Cykling

Riis og rigmændene blev kaldt medejere - men virkeligheden var en anden

Bjarne Riis og hans samarbejdspartnere fik aldrig købt deres andel af NTT Pro Cycling. Men hvorfor blev et langsigtet projekt dødsdømt på et år?

Armbevægelserne var store og pengesedlerne på vej ud af pungen, da Bjarne Riis - med rigmanden Lars Seier Christensen ved sin side - meldte sin tilbagekomst til cykelsportens øverste niveau i starten af året.

Projektet blev kaldt langsigtet og havde også den anden danske rigmand Jan Bech Andersen med på rejsen, men ved udgangen af 2020 kan det konstateres, at Riis igen er væk fra rorpinden, og cykelverdenen ruller videre uden de indflydelsesrige danskere.

Det er ikke afgørende, hvor meget vi ejer. Det afgørende er, at det er det rigtige match

Bjarne Riis den 8. januar 2020 om samarbejdet med NTT Pro Cycling

Meldingen var ellers klar på pressemødet den 8. januar 2020. Bjarne Riis og investorgruppen bag det daværende Virtu Cycling var tilbage på World Touren som medejere af NTT Pro Cycling. Der var bare et stort "men", som med tiden skulle vise sig at blive vitalt, selvom det på pressemødet blev affejet med forklaringen om, at det var en mindre detalje.

Virtu Cycling Group havde ikke betalt deres andel straks. De havde sammen med NTT Pro Cycling underskrevet et såkaldt "letter of intent", som var en aftale, hvor Riis og hans folk tilkendegav, at de inden længe ville købe en tredjedel af aktierne i NTT-holdet og dermed reelt blive medejere. Men det skete aldrig.

Ekspert undrer sig - ingen vil sige noget

Selvom Bjarne Riis og Virtu Cycling blev omtalt som (kommende) medejere, så var det aldrig en sandfærdig titel. Riis' nye titel som Team Manager på NTT var naturligvis reel fra start til slut.

Men i lang tid fik de "gratis omtale" i form af deres hovedrolle som partner med NTT.

- Det er en rigtig stor dag for hele investorgruppen. Da vi mødtes i 2016, var det visioner og idéer, vi forklarede om at vende tilbage til cykelsporten. Hovedtanken var at bygge en række forretninger rundt omkring et cykelhold. De virksomheder har vi bygget, men der har manglet én ting: World Tour-holdet, sagde Lars Seier Christensen på det indledende pressemøde og slog altså fast, "de havde deres World Tour-hold".

Lidt efter lidt gik det dog op for offentligheden, at pengene aldrig var blevet betalt, og ti måneder efter pressemødet meddelte NTT, at Riis og rigmændene var ude igen uden at have været medejere.

- Jeg kender ikke til forretningsdetaljerne i sagen, og hvad der er normalt i deres verden, men ud fra min erfaring med cykelverdenen så virker det meget mystisk. Det giver ikke rigtig mening, at man vil købe en tredjedel af holdet og snakker om store ambitioner, og så stod man ti måneder senere, uden der var sket noget som helst, siger cykelekspert Chris Anker Sørensen.

Var armbevægelserne for store? Og hvorfor forblev pengepungen lukket? Var der betingelserne i parternes letter of intent, der skulle overholdes eller gå i opfyldelse, før Riis, Seier og Bech ville underskrive den afgørende check?

TV 2 SPORT ville gerne have spurgt Bjarne Riis og rigmændene ved hans side, hvorfor de aldrig endte med at købe en tredjedel af holdet, som de proklamerede, når det kun var "formalia og andre småting", der manglede. Ingen af parterne eller NTT-lejren med Douglas Ryder i spidsen har dog ønsket at kommentere på købsoptionen.

- Jeg har ikke mere at sige til det. Bjarne og jeg er ude af det projekt nu, og jeg ønsker 'Doug' og holdet alt det bedste, har Lars Seier Christensen skrevet, mens andre aldrig er vendt tilbage.

Fra langsigtet til forlist projekt

I stedet har vi gennemgået perioden fra januar til november og fremlægger herunder de historier fra danske medier, der i hovedtræk giver et indblik i, hvad der skete i hele processen. Så er spørgsmålet, om det, der skete i kulissen, nogensinde når offentligheden.

8. januar: Bjarne Riis og Virtu Cycling fremlægger sammen med NTT Pro Cycling planerne om et langsigtet projekt, hvor Riis igen vil være en del af World Tourens absolutte elite og "køre med om sejren i de store cykelløb". Parterne har underskrevet et såkaldt "letter of intent", som betyder, at Virtu Cycling inden for kort tid køber en tredjedel af aktierne i NTT-holdet.

- Man kan aldrig vide, om det bliver mere. Vi synes, det er et godt sted at komme i gang. Vi holder detaljerne af handlen for os selv, siger Lars Seier Christensen.

- Det er ikke afgørende, hvor meget vi ejer. Det afgørende er, at det er det rigtige match, tilføjer Riis.

5. februar: To af Bjarne Riis' velkendte sponsorer melder sig på banen i form af de danske teknologivirksomheder Waoo og Boyum IT, der indgår et partnerskab med NTT Pro Cycling.

- Nu gælder det et World Tour-hold, som med et dansk aftryk ønsker at blive blandt de bedste i verden, og her er passionerede partnere helt afgørende, siger Riis.

Med tiden skal det vise sig, at det får langt mindre betydning end først antaget.

31. marts: Virtu Cycling lukker. Selvom de offentliggjorde knap tre måneder forinden, at de var blevet medejere af World Tour-holdet NTT, lukker Riis' danske cykelprojekt. Selve koncernen bag Virtu Cycling fortsætter dog samarbejdet med NTT i et andet setup, oplyses det i en pressemeddelelse.

- Vi fortsætter med World Tour-holdet Team NTT, der ikke er omfattet af denne beslutning, skriver Lars Seier på sin Facebook-profil.

28. april: I en artikelserie kigger Feltet.dk nærmere på, hvem der egentlig køber sig ind på World Touren, når Virtu Cycling er lukket. Og om rigmanden Jan Bech Andersen stadig er med ombord, efter der er begyndt at florere rygter om splid mellem parterne.

Hensigtserklæringen er der, og der arbejdes på en færdiggørelse af selskabsstrukturen vedrørende NTT, bekræfter Lars Seier Christensen, der ikke bekymrer sig knap fire måneder efter udmeldingen omkring titlen som medejere.

- Der er normalt med købstransaktioner nogle formalia og due diligence-ting, der skal gennemføres, og det kan stadig trække ud lidt endnu med ’closing', siger Seier til Feltet.dk.

3. juni: Ekstra Bladet kan fortælle, at World Tour-holdet NTT Pro Cycling fortsat er 100 procent ejet af stifteren Douglas Ryder. Inden aftalen i januar havde parterner ikke tid til at udforme en kontrakt og formalisere tingene. I stedet gav de håndslag og lavede deres "letter of intent", hvilket senere skulle erstattes med en aftale. Bjarne Riis forsikrer da også, at det stadig er planen at overtage en del af holdet.

- Det er stadig intentionen fra alle parter, at vi skal overtage en del af holdet, men det er ikke formelt sket endnu, siger Riis til Ekstra Bladet og tilføjer:

- Vi skal lige have styr på det hele, da vi stadig er i gang med nedlukningen af Virtu. Men intet er forandret i forhold til det, vi gerne vil, og det, som 'Doug' gerne vil. Nu håber vi snart at kunne holde et møde, så vi kan få tingene på plads.

4. september: Under årets Tour de France spørger TV 2 SPORT gentagende gange Bjarne Riis til fremtiden på holdet, som "der arbejdes på". Samtidig kan Feltet.dk igen fortælle om, at den sportslige leder Bjarne Riis sammen med rigmændene Lars Seier Christensen og Jan Bech Andersen er tøvende med deres købsoption i forhold til en ejerandel i holdet. Det er med til at styrke usikkerheden omkring NTT's fremtid.

28. september: Holdets storsponsor NTT vil ikke fortsætte efter 2020-sæsonen og ender dermed sit seks år lange sponsorat. Hvis det langsigtede projekt og en plads blandt verdens bedste hold fortsat skal være realistisk, ser det ud til at ligge i hænderne på Riis og de danske forretningsmænd.

4. oktober: De store stjerner vil væk fra holdet, og fundamentet ser ud til at falde fra hinanden. Ifølge B.T. peger pilen på den danske forbindelse. Det har hele tiden ligget i kortene, at den danske delegation ville steppe op og danne et finansielt grundlag for holdet. Men det sker ikke.

Milliardæren Lars Seier Christensen kæmper i kulissen for at tiltrække interesserede sponsorer, men samtidig er Jan Bech Andersen ifølge B.T.'s oplysninger på vej ud af projektet. Ifølge avisen betyder det, at holdets stifter, Douglas Ryder, er skuffet og forbløffet over, at det danske islæt ikke er lykkedes med at bringe nye sponsorer til holdet.

31. oktober: Det omtalte letter of intent har aldrig været længere væk fra at blive realiseret. Lars Seier Christensen melder ud til B.T., at han ikke vil finansiere holdet selv.

- Det gør jeg ikke. Det kan jeg godt sige, siger Seier om det hul i pengekassen, hvor der mangler millioner for at sikre videreførelsen af holdet.

2. november: I et interview med Ekstra Bladet fortæller Bjarne Riis, at han er ked af, det ikke lykkedes ham og Lars Seier Christensen at lave et godt og ordentligt projekt, men slår samtidig fast:

- Det er ikke mit hold, og det har det aldrig været. Intentionen om at købe en del af holdet har været der, men det er aldrig sket, siger Riis og gør det desuden klart, at trioen Riis, Seier og Jan Bech ikke har konkrete planer om at fortsætte samarbejdet i fremtiden.

11. november: Bjarne Riis er færdig på NTT, og købsaftalen med Riis og de danske rigmænd droppes. Det fremgår af pressemeddelelsen fra det sydafrikanske hold, at Bjarne Riis og hans forretningspartnere, rigmændene Jan Bech Andersen og Lars Seier Christensen, aldrig fik købt deres andel af NTT-holdet. Senere samme dag skriver Lars Seier Christensen på sin Facebook-profil, at han er færdig med sin involvering i cykelsporten.

Farvel og tak - uden pengene blev lagt

Tilbage står et stort spørgsmål: Hvordan kom Riis og rigmændene ud af aftalen uden at købe en tredjedel. Havde de betingelser i deres letter of intent, der sikrede dem, at de skulle overholdes, før de betalte deres andel?

Som nævnt har TV 2 SPORT ikke haft held med at få parterne i tale omkring emnet, men konklusionen er alt andet lige, at parterne gik fra intentioner om et køb og "formalia og andre småting" til aldrig et have en gyldig aftale. Danskerne blev flere gange og specielt ved præsentationen omtalt som medejere, hvilket aldrig blev til virkelighed.

Virksomheden Virtu Cycling Group står stadig opført i Det Centrale Virksomhedsregister som værende i normal drift, selvom det altså også fik en form for indflydelse, at de i marts annoncerede, at de ville lukke ned. Bjarne Riis har dog fortalt til Ekstra Bladet, at man stadig er i gang med en kontrolleret nedlukning af virksomheden.

Ni dage efter udmeldingen om Bjarne Riis' farvel til NTT blev det offentliggjort, at holdet overlever og skifter navn, så holdet fra næste sæson kører under navnet Team Qhubeka Assos og opererer med et mindre budget.