Basketball

Har Utah Jazz endelig fundet sig sin superstjerne?

Det har været en lang søgen, men Utah Jazz' guard Donovan Mitchell kan være den superstjerne, klubben længe har ledt efter.

Under den første runde af slutspillet mod Denver Nuggets har 24-årige Donovan Mitchell leveret i stor stil. Over seriens første seks kampe scorer han i snit 38,7 point per kamp, hvilket er bedst i ligaen. Mitchell har scoret over 40 point hele tre gange, inklusiv en 57-point-forestilling i Kamp 1, der rangerer som den tredjehøjeste scoringspræstation nogensinde i slutspillet.

Mitchell har her i slutspillet taget aggressive skridt på vejen for at blive anerkendt som en NBA-superstjerne, så lad os tage et kig på hvordan han er nået hertil.

Ikke højt rangeret før draften

Under hans toårige ophold ved Louisville University havde Mitchell udmærket sig som en atletisk og aggressiv guard, der konsekvent kunne komme til kurven grundet hans atletiske formåen. Det hjalp, at Mitchell allerede på det tidspunkt havde en veludviklet krop, der ikke var sparsom på muskler og generel styrke.

NBA-klubberne havde dog imidlertid op til draft-lotteriet nogle udfordringer ved at kategorisere ham. Bekymringer om spillets andre facetter, heriblandt evnen til at skyde, var også oppe at vende, men det var især den manglende højde, der bekymrede klubberne. Den kun 185 centimeter høje guard ville i NBA være nødsaget til at spille direkte overfor spillere, der ofte var 10-15 centimeter højere end ham selv, primært fordi han ikke var anset som en klassisk NBA-point guard, og derfor måtte han spille en position højere på banen.

Mitchell har, med sine blot 185 cm, set lille ud i situationer mod de større spillere i NBA. (Arkiv)

I 2017, i månederne inden det årlige NBA Draft, var konsensus, at Mitchell ikke blev en fremtidig stjerne, men derimod en potentiel tovejsspiller, der kunne bidrage i begge ender af banen. Han endte derfor med at blive valgt som nummer 13 af Denver Nuggets, der hurtigt sendte ham videre i en byttehandel med Utah Jazz.

Overraskelsen

Gennem Mitchells første syv kampe blev de fleste bekymringer indfriet. Den dengang 21-årige ramte kun 32,9 procent af sine skud og havde et scoringsgennemsnit på 9,3 point. Han havde defensivt besvær med ligaens større guards og blev ofte udspillet til sådan en grad, at kritikerne var hurtige på tasterne med deres analyser.

Efter en 28-point udmærkelse mod Portland Trail Blazers den 1. november ændrede alt sig.

Gennem resten af sæsonen løftede Mitchell sit scoringssnit til hele 21,5 point per kamp, og han blev én af de mest dynamiske trepointskytter som rookie. Han sluttede sæsonen med 187 ramte skud fra bag den lange linje, hvilket stadig står som NBA-rekorden for flest ramte skud af en rookie.

Udviklingen har taget fat

Under denne sæson har Mitchell påtaget sig mere ansvar for Utah ved blandt andet at forbedre sine evner som playmaker samt beslutningsproces. På trods af at han ikke er en traditionel point guard, er det essentielt for Mitchell at kunne tage beslutninger med bolden i hænderne - især grundet modstående forsvarskæder, der forsøger at lukke ham ned. Det sker hyppigt, at modstandere sender en hjælpeforsvarsspiller over på Mitchell, så han dækkes op af to spillere. Hertil har det været en nødvendighed for den eksplosive scorer at finde den åbne mand på banen.

Kigger man på Mitchells statistikker, ser udviklingen forholdsvis marginal ud. Fra rookiesæson til nu er han steget kun 3,5 point, 0,7 rebounds og 0,6 assists i snit per kamp, men det fortæller ikke den fulde historie. Mitchell har for eksempel aldrig skudt bolden bedre, end han gjorde i år, ligesom han heller aldrig har beskyttet bolden ligeså effektivt som i denne sæson. Det kan virke som småting, men i NBA-sammenhæng er disse elementer ret betydelige.

Donovan Mitchell forstår sig nu på at beskytte bolden med sine mange kilo muskler. (Arkiv)

I slutspillet er han dog eksploderet. Foruden de 38,7 point, han smider på bordet hver kamp, rammer Mitchell også 5,2 skud fra bag trepointlinjen per kamp og snitter 5,5 assists. Han er blevet Utahs ukronede konge i angrebet og den offensive puls, der holder Utahs angreb i live aften efter aften.

Det næste led

Der er stadig noget vej endnu, hvis Mitchell ønsker at kaste sit navn ind i MVP-sammenhængen. Heriblandt handler det om at finde en klar sekundær styrke, hvilket for eksempel kunne være at blive en fortræffelig defensiv spiller eller blive klubbens primære playmaker, der kan ophobe sig en del assists. Om den udvikling er realiserbar, må tiden vise, men indtil da har Mitchell som minimum evner som elitescorer at falde tilbage på.

Den altafgørende Kamp 7 mellem Utah Jazz og Denver Nuggets spilles natten til onsdag klokken 02.30 og kan ses direkte på TV 2 SPORT X.