Basketball

LeBron James var den perfekte arvtager for Michael Jordan 

I 2018 skiftede LeBron James til Los Angeles Lakers. Douglas P. Defelice / Ritzau Scanpix

Los Angeles Lakers-stjernen LeBron James er tilbage i finalerne for tiende gang og er symbolet på NBA over de sidste to årtier. 

Hvor end man lander i debatten om den bedste NBA-spiller nogensinde - hvilket bliver et stort tema de kommende uger - så er én ting absolut sikkert:

LeBron James ankom til ligaen på lige akkurat det bedste mulige tidspunkt.

I 1993, da Chicago Bulls-legenden Michael Jordan gik på pension for første gang, gik NBA i panik. Den mest profilerede stjerne, sporten nogensinde havde set, samt en spiller med global tiltrækning, trak sig i en alder af bare 30. Dette efterlod et hul i NBA fra både et talent- og marketingsperspektiv. Hvem skulle overtage rollen som ligaens primære talent, og hvem skulle NBA fremhæve som deres ansigt for ligaen?

Indtil Jordan vendte tilbage i 1995, fandt ligaen intet svar på de spørgsmål. Talenter som Grant Hill og Anfernee Hardaway blev anvendt som enorme marketingled, men ingen havde den samme aura omkring sig som Jordan.

Det samme problem udfoldede sig igen i 1998, hvor Jordan atter gik på pension. Her blev især Kobe Bryant og Vince Carter fremhævet som ligaens fremtid, men ingen nåede helt den samme status som værende ligaens ansigt udadtil. Da Jordan vendte tilbage for sidste gang i 2001, hvor han spillede to sæsoner for Washington Wizards, var NBA i stand til at koge suppe på hans retur, indtil en ny spiller kunne fylde hans sko.

Heldigvis for NBA blev sommeren 2003 endelig tidspunktet hvor de fandt en værdig arvtager.

Michael Jordan i sin storhedstid hos Chicago Bulls.

Ankomsten

Efter Jordan vinkede sit sidste farvel til fans i april, gik der kun to måneder, indtil tidligere NBA-kommissær David Stern ønskede den kun 18-årige LeBron James velkommen til NBA, efter Cleveland Cavaliers gjorde ham til den første spiller valgt i draften.

James var et fænomen allerede fra hans tidlige dage i high school, hvilket betød, at NBA havde ventet på hans ankomst i nogle år. Han blev primært sammenlignet med Lakers-legenden Magic Johnson i høj grad grundet hans evne til at sætte et angreb i gang, hvilket ikke just var en uambitiøs spiller at sætte ham op imod.

Trods den manglende tilstedeværelse af YouTube og streaming, som vi kender det i dag, var NBA-observatører og fans godt klar over, hvem denne teenager var.

LeBron James leverede en imponerende statline i sin første NBA-kamp, men Cleveland Cavaliers sog endte med at tabe til Sacramento Kings.

Det historiske basketballmagasin, SLAM, havde i august 2002 sat James på forsiden sammen med Sebastian Telfair, en high school-legende fra New York. Magasinet var dengang en vital kilde for indsigt i high school-spillere, men dette var første gang forsiden var blevet dedikeret til en spiller uden for NBA eller collegerækkerne.

Dækningen fra SLAM inspirerede TV-giganten ESPN til at vise kampe med James, der dermed blev et så kendt navn, allerede inden han trådte på banen i NBA, at Nike gav ham en kontrakt på hele 87 millioner dollar.

29. oktober 2003 trådte LeBron James endelig på NBA-banen for første gang.

Skyhøje forventninger

Folkets kendskab til James var enormt. Det betød forventninger. I sin første NBA-kamp indfriede James de forventninger med 25 point og ni assists i et nederlag til Sacramento Kings. Igennem hans første sæson snittede James 20,9 point, 5,5 rebounds og 5,9 assists. Det var tal, der aldrig var set af en teenager før. Han vandt Rookie Of the Year-prisen, der gives ud til den bedste nye spiller, men måtte dog acceptere at ikke blive valgt til All-Star kampen.

James var let at sælge for NBA. Han var ikke bare ualmindelig atletisk og talentfuld, men osede også karisma og hungrede efter kameraet. Marketingpotentialet var ubegrænset, og han lignede allerede som 19-årig en potentiel erstatning for Jordan som ligaens ansigt udadtil.

NBA ventede dog med at kaste det ansvar over på James indtil han var grundigere etableret og mere moden. Det var trods alt betragteligt ansvar at pådutte en ung spiller, og ligaen havde førhen brændt fingrene ved at anvende samme aggressive tilgang med Hill og Hardaway.

Et år senere, efter en sæson hvor James snittede over 27 point, syv rebounds og syv assists, blev den langsomme udrulning af James som brand erstattet med en mere aggressiv strategi. James var allerede på forsider af alverdens sportsmedier, et kendt ansigt i reklameblokke på TV - og han bakkede alle forventninger op ved at forbedre sine præstationer igen og igen.

Efter hans tredje og fjerde sæson, hvori han henholdsvis snittede over 31 point per kamp som 21-årig og nåede NBA-finalerne som 22-årig, var der ikke længere nogen tøven. LeBron James havde fyldt det enorme tomrum efterladt af Michael Jordan.

Lige nu betyder det ingenting, indtil jeg får det gjort. Jeg skal få det gjort

LeBron James efter sejren over Denver Nuggets

Den bedste nogensinde

James er nu 17 år inde i sin karriere. Han er en af de mest dekorerede spillere, ligaen har set, og han bliver utvivlsomt den stærkeste statistiske spiller nogensinde. For karrieren sidder han på over 34.000 point, over 9400 rebounds og 9300 assists. Det er ikke usandsynligt, at James bliver den første til at ramme 40.000 point for karrieren samt den eneste spiller i ligaens historie til at ramme 10.000 i både rebounds og assists.

Derudover har James tre mesterskaber til sit navn samt to OL-guldmedaljer. Han bliver en automatisk indtrædelse til Hall of Fame, når han går på pension. Han har på alle måder indfriet sit potentiale, samt forventningerne der blev pålagt ham for snart 20 år siden. Han er ligaens suveræne ansigt udadtil og har været det over det sidste årti.

Men alligevel jagter James til tider stadig spøgelset, der hedder Michael Jordan. Efter sejren over Denver Nuggets natten til mandag blev han spurgt, hvad det betød for ham at nå finalerne for tiende gang, men han kastede fokus over på mesterskabet.

- Lige nu betyder det ingenting, indtil jeg får det gjort. Jeg skal få det gjort, sagde han.

Taler i ental

Hvor langt de fleste spillere vil tale i flertal for at samle gruppen, har James altid haft en singulær fokus. Ord som ”vi” og ”os” er ofte erstattet af ”mig” og ”jeg”. Det er ikke noget der, skal holdes imod ham, men derimod kigges på som et bevis på det pres, der konstant ligger på ham. Mindst halvdelen af hans karriere har været fyldt med spørgsmål omkring hans jagt om at blive den bedste nogensinde. Sportsprogrammer har sat ham op mod Jordan siden 2007, og diskussionen er kun blevet mere intens gennem årene.

Jordans status er på visse måder blevet James’ hvide hval. For en spiller, der har været vant til at overgå forventninger, siden han var teenager, er denne jagt altopslugende. Der ligger noget sårbart i den jagt. En slags oprigtighed, der sjældent er set i atleter.

Men hvordan end verdenen beslutter sig for at vurdere LeBron James, når trøjen bliver taget af for sidste gang, vil han ikke kun være den perfekte arvtager for Jordan. Han vil også repræsentere begyndelsen på en revolution for unge NBA-talenter, der har udviklet sig i samtlige facetter af spillet på baggrund af hans evner. Han vil i høj grad være ansvarlig for det højnede spil, vi ser nu til dags. Han vil være årsagen til, at klubber nu sætter højere krav til kommende spillere - både i form af indstilling og arbejdsindsats.

Spørgsmålet for NBA er ikke længere, hvem der skal overtage for Michael Jordan. Det er nu, hvem der skal overtage for LeBron James.

Du kan se NBA-finalerne på TV 2 SPORT X og TV 2 PLAY