Slagsmål og kæmpeinteresse har præget starten på LeBron James' sidste kapitel

Der har både været slagsmål, sejre, nederlag og mange nye indtryk i LeBron James' første tid i sin nye klub, Los Angeles Lakers.

LeBron James kan efter en turbulent første måned i sin nye klub for en gangs skyld puste ud.

Selvom Los Angeles Lakers i nat tabte til Orlando Magic, så rider holdet på sæsonens bedste bølge indtil nu. Ført an af deres nye superstjerne, har den traditionsrige klub vundet fire ud af de seneste fem kampe og ligger nu og kæmper med om slutspilspladserne i NBA’s vestlige række.

Lige så sprudlende, veloplagt og modent holdet har virket i de seneste 14 dage, lige så bekymrende var spillet, da LeBron James og holdkammeraterne for præcis én måned siden indledte et nyt kapitel i Los Angeles-klubbens glorværdige historie.

- Det har været en smagsprøve på det hele, hvor vi både har set en god LeBron James og en frustreret LeBron James, når han har skullet spille sammen med så mange nye folk. Det er godkendt og ikke så overraskende, at det har taget noget tid at komme i gang, lyder det fra TV 2 SPORTs NBA-ekspert, Peter Wang.

Frustrerende start på sæsonen

Vi spoler lige tiden præcis én måned tilbage til den 18. oktober 2018. I spillertunnellen under Moda Center i Portland gør LeBron James sig klar til at debutere for sin nye klub, Los Angeles Lakers. Det er tidens mest ikoniske basketballspiller, der over sommeren er smeltet sammen med verdens måske mest ikoniske basketballklub. Hele USA kigger med.

Jeg brød næsten sammen i sidste uge

LeBron James

James’ tilstedeværelse kan mærkes. Stemningen i hallen er elektrisk, og billetpriserne er mangedoblet. Normalt kan tilskuerne i NBA godt komme dryssende midt under en kamp, men ingen kommer for sent, når selveste LeBron James er i byen, og selvom der er langt over 1000 kilometer fra Los Angeles til Portland, er tribunerne fyldt med Lakers’ genkendelige trøjer. James har efterhånden nået det punkt i sin karriere, hvor alle kampe må føles som at være på hjemmebane.

Den store debut ender dog uforløst for Lakers’ nye stjernespiller. Holdets mangel på skytter og store folk under kurven bliver udstillet af et veloplagt Portland-mandskab, der sender James og holdkammeraterne hjem til det sydlige Californien med et klart nederlag og flere spørgsmål end svar.

I den efterfølgende kamp - LeBron James’ første på hjemmebane i Los Angeles - fortsætter nedturen, da kampen mod Houston Rockets ender i et regulært masseslagsmål mellem flere af stjernerne. Lakers taber kampen og flere af James’ holdkammerater ryger i karantæne.

Med fire minutter tilbage af kampen mellem LA Lakers og Houston Rockets opstod der et voldsomt slagsmål. Video: Bo Bentsen

Sådan fortsætter det i sæsonens første to uger. Los Angeles Lakers taber fem af sine første syv kampe i NBA, og pludselig måtte LeBron James finde sig selv i en uvant situation. Langt fra NBA’s slutspilspladser og med et hold, der syntes ukomplet med store mangler på vitale positioner.

- Jeg brød næsten sammen i sidste uge. Jeg blev nødt til at sætte mig ned og huske mig selv på, hvad jeg var gået ind til. Det her forløb har været godt for mig, og jeg bliver nødt til at være tålmodig, sagde LeBron James til det amerikanske medie Yahoo efter den skuffende sæsonstart.

Holdet er blevet stabiliseret 

Her en måned senere er de sorte skyer så småt forsvundet over Los Angeles.

Tyson Chandler har stabiliseret det kæmpe store hul, man har haft

Peter Wang

Holdet har vundet fire af de seneste fem kampe og ligger inden aftenens opgør mod Miami Heat tæt på de otte eftertragtede slutspilspladser i NBA’s vestlige række.

Spillerne ser ud til at have fundet hinanden, og så har man haft held med at lokke den 36-årige veteran Tyson Chandler til klubben. Han har været i stand til at udfylde et gabende hul på center-positionen, og han har allerede været afgørende, da han i sidste sekund af kampen mod Atlanta Hawks blokerede et skud og sikrede Lakers sejren.

 - Det er så sjældent man ser et blok, der afgør en kamp, og det var derfor, vi var så meget oppe at køre. Han har været afgørende for os på en plads, hvor vi var svage, og vi har været i stand til at integrere ham med det samme, sagde LeBron James om Tyson Chandler efter kampen.

- Tyson Chandler har stabiliseret det kæmpe store hul, man har haft. Det eneste man behøver er lidt forsvar fra ham, og det har de manglet, siger Peter Wang.

Los Angeles Lakers anno 2018 er på mange måder en umage samling af skæve basketball-eksistenser. Foruden LeBron James består truppen nemlig af en række af unge talenter og nogle spillere, der er har haft for vane at komme i negativ fokus. Vi taler Rajon Rondo, der angiveligt er uvenner med halvdelen af NBA-spillerne. Lance Stephenson, der vel sagtens er mest kendt for at puste netop LeBron James lige i hovedet i en slutspilskamp for nogle år siden. 213 centimeter høje JaVale McGee, der i flere år var en omvandrende vittighed på grund af sine til tider kluntede bevægelser. Og så Kentavious Caldwell-Pope, der sidste år måtte spille flere NBA-kampe med fodlænke på grund af en voldsdom. Det er det, LeBron James har at arbejde med i år.

LeBron James (tv) og den gamle fjende Lance Stephenson (th) er nu blevet holdkammeraterne
LeBron James (tv) og den gamle fjende Lance Stephenson (th) er nu blevet holdkammeraterne Foto: Ethan Miller / Ritzau Scanpix

- Holdet er bygget til, at det skal fungere i år. De har fokus på næste sommer, hvor flere topspillere bliver ledige på markedet, så man har ikke villet skrive nogle langtidskontrakter. Så i år handler det om at være gode uden at hænge på for mange spillere i fremtiden, siger Peter Wang.

LeBron James’ egne præstationer har været solide uden at være prangende. Der har været glimt af verdensklasse, som da han i onsdags tog holdet på sit store, brede skulderparti og scorede hele 44 point i Los Angeles Lakers’ sejr over Portland Trail Blazers, og hvor han samtidig passerede Los Angeles Lakers-legenden Wilt Chamberlain som den femte meste scorende spiller i NBA’s historie.

Ekspert: Stadig verdens bedste

LeBron James har for længst cementeret sin plads i historiebøgerne, og han har i sine mere end 15 år på topplan vundet alt, der er værd at vinde. NBA-mesterskaber, OL-guldmedaljer og MVP-titler er bare nogle af de meritter, han med stolthed kan kigge tilbage på.  

Men med til historien hører også de fem skuffende finalenederlag i NBA, som aldrig kan vaskes væk. Det seneste i sommer for hjerteklubben Cleveland Cavaliers, der blev fejet af banen af Golden State Warriors.

Trods nederlaget kunne han efter sidste sæson forlade Cleveland med hovedet højt. Han sikrede i 2016 klubbens første NBA-mesterskab nogensinde, og selvom han i momenter af sidste sæsons finaleserie mod Golden State Warriors lignende en basketball-gud, der var dumpet ned for at spille én mod fem, så var Warriors-stjernerne alligevel for store, for stærke og for gode. Cleveland Cavaliers tabte samlet 4-0 i kampe, og det blev punktummet for LeBron James’ andet ophold i klubben.

For andet år i træk måtte LeBron James se sig slået af Golden State Warriors i NBA's finaler.
For andet år i træk måtte LeBron James se sig slået af Golden State Warriors i NBA's finaler. Foto: Gregory Shamus / Ritzau Scanpix

I stedet drog han vestpå. Ikke overraskende til Los Angeles, hvor han i flere år har boet, og hvor han både kommer tættere på Hollywoods glimmer og glamour og samtidig træder i fodsporene på nogle af NBA-historiens største spillere som Wilt Chamberlain, Magic Johnson og Kobe Bryant.

- Det betyder noget, at han er kommet til et såkaldt stort marked med mange mennesker og store tv-stationer. Det har han ikke prøvet før, og det har en stor tiltrækningskraft. Alle de store skal lige forbi, inden det stopper karrieren, siger Peter Wang.

I den første måned har LeBron James fået en central rolle for holdet. På banen starter og slutter det hele med ham, og uden for banen er han med årene blevet en omvandrende reklamesølje for det store amerikanske sportsmærke, Nike. Penge mangler han heller ikke, da erhversmagasinet Forbes vurderer, at han tjener knap 600 millioner kroner om året, hvis man tæller alle sponsoraterne med.

Han er efterhånden også blevet mere end bare en rigtig god basketballspiller, og hans status rækker ud over basketballbanens 28 gange 15 meter. Han er blevet et ikon på niveau med rockstjerner og Hollywood-skuespillere. Når LeBron James træder ind i rummet bliver alle andre ligegyldige, og alle øjne, alle kameraer og al spotlys bliver rettet mod ham.

Netop derfor har der været så meget interesse for ham. Så meget, at der blev slået tv-seerrekord for en træningskamp, da Los Angeles Lakers mødte Golden State Warriors forud for denne sæson, og hans debutkamp i Portland blev set af mere end tre millioner - det højeste seertal til en grundspilskamp i tre sæsoner.

- Alle vil se ham, og han er i min optik stadig verdens bedste basketballspiller. Han er måske blevet lidt langsommere end før, men han er til gengæld blevet lidt klogere, så det udligner sig nok, siger Peter Wang.

Måske sidste kapitel i karrieren

Senere på året fylder LeBron James 34 år. Med andre ord er han på vej ind i sin karrieres efterår, og selvom han stadig kan ligne et overmenneske, når han løber rundt på NBA-gulvet, så er han med små skridt - og langsommere end de fleste - ved at tabe den ulige kamp mod alderen.

Jeg tror på, at han kan blive den mest scorende nogensinde

Peter Wang

Kontrakten med Los Angeles Lakers løber i tre år med mulighed for at tage et fjerde. Til den tid vil han være i slutningen af 30’erne og i en alder, hvor de fleste basketballspillere enten har lagt skoene på hylden eller er tæt på.

-  Han har vundet det hele. Nu er han kommet til den største klub i verden og skal her vise, at han kan vinde med endnu et hold. Jeg tror, det bliver slutningen for hans karriere. Vi kommer ikke til at se ham andre steder, siger Peter Wang.

Selvom han allerede har vundet alt, kan de næste år alligevel komme til at definere hans eftermæle. Der er stadig mesterskaber, der kan vindes, og så er der titlen, som den mest scorende NBA-spiller nogensinde, der stadig er indenfor rækkevidde.

- Jeg tror på, at han kan blive den mest scorende nogensinde. Han skal levere på højt niveau, og det gør han stadig. Han ligger nummer to topscorerlisten i år, og det er vanvittigt i hans 15. sæson, og han ser ikke ud til at kunne blive skadet. Han kan nok holde niveau i længere tid, end nogen troede, han kunne, siger Peter Wang.

I første omgang handler det dog om noget meget mere håndgribeligt, for i NBA’s vestlige række er kampen for slutspilspladserne benhårde, og Los Angeles Lakers ligner ikke et hold, der nødvendigvis er garanteret en plads blandt de otte bedste.

Derfor skal holdet i de næste godt fire måneder forsøge at samle så mange sejre sammen som muligt. Næste opgaven er i aften, når holdet skal på besøg på LeBron James gamle hjemmebane i Miami.

Den kamp kan du se direkte på TV 2 SPORT fra kl. 00.00, og inden det sidder vi klar i NBA-studiet til opgøret mellem Minnesota Timberwolves og Memphis Grizzlies. Det er klokken 21.30.