Amerikansk fodbold

NFL-boss: Unge Chargers-spillere afgørende

Med det yderste af en Kansas City-støvle sneg San Diego Chargers sig søndag i NFL-slutspillet for første gang siden 2009-sæsonen, og står nu over for Cincinnati Bengals i en vind-eller-forsvind-kamp på Paul Brown Stadium i frostkolde Ohio.

I søndagens 27-24-sejr over Kansas City viste fodboldguderne i San Diego sig nemlig fra deres allernådigste side, da Chiefs’ Ryan Succop først sparkede et potentielt afgørende field goal forbi, og siden da gæsterne fik et touchdown annulleret i den forlængede spilletid. Men selvom der var brug for oceaner af held i en turbulent sæson - Chargers tabte til ligaens dårligste hold, Houston Texans, og slog det muligvis bedste i Denver - så er undertippede San Diego altså klar til et slutspilsbesøg i Midtvesten søndag, hvilket ikke mindst skyldes en heldig og dygtig hånd i årets draft. I hvert fald hvis man spørger klubbens ledelse.

- Vores rookies har ydet et fremragende bidrag i år, fortæller Chargers’ chefspejder og vice-sportsdirektør John Spanos til tv2.dk.

- Hver af vores tre første draft picks (DJ Fluker, Manti Te’o og Keenan Allan) starter inde for os, og har spillet på et højt niveau. Senere picks som Tourek Williams og undrafted rookie Jahleel Addae har været nøglespillere i forsvaret og på special teams i år, tilføjer Spanos.

Selvom Fluker har løftet niveauet på Chargers’ offensive linje, og Manti Te’o bragt stabilitet til det midterste forsvar, så er det Allen, som har tiltrukket sig mest opmærksomhed. Senest blev Chargers’ unge receiver kåret til NFL’s rookie of the week for fjerde gang på baggrund af en sæson, hvor han har grebet bolde for 1047 yards og otte touchdowns.

Men sammen med mere rutinerede kræfter som Philip Rivers og Antonio Gates er Allen nødt at finde et endnu højere niveau, hvis det skal lykkes Chargers’ at besejre Bengals i Cincinnati. I sidste måned tabte San Diego på hjemmebane 10-17 til weekendens modstander – et opgør hvor Rivers blev holdt i skak, mens Cincinnatis stærke defensiv erobrede bolden tre gange - og en kamp som er blevet nøje analyseret i det sydlige Californien.

- I vores seneste opgør mod Bengals, stod vi stort set statistisk lige i første downs, total yards og boldbesiddelse, men vi begik tre turnovers (mistede bolde red.) og det er meget svært at vinde i denne liga, når du taber kampen om turnovers, vurderer Spanos og tilføjer:

- Hvordan det lykkes os at gennemføre vores kampplan bliver helt afgørende.

Søndag klokken 19.00 dansk tid jagter Chargers revanche mod et Bengals hold, som vandt 11 kampe i grundspillet, er ubesejret på hjemmebane, og har vundet over weekendens gæster i de tre seneste indbyrdes opgør.. Til gengæld er Cincinnati røget ud i første runde af slutspillet de seneste to år.