Mercedes hylder 'uerstattelige' Lauda: Manden bag historiens største comeback

Toto Wolff mindes særligt Niki Laudas comeback i 1976, hvor han var tilbage i bilen få uger efter en ulykke, der nær kostede ham livet.

Formel 1 mistede en af motorsportens ubestridt største legender mandag aften, hvor den tredobbelte verdensmester Niki Lauda sov stille ind efter længere tids sygdom.

Lauda, der blev 70 år gammel, var i sine sidste år tilknyttet Mercedes, hvor teamchefen Toto Wolff begræder tabet af østrigeren.

- Vores Mercedes-team har mistet en ledestjerne. Som holdkammerat over de sidste 6,5 år var Niki altid brutalt ærlig og ekstremt loyal. Så snart han betrådte gulvet i Brackley eller Brixworth (Mercedes' to baser, red.) eller gav en af sine velkendte motiverende taler, bidrog han med en energi, ingen andre kan erstatte.

- Niki, du er ganske enkelt uerstattelig. Der kommer aldrig en som dig igen. Det var en ære at kalde sig vores bestyrelsesformand og mit privilegium at kalde dig min ven, siger Mercedes' teamchef, Toto Wolff, ifølge Autosport.

- Leverede historiens største comeback

Niki Lauda vandt Formel 1-titlen i 1975, 1977 og 1984, men vil også særligt blive husket for en forfærdelig ulykke i 1976, hvor den dengang 27-årige stjerne var døden nær.

- Han efterlader et stort hul i Formel 1. Vi har ikke kun mistet en helt, der leverede det største comeback nogensinde, men også en person, der bidrog med sjælden oprigtighed i den moderne Formel 1-verden. Han vil blive savnet som fornuftens stemme.

En uge før Tysklands grandprix på den godt 23 kilometer lange Nürburgring havde Lauda opfordret sine kollegaer i feltet til at boycotte løbet på grund af manglende sikkerhed - særligt i tilfælde af brand.

Niki Lauda efter en træning forud for Monacos grandprix få måneder før ulykken i Tyskland i 1976.
Niki Lauda efter en træning forud for Monacos grandprix få måneder før ulykken i Tyskland i 1976. Foto: - / Ritzau Scanpix

Flertallet stemte dog for at køre, og på anden omgang gik det grueligt galt.

I banens første sving sendte en teknisk fejl Laudas Ferrari ind i barrieren, hvorefter hans bil blev ramt af flere andre biler. Østrigerens hjelm blev revet af, og han var fanget i cockpittet, mens bilen gik i brand.

Den forsvarende verdensmester blev slemt forbrændt i ansigtet og indåndede en masse giftig røg, før han med hjælp fra fire andre kørere blev reddet ud.

Niki Lauda mistede blandt andet det meste af sit ene øre, men at dø den dag skulle han ikke.

Kort efter ulykken startede kampen for at vende tilbage, og under seks uger senere var han tilbage bag rattet til Italiens grandprix - til stor pinlighed for den kyniske holdejer Enzo Ferrari, der allerede havde hyret Carlos Reutemann til at køre i Laudas sted.

Østrigeren sluttede løbet på fjerdepladsen, og trods sit fravær tabte Lauda mesterskabet med bare et enkelt point op til James Hunt.

Året efter genvandt Ferrari-køreren som bekendt tronen, ligesom han også gjorde i 1984 efter flere års pause. I 1979 besluttede Lauda sig nemlig for at stoppe, men vendte alligevel tilbage til Formel 1 i 1982, hvor han allerede i det tredje løb vandt et grandprix.

- Niki vil altid være en af sportens største legender. Han kombinerede heltemod, medmenneskelighed og ærlighed både i og uden for cockpittet, siger Wolff.

Niki Lauda fejrer sin tredje sin tredje Formel 1-titel i 1984. På podiet hyldes han af McLaren-kollegaen Alan Prost.
Niki Lauda fejrer sin tredje sin tredje Formel 1-titel i 1984. På podiet hyldes han af McLaren-kollegaen Alan Prost. Foto: Gabriel Duval / Ritzau Scanpix

Hvor er mit øre?

Selvom Lauda huskes for sit utrolige comeback til Formel 1 efter ulykken i 1976, er det ikke tilfældet sort på hvidt i seriens historiebøger.

Her står han nemlig til ikke engang at have startet løbet den sommerdag i Tyskland, fordi løbet, hvor han kørte galt, blev aflyst og i stedet kørt om.

- Hvad skete der så med mit øre?, lød det i klassisk ironisk stil fra Lauda, da han fandt ud af det.

40 år efter ulykken vendte han tilbage på Nürburgring for at finde svaret sammen med vennen Karl-Heinz Zimmermann.

- Du er Niki Lauda!, skreg en fan, der opdagede de to stå i det sving, hvor det gik galt i 1976.

- Det ved jeg.

- Hvad laver du dog her?

- Jeg leder efter mit øre, svarede Niki Lauda, inden han bukkede sig ned for at samle en genstand op og holde den op til hovedet. Det var et griseøre, som Zimmermann netop havde smidt.

Niki Lauda nåede at vinde 25 grandprixer i sine 13 år som Formel 1-kører.