Basketball

Er løbet kørt for de eksperimenterende Houston Rockets?

James Harden og resten af Houston Rocket nåede kun at afprøve deres nye spillestil i 34 kampe Michael Reaves / Ritzau Scanpix

Houston Rockets startede denne sæson et banebrydende eksperiment, aldrig set før i NBA, men nåede aldrig rigtigt at teste det af.

Daryl Morey havde en plan. Den var ukonventionel, risikabel og en anelse farlig for hans fremtidige jobsikkerhed. Men det stoppede ikke Houston Rockets-manageren for at søsætte den ved NBA Trade Deadline tilbage i februar.

Planen: Ingen center. Faktisk ingen stor mand under kurven overhovedet. Kun fleksible og mobile spillere, der alle kunne skyde og svinge den rigtige aflevering, hvis påkrævet. Idéen var forholdsvis simpel: Vær hurtigere end alle andre og skyd flere trepointskud end noget andet hold i ligaen.

Natten til søndag sluttede Houstons sæson med et slutspilsnederlag til Los Angeles Lakers. 15 timer senere annoncerede cheftræner Mike D’Antoni, at han ikke ville fortsætte i Houston.

På baggrund af ovenstående virker Moreys eksperiment som en katastrofe, men er det sagen?

Lad os tage et kig på Houstons situation.

Den rette partner

I alle NBA-organisationer er sammenspillet mellem ledelsen og trænerstaben essentielt, og derfor var det nødvendigt at få D’Antoni med på samme side fra starten, hvis Moreys plan nogensinde skulle have en chance.

Det var – heldigvis for Morey – aldrig nødvendigt med en stor salgstale til Rockets-træneren gennem fire sæsoner. D’Antoni har altid haft en forkærlighed for analytiske tiltag og er en kæmpe fan af hurtig basketball.

D’Antoni ønsker mange trepointskud, angreb der afsluttes indenfor syv sekunder og kloge afleveringsmønstre. Han var cheftræner i Phoenix fra 2003 til 2008, hvor han frigjorde Steve Nash, der vandt MVP-prisen to år i træk og etablerede sig selv som én af de bedste offensive trænere i NBA-historien.

Med James Harden, og nu Russell Westbrook, på holdkortet, var det på tide for D’Antoni at sætte dem fri til at gøre, hvad de havde lyst til, og der skulle ingen stor spiller stå under kurven, der ville blokere deres vej. Dette gjorde han gerne.

Morey havde den rette mand ved sin side.

Eksekvering og optimisme

Ved den årlige Trade Deadline i februar, sendte Houston deres store center, Clint Capela, til Atlanta i en større byttehandel, hvor flere klubber indgik. Morey erhvervede sig Robert Covington, en defensivt-orienteret forward fra Minnesota, der nu skulle være holdets defensive anker, trods en beskeden størrelse på kun 201 centimeter. Covingtons højde betød knapt så meget for Houston, i og med han kunne ramme trepointskuddet, komme ud og løbe offensivt og samtidig tilbyde defensiv erfaring.

I de 14 kampe Houston spillede inden coronaviruspandemien lukkede ned for sæsonen, vandt de otte af dem med deres nye opstilling. Russell Westbrook, der normalt fungerede som en point guard, blev anvendt som var han en stor forward, der havde til formål at komme til kurven igen og igen. Westbrook leverede i den periode 31,7 point i snit samt 8,2 rebounds og ramte hele 54,6% af sine skudforsøg.

I februar måned tog Rockets som hold hele 48,9 skudforsøg fra bag trepointlinjen per kamp - over 15 mere per kamp end deres modstandere.

Planen var nu sat i effekt og de tidlige resultater så lovende ud.

Pausen og boblen

Den 11. marts suspenderede NBA 2019/2020-sæsonen grundet den voksende coronaviruspandemi. Det betød en pause på over 140 dage, inden 22 udvalgte klubber vendte tilbage på banen i Orlando.

For Houston kunne timingen ikke have været værre.

Klubben, der var ved at finde en rytme i deres spil, måtte nu genstarte deres proces. Det gjorde kun ondt værre, at Westbrook måtte forsinke sin retur til opstillingen efter at være blevet testet positiv for COVID-19 inden klubbens afgang til Florida. Det betød mindre træningstid og en effekt på kroppen gennem hans ophold i NBA-boblen, hvilket Westbrook selv mener spillede en stor rolle i hans spil.

Alt i alt nåede Houston kun at spille 34 kampe efter implementeringen af Moreys eksperiment, inden de blev slået ud. Det er mindre end halvdelen af en typisk NBA-sæson. Klubben både vandt og tabte 17 kampe, hvilket ikke giver et definitivt svar på succes.

Derudover mudrer det kun vandene, at Westbrook ikke var helt rask under forløbet i Orlando.

Fremtiden

Det er endnu uvist om Houston kommer til at fortsætte med samme spillestil næste sæson. Trods Moreys kontinuerlige tilstedeværelse i organisationen, skal en ny træner ind over sådan en beslutning. Det er ikke en selvsagt ting, at en ny træner automatisk hopper med på sådan en vogn, da spillestilen delte vandene blandt fanbasen. Med det sagt, så er det Morey selv, der står for den hyring.

Skulle Rockets fortsætte stilen, kunne NBA-pausen indtil næste sæson blive fyldt med ændringer, hvad angår spillere. For hvis man fortsat agter at bygge op omkring Harden og Westbrook, så handler det om at finde opgraderinger, og helst nogle med stærk atletisk formåen samt evnen til at skabe sig selv skud fra distancen.

Det betyder kort og godt, at hvis Morey får grønt lys til at fortsætte eksperimentet, kan fans til næste sæson se et Rockets-mandskab, der bliver endnu mere ekstremt.