Kinesisk boss beundrer Axelsen - og smiler af hans sproglige våben

Den olympiske guldvinder Zhang Jun roser Viktor Axelsen for hans spil og evne til at tale kinesisk.

Kina er kendt som en af de stærkeste badmintonnationer - hvis ikke dén stærkeste, og i spidsen af det hele står 40-årige Zhang Jun. OL-guldvinderen i mixed double i både 2000 og 2004 er nu badmintonbossen i Kina.

Zhang Jun overtog sidste år ansvaret sammen med VM-guldvinderen i herresingle fra 2003, Xia Xuanze, efter Li Yongbo i 24 år havde siddet ved magten.

Den tidligere træner Li Yongbo var lidt mere reserveret. Zhang Jun er åben og venlig

Viktor Axelsen

Ændringen har givet en mere åben tilgang til tingene i kinesisk badminton, hvor det altid har været svært at støve informationer op som udefrakommende. Efter flere år og utallige mislykkede forsøg lykkedes det også TV 2 SPORT at få den øverste chef, Zhang Jun, i tale under Denmark Open.

Axelsen er "fremragende" og "ydmyg"

Her blev han blandt flere emner spurgt til den danske badmintonstjerne Viktor Axelsen, som kineserne de seneste år har bakset med at slå på banen. Blandt andet ved VM i Glasgow sidste år, hvor Axelsen blev verdensmester efter at have slået kinesiske Chen Long i semifinalen og Lin Dan i finalen.

- Viktor Axelsen er en fremragende spiller. Han virker som en meget ydmyg person med lyst til at lære. Hans skader har formentlig påvirket hans præstationer, og han kan blive endnu bedre. Han har potentiale til kontinuerligt at være verdens bedste singlespiller, siger Zhang Jun til TV 2 SPORT.

Under OL i Rio i 2016 blev det for alvor kendt i offentligheden og rundt omkring i verden, at Viktor Axelsen taler hæderligt kinesisk. Den danske herresingle har selv valgt at tillære sig sproget og kan nu bruge det både i interviews og forretningsøjemed.

Efter VM-finalen over Lin Dan var vundet, gav Viktor Axelsen et vinderinterview på mandarin. Video: TV 2 SPORT

Axelsen sluttede sit OL med en bronzemedalje efter en sejr over Lin Dan, men inden da havde danskeren tabt semifinalen til Chen Long. Og det var efter netop semifinalen, at Zhang Jun mindes en episode med Viktor Axelsen og det kinesiske sprog.

- Da han taler kinesisk, talte vi med ham efter OL-semifinalen i 2016, hvor han tabte til Chen Long. Jeg sagde til ham, at han begik nogle fejl i den kamp, der gjorde, han alligevel ikke kunne have vundet guldmedaljen. Han gav mig ret. Han vidste det godt selv.

Zhang Jun med et af de største smil, den kinesiske badmintonboss kan finde frem.
Zhang Jun med et af de største smil, den kinesiske badmintonboss kan finde frem. Foto: TV 2 SPORT

Nu hvor Viktor Axelsen taler kinesisk, tænker I så over, hvad I siger i hans nærhed?

- Ja, helt sikkert. Men i Kina har vi ikke kun mandarin-kinesisk, så der er mange dialekter, vi kan skifte over i, siger Zhang Jun og finder det største smil frem, en mand med så meget magt nu engang kan tillade sig.

Axelsen er glad for anerkendelsen

Viktor Axelsen indtager lige nu fjerdepladsen på verdensranglisten efter en periode, hvor fynboen har døjet med skader, og japanske Kento Momota både har overtaget VM-titlen og pladsen som verdens bedste.

Selv fortæller Axelsen, at han har snakket en smule med Zhang Jun hist og her. Også han kan mærke, at der er en mere åben tilgang til tingene fra kinesisk side, og at den 40-årige træner er både fin og venlig, når snakken går.

- Den tidligere træner Li Yongbo var lidt mere reserveret. Zhang Jun er åben og venlig, og det er da også fedt, han tager sig tid til at snakke, så det ikke bare er en kold facade, man bliver mødt med.

- Og så er jeg selvfølgelig glad for anerkendelsen fra en mand som ham, når man ved, hvilken position han har været i. Hvordan han selv har opfyldt nogle drømme og ført store ting ud i livet. Det giver et praj om, jeg gør det rigtige, siger Viktor Axelsen.

Tidligere har danskeren udnyttet sit sprogøre, da han inden en kamp mod Wing Ki Wong fra Hongkong hørte modstanderens taktik. Og selvom Zhang Jun er åben for at skifte over i andre kinesiske dialekter, så behøver han ikke frygte, at Axelsen bevidst udnytter sine kinesiske kundskaber.

- For mig er det meget stille og roligt. Jeg render heller ikke ligefrem rundt og gemmer mig bag en blomst i Players Lounge, griner Axelsen og tilføjer:

- Så det er ikke noget, jeg specielt prøver at udnytte, men det vil da ikke være dårligt at høre en smule indimellem. Sprogligt er det svært at sige, hvad det giver mig, men jeg har fået et bedre indblik i kulturen, det kinesiske folk og fået mange nye bekendtskaber. Det sætter jeg mest pris på.

Danmark er Zhang Juns lykkestjerne

Den kinesiske badmintonboss nåede at vinde flere store titler i sin karriere som aktiv, og selvom han står noteret for tre All England-titler, så er det de to OL-guldmedaljer fra 2000 og 2004, der for altid vil stå stærkest.

Af flere omgange har vejen til succes kostet dansk deltagelse i de store turneringer, og det er ikke noget, Zhang Jun har glemt mange år senere. Ligesom han beundrer Viktor Axelsen, så spiller Danmark som nation også en stor faktor internationalt.

- Danmark har altid været det stærkeste land i Europa. Faktisk vil jeg kalde Danmark mit lykkeland. Sudirman Cup i 1999 var mit første VM for hold. Der vandt jeg over danskerne. I begge semifinaler i OL i 2000 og 2004 spillede jeg mod danske spillere, så Danmark er min lykkestjerne, siger Zhang Jun.

Ved VM for mixed hold (Sudirman Cup, red.) i 1999 var Zhang Jun faktisk manden, der sammen med makkeren Yu Jinhao sendte titlen til Kina. Med en sejr i to sæt over Jens Eriksen og Jesper Larsen vandt Kina 3-1, efter både Camilla Martin og Peter Gade også havde tabt de to kampe forinden.

Et år senere blev det noget mere dramatisk, da Zhang Jun og Gao Ling i mixed double vandt 17-16 i tredje og afgørende sæt mod Michael Søgaard og Rikke Olsen i OL-semifinalen.

Fire år senere var han igen en ond ånd for Danmark, da han og Gao Ling sendte Jens Eriksen og Mette Schjoldager ud i semifinalen ved OL i Athen.