Tour de France

Dømt ude og tæt på karrierestop - nu kan han slå legendarisk Tour-rekord

Mark Cavendish deler rekorden for flest etapesejre i Tour de France-historien.

Så stod han der igen. For 34. gang tog han de to trin op på podiet og lod sig hylde som etapevinder i Tour de France.

Cannonball. Manx Missile.

Mark Cavendishs etapesejre i Tour de France

35 Tour-etapesejre

  • 2008: 4
  • 2009: 6
  • 2010: 5
  • 2011: 5
  • 2012: 3
  • 2013: 2
  • 2015: 1
  • 2016: 4
  • 2021: 4

Hans eksplosive kælenavne, der henviser til hans fabelagtige måde at sprinte på. Hans overbevisende sejre. Hans temperament under løbene.

Alt sammen noget, der kendetegner Mark Cavendish. Nu er der mulighed for at klistre endnu et prædikat på ham. Flest etapesejre nogensinde i Tour de France. Det vil ske, hvis han vinder søndagens etape og tager rekorden fra verdens måske bedste cykelrytter nogensinde - Eddy Merckx.

Det var der ellers ikke meget, der tydede på i oktober. Efter cykelklassikeren Gent-Wevelgem antydede han et farvel til cykelsporten efter nogle forfærdelige år både på og af cyklen.

Klip til juli i år, og Cavendish er som forvandlet. Fire etapesejre og et flashback til britens storhedstid i starten af 2010’erne, hvor han var stort set uovervindelig.

En nydelse for den tidligere Tour de France-vinder Bradley Wiggins.

- Han er som en bror for mig. Jeg ved, hvad han har været igennem de seneste fem år, så det er skønt at se ham sådan her. Folk havde afskrevet ham, så det er fantastisk at se ham tilbage igen, siger Wiggins til TV 2 SPORT.

Cykeljournalisten Daniel Friebe, som blandt andet har skrevet en biografi om Cavendish, er heller ikke i tvivl om, hvordan Cavendish vil blive husket.

- Når han pensionerer sig, vil vi kigge tilbage og se på alle de små historier med ham. Ingen i de seneste 20 år har bidraget til så meget drama, som han har.

- Vi har måske glemt de sidste to-tre år, hvor stor en personlighed han var. Omring 2010 og 2011 var han det største navn i cykelsporten.

'Opvarmning' til Ullrich

Mellem det nordlige England og Nordirland ligger øen Isle of Man. Cavendish opvoksede i hovedstaden Douglas. Det var her, han prøvede kræfter med cykling første gang i form af BMX. Det var her, han arbejdede i en bank for at tjene penge til en professionel karriere. Og det var her, han mødte den daværende cykelrytter David Millar, som blev en stor inspiration for ham.

Det begyndte først for alvor at rulle for ham i 2003, da han blev en del af britisk cyklings olympiske akademi for juniorryttere. Han var ellers ved at blive kasseret på grund af sin form, men træneren Rod Ellingworth fik akademiet til at fokusere på potentialet i stedet for formen.

Netop Ellingworth har Cavendish senere i karrieren fremhævet som en af sine vigtigste personer.

- Han forvandlede mig fra at være en fed bankmand til verdensmester på 15 måneder. Det bedste, han gjorde, var at lære mig etikken ved at arbejde, sagde Cavendish til The Guardian med hentydning til sin VM-titel i parløb i 2005.

Samme år blev han også professionel på landevejen, da han fik kontrakt med det tyske hold Team Sparkasse. Rugekasseholdet for T-Mobile, der havde Jan Ullrich som den helt store stjerne.

Netop Ullrich slog et smut forbi Tour of Britain i 2005, og det skabte stor røre hos pressen, selvom han ikke engang skulle deltage, mindes Daniel Friebe.

Men inden de kunne få lov til at snakke med den tyske stjerne, blev nogle britiske ryttere vist frem, som var fremtidens ryttere ifølge T-Mobile. En af dem var Mark Cavendish.

- Vi var lidt irriterede over, vi skulle vente på Ullrich. Men vi fik mødt de fyre, og Cavendish var en lidt klumpet 19-årig dreng. Det var fint for dem at komme frem, men vi regnede ikke med, de ville blive professionelle. Dengang var Storbritannien på ingen måde en dominerede faktor i landevejscykling, siger Friebe.

Cavendish viste dog prøver på sit talent i Tour of Britain det år, da han blev nummer tre i en spurt. Det var medvirkende til, at han kom på prøve på T-Mobile i 2006. Igen var det i det britiske etapeløb, han gjorde sig bemærket. To andenpladser og en tredjeplads gav ham sejren i pointkonkurrencen.

Gennembruddet skulle først komme året efter.

Første Tour-sejr

Cykelløbet Scheldeprijs markerer skillelinjen for Mark Cavendishs indtog på øverste niveau. I sin første officielle sæson på World Touren blev det til 11 sejre. En tangering af Alessandro Petacchis rekord.

Den første kom i Schelderprijs, hvor briten slog store navne som Robbie McEwan, Erik Zabel og Baden Cooke. Det var også i 2007, han fik sin debut i Tour de France. Et styrt på de to første etaper medvirkede, at Cavendish måtte udgå, da Touren nåede Alperne. Han var rasende, selvom det var lykkedes ham at sprinte sig i top-ti to gange.

9. juli 2008 skete det så. I den blå Team High Road-trøje tog Mark Cavendish sig til hovedet, da han krydsede målstregen i Châteauroux foran Oscar Freire og Erik Zabel. Hans første etapesejr i Tour de France.

Resten af historie.

Ingen kunne i de efterfølgende år hamle op med ham. Hans karakteristiske aerodynamiske stil med hovedet nærmest hængende nede foran styret, mens hans kraftfulde ben pumpede cyklen fremad i en vanvittig topfart, kunne ganske få finde recepten imod. Fra 2008-2011 blev det til 20 Tour de France-sejre.

2011 blev ekstra speciel for Cavendish, da han vandt verdensmesterskabet i landevejscykling, der blev afholdt i Danmark. Det var han kun den anden brite til at gøre i historien.

Svarer igen i pressen

Lige så skarp Cavendish var i spurterne, lige så skarp var tungen også, når han mødte pressen. Det har flere journalister måtte erkende.

I sin egen biografi mindes han en episode i 2008-udgaven af Tour de France. De mange spørgsmål fra en tv-journalist fik ham til at miste tålmodigheden.

Mark, hvad har du lært fra i dag?

- At journalister nogle gange stiller nogle fucking dumme spørgsmål.

Så var den ligesom lukket.

Det var den også, da han efter en etape i Tyrkiet Rundt 2015 blev spurgt om sin version af finalen.

- Jeg blev nummer to, lød det korte svar.

Mere angrebsivrigt gik han til værks samme år, da en journalist ved Tour de San Luis spurgt, om han med 100 procents sikkerhed kunne garantere, at hans konkurrenter ikke var dopede.

- Kan du fortælle mig med 100 procents sikkerhed, at en af disse journalister ikke knalder din kone?

Daniel Friebe, som har et nært forhold til briten efter deres bogskrivning sammen, har oplevet noget lignende i de mange år, han har dækket cykelløb. Men Cavendishs temperament kan både være til det dårlige og det gode.

- Han er meget underholdende, passioneret, interessant og loyal, vil jeg sige. Når du har hans tillid, så mister du den ikke. Han forbliver loyal.

- Vores forhold har været ret intenst nogle gange. Nogle gange snakkede jeg meget med ham, hvor han ringede til mig og åbnede sit hjerte. Og andre, hvor jeg ikke snakkede med ham i flere måneder. Det afspejler meget godt, hvordan han lever sit liv. Det er meget op og ned.

- En af de ting, folk kan lide ved ham, er, at han har følelserne uden på tøjet. Man ved nærmest, hvad han tænker og føler. Det er også det, der gør, at det nogle gange kan virke skræmmende, siger cykelbogsforfatteren.

Virus og depression

Mens Cavendish efter lille dyk på resultatlisten igen viste klassen i 2016 med fire etapesejre i Tour de France, gik det hele galt de efterfølgende år.

Sprinteren pådrog sig Epstein-Barr-virus, der forårsager mononukleose og er bedre kendt som kyssesyge. Det sendte ham ud på ubestemt tid. Desuden kæmpede han med depression.

- Det er det mørkeste sted, du nogensinde kan gå hen. Det påvirkede min karriere, min familie og folk omkring mig. Jeg var ikke en rar person at være omkring, sagde han i et interview med Cyclingweekly.

Da Cavendish fik kæmpet sig tilbage på cyklen, led han endnu et nederlag i 2019. For første gang siden 2007 var han ikke udtaget til Tour de France. Det slog skår i forholdet mellem ham og holdet Dimension Data.

- Hvad kan jeg sige? Jeg er fuldstændig knust over beslutningen, som betyder, jeg ikke vil være i Touren i år. Som jeg har gjort gennem hele min karriere, har jeg udset et bestemt tidspunkt at formtoppe på. Det har nærmest altid resulteret i, jeg har nået mine mål eller været tæt på, skrev Cavendish på Twitter, hvor han gjorde det klart, at hans form intet fejlede, og at han var uenig i sportsdirektørernes valg.

Ikke overraskende skiftede han hold efter den sæson. Men heller ikke hos Bahrain-McLaren kunne han få det til at lykkes af forskellige årsager.

Det var her, at han i 2020 efter Gent-Wevelgem brød ud i tårer under et interview.

- Det var måske det sidste løb i min karriere. Jeg er lidt…, sagde Mark Cavendish til Sporza, inden han holdt en pause for at tørre sine tårer væk.

Mark Cavendish, der er en af cykelsportens mest vindende ryttere, har sandsynligvis kørt sit sidste løb. Video: TV 2 SPORT

Fjenderne er på hans side igen

Det skulle heldigvis vise sig ikke at blive slutningen på karrieren. Hans gamle hold Quick-Step tog igen chancen med ham, og det skulle de ikke fortryde.

Han sejrede igen. Og igen. Og igen. Fire etapesejre blev det til i Tyrkiet Rundt og en enkelt i Belgium Tour. Men det var stadig ikke oplagt, han skulle køre Tour de France i år. Holdet havde fortsat Sam Bennett, som var suveræn under sidste års Tour og vandt pointtrøjen. Selvom han havde været skadet i foråret, var det forventet, han skulle med. Lige indtil Quick-Step offentliggjorde Tour-udtagelsen. Uden Bennett. Med Cavendish.

På fjerde etape kom forløsningen for ham, da han vandt massespurten. Tårerne trillede ned ad kinderne, da han fik sin 31. Tour-etapesejr.

- Det var vildt. Det er et af de flotteste comeback, vi har set i nyere tid i cykelsporten. Han er en legende, og nu vinder han på højeste niveau. Og det er jeg stolt over at være en del af, siger Michael Mørkøv, som har rollen at levere Cavendish i bedste position i finalen.

Det fortsatte med endnu en sejr Cavendish. Eddy Merckx’ rekord kom tættere på, og pludselig havde han tangeret den efter fire etapesejre i dette års Tour. Ligesom da han var på toppen af sin karriere.

Det siger alt om ham, mener Wiggins.

- Jeg har altid vidst, at man aldrig må undervurdere Mark, så længe han kører løb. Han har til tider måske mistet troen på sig selv, men han arbejdede stadig hårdt nok til at opnå det her. Han gav aldrig op, fortæller den tidligere Tour-vinder og bakkes op af Adam Blythe, som i sin aktive karriere også nåede at være på hold med Cavendish.

- Når man ser på de løb, han har kørt, og hvordan han kørte for bare seks måneder siden, ville man nok ikke tro, han skulle med til Tour de France. Det er næsten fair at sige. Men jeg har også altid sagt, at man aldrig kan afskrive ham. Så længe han er i en god form, og han har et godt hold omkring sig, kan han gøre alt, hvad han har lyst til.

Cavendish havde formentlig selv gerne undværet de seneste fire års nedtur med styrt og helbredsmæssige problemer, men står det til Daniel Friebe har det ikke nødvendigvis været en dårlig ting for hans image.

- Han havde fjender, som ikke kunne lide, hvor ligefrem han var.

- Så ud fra karrierens synspunkt, hans arv og måden, han bliver husket på, tror jeg, det er godt, han har været igennem det, for de fjender, han havde, er på hans side igen. Oddsene var imod ham, og han var helt nede. Men alle elsker underdog-historien, og det er han virkelig.