Dansk keeper i duel med irsk legende om Premier League-startplads

16x9
Fodboldmålmanden Jakob Haugaard kan få Premier League-debut for sin klub Stoke. Foto: Carl Recine / Scanpix Denmark

23 årige Jakob Haugaard kan lukke munden på alle kritikerne og få sin største drøm opfyldt på lørdag, når Swansea kommer på besøg hos Stoke City.

- Det er måske en lille smule mere hektisk, end det har været før, siger Jakob Haugaard og efterlader ingen tvivl om, der her er tale om en underdrivelse af de større.

Den næsten to meter høje amagerkaner, der siden sommer har tjent til dagen og vejen i Premier League-klubben Stoke City, har nu pludselig fået muligheden for at vise sig frem på verdens aller største fodboldscene.

"Hold kæft, jeg har spillet en Premier League-kamp". Det sad man og så i fjernsynet for et år siden. Det vil være lidt skørt. Det vil være det største, uden tvivl

Jakob Haugaard

Det normale førstevalg, Jack Butland, er nemlig ude med en brækket ankel i de næste 3 måneder. Skadet i aktion for det engelske landshold i testkampen mod Tyskland i lørdags og derfor ukampdygtig i de sidste syv kampe af sæsonen for Stoke.

- Hvis det bliver på lørdag, så giver det mig en enorm stolthed, glæde og selvtillid over, at jeg er nået op på den hylde. Om det så er i den ene eller andens fravær, det betyder ikke en fløjtende skid, hvis jeg først står der. Det vil være noget helt, helt, helt specielt. Noget jeg har drømt om i lang tid.

- Men det bliver nok også lidt uvirkeligt. Ikke så meget mens kampen er i gang, men måske efter, når man kommer hjem; altså hold kæft, jeg har spillet en Premier League-kamp. Det sad man og så i fjernsynet for et år siden. Det vil være lidt skørt. Det vil være det største, uden tvivl,” siger den tidligere FC Midtjylland-målmand til TV 2 SPORT.

Duellen mod den irske legende

Eneste hindring tilbage på vejen mod drømmen er fra Irland. Hans navn er Shay Given, han har intet mindre end 443 Premier League-kampe på cv’et, og mens danske Haugaard kæmper for drømmen, kæmper Given modsat for at holde liv i den.

Irland skal nemlig til EM til sommer og de syv kampe, der er tilbage af sæsonen, kan være lige præcis det, der skal til for at spille Given tilbage i det mål, han har vogtet 133 gange siden sin landsholdsdebut for 20 år siden.

16x9
Shay Given er i en alder af 39 år igen klar til at kæmpe for sin EM-drøm. Foto: KACPER PEMPEL / Scanpix Denmark

Men Given er gammel. 39 år. Alderen trykker og den tidligere Newcastle legende har været ude det meste af sæsonen med knæproblemer og er først begyndt at træne fuldt med på træningsanlægget Clayton Wood i de seneste uger.

- Jeg er oppe imod en mand, der har ekstremt meget erfaring og har spillet hundredevis af Premier League kampe og har prøvet stort set det hele.

- Man ved hvad man får med Shay Given. Han har været ude i nogle måneder, hvor jeg har været på bænken. Jeg ved ikke hvor fit han er, eller hvor fit han ikke er? Det eneste jeg ved er, at jeg selv står knivskarpt klar til at spille. Det er det eneste jeg kan forholde mig til. Jeg tror 100 procent på mig selv, og jeg tror 100 procent på, at det skal være min chance det her.

50 procents chance for debut

Jakob Haugaard ved hvad han taler om. Han er vant til at komme fra baghjul. Det har han gjort siden han som junior-spiller skiftede fra Tårnby til AB. Her stod Jens Waltorp i vejen for en karriere i den næstbedste række, men en knæskade til førstemålmanden banende vejen.

Siden skiftede Haugaard til FC Midtjylland, hvor Lasse Heinze egentligt var tiltænkt rollen som førstemålmand i 2014, men også her endte Haugaard som vinder af duellen. Nu står den lange dansker her så igen. Endnu et mål – det største – skal indfries.

- Jeg ser en mulighed for, at jeg kan få lov til at vise mig frem nu, og jeg ser også en realistisk mulighed. Det er lidt fifty/fifty hvad der kommer til at ske. Jeg prøver at undgå at rive mig for meget med af alle de ting der foregår.

16x9
En noget yngre udgave af Jakob Haugaard i målet for FC Midtjylland, 2012 Foto: Henning Bagger / Scanpix Denmark

Og 50 procents chance er måske endda lavt sat. I hvert fald regner de lokale medier, som Stoke Sentinel at pladsen er danskerens. Men Haugaard vil for alt i verden ikke lade forventningens glæde løbe af med ham.

- Jeg gider ikke at piske en kæmpe stemning op inde i mit eget hoved om; hold kæft, nu skal jeg spille syv kampe i Premier League, det bliver godt nok vildt, og imod City, Liverpool og de helt store.

- Måske skal jeg. Det ved jeg ikke. Men hvis jeg så ikke skal, så gider jeg ikke smadre mig selv fuldstændigt mentalt, så bliver det den største skuffelse i min karriere. Så skal man til at grave sig op af det hul. Selvfølgelig bliver jeg skuffet, sur og ærgerlig, hvis det ikke bliver mig. Men igen. Livet går videre og jeg bliver nødt til at arbejde videre.

Hævnen er sød

Om drømmen går i opfyldelse bliver højst sandsynligt først afsløret på lørdag få timer før opgøret mod Swansea fløjtes i gang. Haugaard ved ingenting og Stoke Manager Mark Huges har det med først at give besked om startopstillingen på selve dagen.

Men en ting er sikkert. Bliver Haugaard den ottende danske målmand til at debutere i verdens mest eksponerede liga, så vil det være en personlig sejr af de store og også en langstrakt langemand til alle de kritikere, der revsede målmandens valg af Stoke City, da Haugaard tog skiftet fra FC Midtjylland i sommer.

Jeg var ikke taget herovre, hvis ikke jeg troede på, at jeg ville få chancen på et tidspunkt. Så kunne det være ligegyldigt. Men jeg er jo taget herovre fordi jeg vidste, at med den rigtige form for træning og med en målmandstræner, der tror 100 procent på mig, så tror jeg på, at jeg kan slibes til i kanterne

Jakob Haugaard

- Det er en sindssyg god følelse, hvis man ligesom kan levere den tilbage til ens kritikere, som der jo altid vil være. Hvis man lige kan sende en Premier League-kamp eller to den anden vej. Det er nok det bedste svar, man ligesom kan komme med overhovedet. Det viser bare at tålmodighed betaler sig.

- Man behøver nødvendigvis ikke altid at tænke: Hold kæft jeg skal bare spille samtlige kampe, og det skal bare være lige med det samme. Der er mange mennesker, der har fortalt mig, at det er fuldstændigt vanvittigt, at jeg har valgt det her og ikke har valgt spilletid eller alt muligt andet, hvor jeg også har sagt: Prøv nu at tage det roligt. Jeg har rigeligt at lære i at være i det her miljø og at træne på den måde.

- Jeg var ikke taget herovre, hvis ikke jeg troede på, at jeg ville få chancen på et tidspunkt. Så kunne det være ligegyldigt. Men jeg er jo taget herovre fordi jeg vidste, at med den rigtige form for træning og med en målmandstræner, der tror 100 procent på mig, så tror jeg på, at jeg kan slibes til i kanterne og på et tidspunkt begå mig på aller højeste niveau. Det håber jeg sker på lørdag.