Gabriel "Iffe" Lundberg besøgte TV 2 PLAYs basketball-magasin Crunch Time for at fortælle om sin lange vej mod NBA.
Basketball

Da legenden pludselig skrev hans navn, blev en usandsynlig rejse til virkelighed

Gabriel 'Iffe' Lundberg er typen, der ler sidst. Om lidt skal LeBron James forsøge at tørre smilet væk på NBA's første dansker, men det bliver svært.

Der sker ikke noget bemærkelsesværdigt i verdens største basketball-liga, uden at den legendariske NBA-journalist Adrian Wojnarowski har skrevet om det.

ESPN-skribentens ord er praktisk talt lov, og alene på Twitter når de ud til mere end 5,2 millioner mennesker.

- Phoenix Suns henter Gabriel Lundberg. Danskeren betragtes som den bedste internationale spiller, der er fri på markedet, stod der pludselig fra Wojnarowskis hånd i lørdags.

Endnu et pletskud - endnu en såkaldt 'Woj-bomb', som det populært kaldes, når han afslører en nyhed. Tweetet nåede også hjem til nyhedens hovedperson i Danmark, der selvfølgelig godt selv vidste besked. Men stadig.

- Det var fuldstændig ubeskriveligt. Lige da jeg så det tweet… Jeg blev nødt til at tage et screenshot af det. Det var underligt for mig at se ham og mig i sammenhæng, fortæller Gabriel 'Iffe' Lundberg i magasinet Crunch Time på TV 2 PLAY.

- Du er i NBA…

- Jeg er i NBA.

- Sig det lige igen.

- ... Jeg er i NBA. Jeg tror, at dagen før afgang, og når jeg er i lufthavnen og sidder i flyet, så kommer det til at ramme mig, fortæller Danmarks første NBA-spiller med et af de der smil, der kommer helt nede fra maven.

Efter planen flyver 'Iffe' til Phoenix den 24. marts for at tilslutte sig sin nye arbejdsgiver - NBAs øjeblikkelige tophold og sidste års finalister.

Den usandsynlige NBA-dansker

Spørger man den 27-årige guard selv, har NBA været det erklærede mål, siden han stod på randen af sit 10. leveår.

- For mig har det ikke været lige så skørt, som det lyder. Jeg har følt, at jeg har gjort alt det, der skulle til for at komme tæt på, og nu er jeg der så.

Fair nok.

Men fem år tidligere var basketball slet ikke på dagsordenen for den dengang fodboldglade 'Iffe', men hans storebror, der spillede i Stevnsgade, tvang ham en dag med i hallen.

Her slog det gnister, passionen var øjeblikkelig, og københavneren forlod aldrig rigtig halgulvet igen. I de spæde teenageår var det dog stadig kun 'Iffe' selv, der så NBA-kontrakten dingle i horisonten, fortæller basketball-eksperten Jens Laulund.

- Jeg snakkede med hans U14-træner, der sagde, at han var en teknisk god spiller og god i forsvaret, men han var den mindste og langsomste spiller i hele rækken. Hvis man havde brug for sikkerhed, kunne man give bolden til 'Iffe', men han var lille og tyk og en god holdkammerat.

Som 16-årig hoppede kroppen med på ideen om NBA, og 'Iffe' voksede 17 centimeter på lidt over et år. Ikke længe efter nåede Laulund og Lundberg at spille en enkelt sæson sammen i Copenhagen Wolfpack i den næstbedste række.

- Hvis du havde spurgt mig dengang, om jeg kunne pege på en spiller, der ville komme i NBA, så ville jeg ikke have sagt ’Iffe’. Når det så er sagt, så har han jo bevist, at han gang på gang kan lægge fem procent ovenpå. Han er en særlig spiller, der har udviklet sig og stadig udvikler sig, siger basketball-eksperten.

Drømmen om USA overskred deadline

Den mere og mere talentfulde guard forlod Wolfpack som 'Årets Talent', inden fængselsbyen Horsens lokkede med en flugtplan ud i verden.

- Jeg valgte Horsens på grund af træner Arnel Dedic. Han har hundrede procent været et af de helt store skridt i min udvikling som spiller og som person. Han er ekstremt kærlig og passioneret omkring sporten. Han tog mig under sin vinge.

I Gabriel 'Iffe' Lundbergs første sæson i 2015/16 tog Horsens guldet efter en vanvittigt underholdende syvkamps-serie mod Bakken Bears.

Der var flere nedture end opture

Gabriel 'Iffe' Lundberg

Flueben ud for Danmark og nu fokus rettet mod college-basketball i det forjættede land.

Dog kun for en stund, da han led et skrivebordsnederlag til bureaukratiet i kampen om at få lov.

- Det krævede en masse papirarbejde at blive optaget, og der var en deadline for at blive spilleberettiget, der lå var fem dage efter, jeg havde sendt papirerne. Der var åbenbart en fejl, og til sidst overskred det deadline, og så røg muligheden, fortæller 'Iffe'.

Plan B: Professionel i Europa

Gabriel 'Iffe' Lundberg endte med at tage endnu en sæson i Horsens, inden turen i 2017 gik til Spanien og traditionsklubben Manresa, der var rykket ud af den bedste række.

Oprykning var en formsag, og pludselig spillede 'Iffe' med i en af Europas største ligaer - og således et solidt udstillingsvindue for NBA-klubber på rov.

Men så led karrierekurven et knæk.

Danskeren rykkede til storklubben Tenerife, hvor et pointsnit på 6,5 for sæsonen 2019-20 fortæller en del af historien om et mislykket ophold.

Gabriel 'Iffe' Lundbergs pointsnit

2013/14, Falcon: 11,1 point

2014/15, Wolfpack: 17,3 point

2015/16, Horsens IC: 14,4 point

2016/17, Horsens IC: 15,5 point

2017/18, Manresa: 11,2 point

2018/19, Manresa: 10,4 point

2019/20, Tenerife: 6,5 point

2020/21, Zielona Gora: 20,4 point

2020/21, CSKA Moskva: 10,3 point

2021/22, CSKA Moskva: 12,6 point

- Der var flere nedture end opture. Jeg var ikke skyldfri selv. Jeg opførte mig lidt som om, at tingene bare skulle komme til mig, uden at jeg reelt havde gjort mig fortjent til det. Jeg havde ikke min bedste sæson, og derfra besluttede vi, at det ikke var det rigtige sted, fortæller han.

Det sværeste valg i karrieren

Konsekvensen blev, at den mere og mere velansete guard tog et modigt - udefra set måske endda dumdristigt - valg om at rykke et trin ned til den polske klub Zielona Gora.

- Det var et af de sværeste valg, jeg har taget i min karriere. Jeg følte netop, at det ville være et skridt ned i Polen, og jeg kunne ikke lide ideen til at starte med, forklarer 'Iffe'.

- Jeg har altid følt, at jeg ikke har tid til at træde forkert. Men jeg endte med at føle, at jeg ville vinde mere, end jeg kunne tabe, hvis jeg gjorde det. Og det bar jo frugt.

Ja, tiden i Polen blev et slaraffenland af løsthængende frodige frugter for danskeren, og så er dén vending hermed også brugt om Polen.

Gabriel 'Iffe' Lundberg leverede så godt, at han sågar blev hyldet som VTB-ligaens mest værdifulde spiller i december måned i sin tid i Zielona Gora.

- Set i bakspejlet var det jo en genialitet. Men det var et kæmpe sats, siger Jens Laulund.

Og et sats, der tilmed vækkede interessen fra flere klubber i NBA.

'Sagde han CSKA!?'

Men præstationerne vækkede også interesse fra det ypperste indenfor europæisk basketball. Og da danskerens agent smed en af de største på bordet, gav arbejdsgiveren for resten af 20/21-sæsonen sig selv.

- Jeg kigger på min kone Camilla og siger: ’Sagde han CSKA!? Okay. Jamen fedt, lad os da gøre det!’. Når man får muligheden for at tage til en af Europas absolut største klubber, siger man ikke nej. Det var en perfekt mulighed.

Min families sikkerhed var det vigtigste

Gabriel 'Iffe' Lundberg

Og ifølge Jens Laulund også det perfekte udstillingsvindue, CSKA Moskva, hvis man vil i NBA.

- Der er måske fire klubber i Europa, som NBA-klubber vælger fra. Hvis man spiller i de klubber, ved de i NBA, at man har niveauet, og at man har bevist sig.

Gabriel 'Iffe' Lundberg skiftede til Ruslands hovedstad i februar sidste år, hvor han siden udviklede sig til en profil i den store EuroLeague.

Så besluttede Vladimir Putin at invadere Ukraine.

LeBron vs. Lundberg

Ruslands aggression satte alt på pause, og familien Lundberg skyndte sig hjem til Danmark.

- Der gik ikke så lang tid, før jeg ikke længere så mig selv vende tilbage, og min families sikkerhed var det vigtigste. Det var en svær beslutning, men jeg endte med at købe mig selv ud af min kontrakt.

Sandsynligvis en dyr fornøjelse, men endnu engang satsede 'Iffe' på sig selv. Og dagen efter - 12. marts - underskrev han en kontrakt med Phoenix Suns.

Hvis det bliver tilfældet… altså det er jo mindblowing

Gabriel 'Iffe' Lundberg

Og på den første NBA-trøje båret af en fyr med dansk pas skal der stå 'Lundberg' i stedet for 'Iffe', som vi ellers kender det.

- Det er større end mig den her gang. Det handler også om, at jeg er den første dansker, og jeg har altid været ekstremt stolt af at være dansker. Det skal folk også kunne sige, når de ser mig spille i NBA, for når du ser ’Lundberg’ er det associeret med Danmark, siger 'Iffe'.

Lyn-analyse

- Phoenix Suns er et rigtig godt match for mig. Det er en vindende kultur med en organisation i topklasse. Spillestilen passer rigtig godt til den måde, jeg godt kan lide det. De dækker hårdt og aggressivt i forsvaret, de løber utroligt godt, og vigtigst af alt deler de bolden virkelig godt. Og så ved alle spillere bare, hvad der forventes af dem. Alle kender sin rolle. 

Lige nu forlyder det, at debutkampen meget vel kan blive den 6. april mod Los Angeles Lakers hjemme i Phoenix.

Med andre ord skal Lundberg måske dele sine første NBA-minutter med sit altoverskyggende idol og en af historiens bedste spillere, LeBron James.

- Hvis det bliver tilfældet… altså det er jo mindblowing. Det er jo helt vanvittigt at sige højt.

- Det er en spiller, jeg har set op til i hele mit liv. Jeg skal bare gå på ham, hvis vi skal dække hinanden, og efter kampen kan det så godt være, at det siver ind, at jeg har mødt mit idol.

Vil du prøve noget på ham, eller skal spillet bare komme?

- Nej, nej nej. Der skal prøves noget.