Basketball

Pelicans er elimineret - nu skal holdet bygges op omkring stortalent

Zion Williamson har været skadet meget af sæsonen, men er uden tvivl en af de mest lysende stjerner i NBA.  Jeffrey Becker / Ritzau Scanpix

Zion Williamson må vente et år med at opleve NBA-slutspillet. I mellemtiden har New Orleans Pelicans et stort arbejde i vente.

New Orleans Pelicans og Sacremento Kings er blevet slået ud af NBA-boblens slutspilssammenhæng.

Det betyder, at de resterende klubber, der kæmper for den sidste playoff-plads i Western Conference, er Memphis Grizzlies, San Antonio Spurs, Phoenix Suns og Portland Trail Blazers.

Uret begynder nu at tikke for de to eliminerede mandskaber, der skal få styr på deres trup til næste sæson.

Så lad os tage et kig på Pelicans.

Zion, Zion, Zion

Der er ingen tvivl om, at ankomsten af Zion Williamson var én af de helt store historier i denne NBA-sæson.

Den 198 centimeters høje forward, der allerede var blandt ligaens mest atletiske spillere, inden han spillede sin første kamp, blev valgt som den første spiller i sidste års NBA Draft og ankom til ligaen med skyhøje forventninger.

En skade til menisken holdt dog Williamson ude i de første 44 kampe af sæsonen, hvilket betød, fans måtte vente indtil slutningen af januar for at se, hvad han kunne byde på.

I de 19 kampe Williamson nåede at spillede, inden NBA-sæsonen blev suspenderet grundet coronavirus, levede rookien op til alle forventninger.

Zion Williamson har allerede leveret vanvittige højdepunkter i sin første sæson.

Den dengang 19-årige scorede over 23 point i snit og ramte 59 procent af sine skudforsøg. Hans energi, atletiske formåen og statistiske produktion gjorde det soleklart, at han var manden, der skulle føre an for klubbens fremtid.

- New Orleans integrerede Zion gradvist, og han viste hurtigt, at han kunne have en indflydelse i angrebet selv uden at få bolden i høj grad. I de sjældne tilfælde hvor Zion ikke scorede nær ringen, ville han ofte gribe sin egen rebound og derefter score.

- Han er en dårlig forsvarsspiller, men potentialet er der, og der er ingen grund til at gå i panik over den del af spillet, fortæller Pelicans-blogger Mason Ginsberg, der skriver for en underafdeling til amerikanske ESPN, til TV 2 SPORT.

For manager David Griffin handler det nu om at finde en måde at bygge holdet op omkring Williamson, der på bedst mulig vis gør dem konkurrencedygtige næste sæson og fremadrettet.

Skattekiste af aktiver

Sidste sommer, da Pelicans sendte superstjernen Anthony Davis til Los Angeles Lakers, modtog klubben en skattekiste af unge spillere og draft picks i retur.

Lonzo Ball, Brandon Ingram og Josh Hart blev alle sendt fra Californien til Louisiana, og det samme gjorde tre fremtidige førsterunde draft picks i 2019, 2021 og 2024 samt retten til, hvad der kaldes et ”pick swap” i 2023.

Det betyder, at Pelicans har retten til at udskifte deres eget valg med Lakers’, hvis Lakers har det bedre draft pick det år.

Sidste sommers draft pick fra Lakers blev De’Andre Hunter, som Pelicans hurtigt sendte videre til Atlanta for Jaxson Hayes, Nickeil Alexander-Walker, rettighederne til brasilianske Marcos Silva og to fremtidige draft picks i anden runde.

Kort og godt giver det Pelicans så mange aktiver, som de kan flytte rundt på i form af byttehandler, at de indtræder NBA-pausen i oktober som det hold i ligaen med mest fleksibilitet.

Det hjælper desuden organisationen, at Ingram udviklede sig til en NBA All-Star, der snittede over 23 point denne sæson. Det hop fra den 22-årige forward gav kun klubben mere håb, og mere potentiale, for fremtiden.

Sats på ungdommen eller fyld op med veteraner?

Der er stor debat i fanbasen, om hvorvidt klubben skal satse på alle de unge spillere, som på nuværende tidspunkt er på holdet, eller der skal fyldes op med veteraner.

Klubben har otte spillere, der er 25 år eller yngre i truppen. Derudover har Pelicans fire valg i årets draft, hvilket kun kommer til at gøre dem yngre.

Man skal lede længe, hvis man skal finde mere atletiske spillere end Zion Williamson.

Mason Ginsberg noterer dog, at Pelicans med stor sandsynlighed ikke kommer til at bruge dem alle.

- Jeg forventer, at Pelicans laver nogle byttehandler, så de ikke bruger dem alle. Næste år kommer Didi Louzada nok også over.

- Så hvis man antager, at Pelicans også beholder Brandon Ingram, vil kun to af klubbens ni spillere under kontrakt have mere end fire års NBA-erfaring. Det vil ikke være godt at spille uden veteraner, så derfor antager jeg, de bytter en del af de draft picks, fortæller han til TV 2 SPORT.

Det er kutyme for unge hold at hente veteranspillere ind, der kan agere som mentorer og lærere til de unge spillere, så de på bedst mulig vis kan nå deres potentiale.

- Alle hold har brug for en balancegang i form af ungdom og veteraner. Der er behov for lederskab både på, men også væk fra banen. Prioriteten for Pelicans næste sæson er, at de skal lære mere om, hvordan de på bedst mulig vis bygger et hold op omkring Zion, men samtidig gøre det på en måde hvor der skabes en stærk kultur og der lægges udviklingsplaner for alle deres unge spillere, siger Mason Ginsberg.

Hvad skal der ske med Jrue Holiday?

Klubbens point guard, Jrue Holiday, fyldte 30 tidligere i år og sidder på en enorm kontrakt, der betaler ham over 26 millioner dollars næste sæson.

Holiday anses som værende en af ligaens bedste defensive point guards, og derfor er der en del dialog omkring idéen at sende ham ud af klubben, inden hans alder rammer et niveau, hvor hans værdi på markedet falder drastisk.

Andre argumenterer derimod, at Holidays tilstedeværelse på holdet skal ses som et aktiv for den unge trup grundet Holidays modenhed og uselviske natur.

- New Orleans burde lytte til tilbud, men de skal ikke føle sig presset til at bytte ham. Hvis han blev hos klubben gennem resten af sin karriere, vil ingen fans have et problem med det. Holiday-familien elsker byen, og byen elsker dem.

- Det betyder ikke, at New Orleans ikke bytter ham, men tilbuddet skal være overvældende, forklarer Mason Ginsberg.