Basketball

De unge troldmænd og den store skillevej

Bradley Beals fremtid i Wizards er usikker.  (photo By Kevin C. Cox/getty Ima / Ritzau Scanpix

Washington Wizards har nogle udfordringer på banen, men deres ungdoms-kerne kan blive lovende. Læs om Washingtons situation her.

Nogle gange er det bare tid.

Bilen har kørt sin sidste kilometer. Lejligheden er blevet for lille. Den semirustne møtrik i vandhanen, som man har ignoreret de sidste par år, skal udskiftes. Intet kan forblive, som det er, til evig tid.

Dette gælder i allerhøjeste grad også for NBA-klubber, ligegyldigt hvor meget de forsøger at overtale deres fans om, at møtrikken kan holde et år eller to endnu. Det er tid til at gøre noget andet, prøve noget nyt og starte om med en komplet ny opskrift.

Washington Wizards befinder sig lige nu i det stadie, som vi alle kender, hvor der skal tages en beslutning, men intet sker, fordi man lader sig afbryde af selv det mindste. Klubben står nemlig mellem to valg, hvoraf begge medbringer seriøse hovedpiner.

Skal de påbegynde en genopbygningsproces, eller skal de gøre det bedste med det, de har?

Lad os tage et kig på deres situation.

Bradley Beals usikre fremtid

Hos Washington har navnet på alles læber over de sidste 12 måneder været Bradley Beal. Den multitalentfulde NBA All-Star befinder sig nemlig i en mærkværdig og måske uholdbar situation, som betyder, at hans dage i den amerikanske hovedstad kan være talte.

På overfladen kan sådan en skæbne virke skør, især når man tager in mente, at han scorer over 30 point og samtidig leverer over seks assists per kamp. Men dykker man en smule ned i situationen, bliver årsagen mere tydelig.

Bradley Beal i kamp mod Bucks.

Washington har ikke leveret på banen over de sidste to sæsoner og er atter forventet at misse slutspillet igen i år. Det stemmer ikke overens med Beals alder og kontraktuelle situation.

Den 27-årige, der er i midten af sin storhedstid, kan blive en free agent i sommeren 2022. Han kommer med stor sandsynlighed aldrig til at have så meget værdi på markedet, som han har lige nu.

Det betyder kort og godt, at Washington har et tikkende ur hængende over hovedet, som konstant minder dem om, at tid er essentielt – især i denne branche.

Skulle det ske, at Washington ender med at sende Beal ud i en stor byttehandel, vil det betyde en komplet genopbygning. Spillere over 25 år vil med stor sandsynlighed følge Beal trop ved at blive sendt ud til andre klubber med henblik på at få unge spillere og draft picks retur.

Derfra bliver fokus skiftet over til intens spillerudvikling i en mindre årrække, indtil klubben føler sig klar til at spille med om en plads i slutspillet igen. Med mindre man hedder San Antonio Spurs, er det en proces, alle klubber i NBA er bekendt med.

Går Wizards derimod i den anden retning, hvor de beholder Beal indtil 2022, risikerer organisationen at miste ham i free agency eller tage imod en desperat byttehandel fra et hold, hvor den returnerende værdi på ingen måde matcher dét, de kan få lige nu.

Det er nemlig ikke et aktiv for NBA-klubber at bytte sig til spillere, der er tætte på at blive kontraktløse. Jo tættere en spiller er på free agency, jo mindre er hans værdi på byttemarkedet. At man så i Beals tilfælde også nærmer sig de 30 år, forbedrer på ingen måde situationen.

Ikke desto mindre tikker uret hurtigt ned, og det vil være i Washingtons bedste interesse at få lagt en langsigtet plan, om den inkluderer Beal eller ej.

Den unge kerne

Heldigvis for Washington har de dog en ung kerne på plads, skulle de vælge at flytte Beal og starte helt om.

I sommeren 2019 valgte klubben japanske Rui Hachimura i draften og modtog senere tyskerne Moritz Wagner og Isaac Bonga som led i en stor byttehandel fra Los Angeles Lakers. I den handel opgav Washington udelukkende et mindre kontantbeløb for de to spillere.

Trioens ankomst til klubben betød en pludselig ungdomsbevægelse, eftersom Washington allerede var i gang med at udvikle den kun 20-årige Troy Brown Jr samt 22-årige Thomas Bryant.

Under normale omstændigheder ville femkløveret af Bonga, Brown Jr, Bryant, Hachimura og Wagner ikke have spillet store roller, men en overrevet akillessene til point guard John Wall betød, at cheftræner, Scott Brooks, allerede inden sæsonstart så sig nødsaget til at give sin unge kerne af spillere flere minutter, end de måske kunne håndtere så tidligt i karrieren.

Trods beskedne forventninger fra fanbasen leverede de unge en habil indsats denne sæson.

På de store pladser producerede Bryant og Wagner i stor stil. Begge var selektive og omhyggelige omkring deres skudvalg, hvilket resulterede i skyhøj scoringseffektivitet fra dem begge. Wagner ramte 57,5 procent af sine skudforsøg, inklusiv 34,7 procent bag trepointslinjen, og havde et snit på 9,5 point og 5,2 rebounds på kun 19,5 minutters spilletid. Bryant satte 59,9 procent af sine skud, inklusiv 40,7 procent fra trepointslinjen, og snittede 12,1 point og 6,8 rebounds.

Faktisk var duoen så effektiv, at de tilsammen scorede 812 point på sølle 535 skud. Den form for effektivitet er uhørt blandt unge spillere - især to fra samme hold.

Den kun 20-årige Bonga, der fortsat er den mest rå af dem alle, startede inde i 41 af sine 58 spillede kampe, og demonstrerede sin alsidighed som playmaker og forsvarsspiller samt forbedringer som skytte.

Bonga er en 203 centimeter høj spiller, der har en fortid som point guard. Hvis han bliver udviklet på korrekt vis, kan han ende med at spille fire positioner på banen (point guard, shooting guard, small forward og power forward), hvilket vil give Washington enorm fleksibilitet i deres opstillinger.

Den eneste rookie i gruppen, Hachimura, kom også ud i fin form. Den 22-årige snittede 13,4 point og greb 6,0 rebounds per kamp, og det ser ud til, Washington fik fingrene i en spiller, der besidder en stor mængde potentiale fremadrettet. Hachimura er stor, fysisk stærk og ikke bange for at tage imod kontakt. På fremragende vis ramte han 71 procent af sine skud indenfor en meter af kurven, hvilket er ét af de nøgletal, klubber oftest kigger på, når de evaluerer potentiale og produktion.

Sidst, men ikke mindst, havde Brown Jr en stærk sæson, hvor han demonstrerede en del forbedringer. Den nu 21-årige guard/forward kan tilbyde lidt af det hele. Han håndterer bolden, rebounder, er blevet en bedre forsvarsspiller og hans skud har også set nogle forbedringer. Hans 9,7 point per kamp repræsenterer ikke en enorm scoringsbyrde, men det ligger heller ikke i kortene, at Brown Jr skal være holdets primære offensive motor. Han skal derimod være en spiller, der kan byde ind i flere forskellige kategorier og fungere som playmaker.

De ovenstående talenter kommer til at få endnu mere ansvar i Orlando, hvor Beal, Wall og forward Davis Bertans alle er ude.

Hvad betyder ungdomsbevægelsen for Washingtons fremtid?

Der er mange måder, Washington kan angribe fremtiden på, men det afhænger af beslutningen, de tager med Beal, såvel om Beal overhovedet ønsker at blive i Washington.

Dedikerer Washington og Beal sig til hinanden, skal man nok ikke regne med, at den unge kerne er på plads særligt meget længere. Her vil det være strategisk klogt at ofre størstedelen af de unge spillere i en større byttehandel, der bringer en stjerne i hus.

Den slags strategi er set før.

I 2007 stod Boston Celtics i præcis samme situation, som Washington befinder sig i nu. Klubben havde Paul Pierce og en enorm mængde af unge spillere. Disse inkluderede navne som Rajon Rondo, Delonte West, Al Jefferson, Sebastian Telfair, Gerald Green, Ryan Gomes med flere. Derudover havde Boston det femte valg i draften den sommer.

Klubben valgte at satse på Pierce, en klokkeklar stjerne på det tidspunkt, og byttede sig til skarpskytten Ray Allen, på det tidspunkt fra Seattle SuperSonics. De opgav deres draft pick (hvilket blev til Jeff Green) samt West og veteranen Wally Szczerbiak.

Allen havde sæsonen inden snittet over 26 point per kamp og var anset som ligaens mest dynamiske skytte. For Boston var det et sats værd, i og med de vidste hvilken slags produktion, de ville modtage fra den 31-årige All-Star.

Havde Boston sluttet deres sommer der, havde det allerede været en stærk erhvervelse af dem. Men de havde flere unge spillere tilbage i truppen, og det gav ikke synderlig meget mening at parre dem med Pierce og Allen, der lå i en anden aldersgruppe.

Derfor hentede de Kevin Garnett fra Minnesota Timberwolves. Jefferson, Telfair, Green og Gomes blev sendt den anden vej sammen med veteranen Theo Ratliff og fremtidige draft picks.

Boston havde nu brugt deres unge kerne til at opgradere holdet rundt om Pierce. Resultatet var et mesterskab i stjernetrioens første sæson sammen.

Det er naturligvis umuligt at forudsige, om Washington kunne vinde et mesterskab, hvis de går samme rute. Men skulle de finde en byttehandel, der kunne sikre dem endnu en stjerne, så er det en fair og logisk fremgangsmetode.

Omvendt, hvis Washington beslutter sig for at gå den anden vej og bygge holdet op omkring ungdom, kunne det være interessant at se, hvad de kunne få for Beal. Et realistisk bud på en returpakke er mindst to unge spillere af betragtelig kaliber samt flere fremtidige draft picks.

At tilføje endnu to unge spillere samt fremtidige rookies til den nuværende kerne, vil give Washington et af de mest spændende unge mandskaber i NBA. Også selv hvis det betyder en længere periode med mange nederlag.

Hvad der gør ungdomsruten ekstra attraktiv, ligger ligeledes i de økonomiske komponenter, da størstedelen af truppen vil være på rookiekontrakter. Disse er som regel betragteligt mindre i værdi end den løn, spillerne får ved deres anden kontrakt, som oftest begynder i deres femte sæson. Beal tjener for eksempel over 28 millioner dollars i 2020/2021-sæsonen, hvor Brown Jr tjener en anelse over 3 millioner dollars.

Jo flere rookiekontrakter en klub har, jo mere økonomisk fleksibilitet har de. Det betyder blandt andet, at Washington – i dette scenarie – kan tilbyde andre klubber at påtage sig deres store kontrakter, men for en pris.

Sidste sommer så vi et fint eksempel på dette, da Atlanta tilbød Brooklyn Nets at påtage sig Allen Crabbes kontrakt, der lød på 17,8 millioner dollars for 2019/2020-sæsonen.

Brooklyn stod nemlig til at skrive under på kontrakter med både Kyrie Irving og Kevin Durant, men havde brug for at frigøre penge under lønloftet.

Atlanta, der havde masser af økonomisk plads, krævede som betaling, at Brooklyn sendte dem rettighederne til Nickeil Alexander-Walker (senere sendt til New Orleans) samt et 2020 draft pick i første runde, hvis de skulle påtage sig Crabbes kontrakt og dermed hjælpe Brooklyn. I retur fik Brooklyn Taurean Prince.

Den slags handler vil Washington også kunne lave, hvis de ender med at sende Beal ud. Det er ikke usædvanligt, at en verden af muligheder åbner sig, efter man flytter en spiller, der optager så mange penge på en klubs budget.

Med det sagt, så er det aldrig en nem beslutning. Beal har været fast inventar i Washington siden 2012 og har udviklet sig drastisk gennem årene. At skulle sige farvel til ham, især efter man som organisation har lagt så meget energi i at udvikle ham, er en hård mavepuster.

Sådan er forretningsverdenen i NBA.

Den er kompromisløs og svær at overleve i, hvis man ikke har evnen til at kigge mindst et par sæsoner frem. For Washington handler det lige nu om, at evaluere hvad de har og derfra komme med et uddannet gæt på, hvilken af de to stier, de står overfor, der bringer dem tættest på et mesterskab.

I mellemtiden tikker uret videre.

Washington Wizards møder Brooklyn Nets søndag aften klokken 20.00. Du kan følge kampen direkte på TV 2 SPORT X og TV 2 PLAY.