Klubben, ingen regnede med, har skabt europæisk sensation

16x9
Östersunds FK har spillet sig videre fra gruppespillet i Europa League. Foto: TT NEWS AGENCY / Scanpix Denmark

For seks år siden spillede Östersunds FK i den fjerdebedste svenske række. Torsdag spillede klubben sig videre fra gruppespillet i Europa League.

- Kan vi vinde Europa League? Selvfølgelig kan vi det.

De selvsikre ord kom fra formanden for Östersunds FK, Daniel Kindberg, da CNN i starten af november mødte svenskeren til en snak om klubbens øjeblikkelige succes.

For knap tre måneder siden spillede den svenske fodboldklub sig for første gang i klubbens historie i et europæisk gruppespil, da de opnåede adgang til Europa League. Torsdag vandt de 2-0 over ukrainske Zorya og kvalificerede sig sensationelt til knockout-fasen. 

- Det er virkelig flot. Vi spiller fodbold for at vinde fodboldkampe. Nu går vi efter finalepladsen, og vi ved, at vi er en svær modstander over to kampe. Vi kan gå hele vejen. Vi planlægger at spille tre turneringer næste år - Allsvenskan, den svenske cup og Europa League, siger Daniel Kindberg til Aftonbladet efter torsdagens sejr. 

Östersunds FK rykkede i 2015 op i den bedste svenske række for første gang i klubbens 21 år lange historie, hvor de blev nummer otte i debutsæsonen. Tidligere i år vandt klubben så pokalturneringen og sikrede sig adgang til europæisk fodbold. 

Vi havde næsten ingenting. Vi havde et par spillere, et stadion, én enkelt ansat på deltid og en omsætning på 300.000 euro. Vi startede helt forfra

Daniel Kindberg

Og her er det blevet til lidt af et fodboldeventyr.

Klubben, som ingen regnede med, og som ifølge svenske Aftonbladet var den klub i Europa League, der var mindst værd sammen med albanske Skenderbeu, har i løbet af efteråret slået etablerede europæiske klubber som Galatasaray, Hertha Berlin og PAOK - resultater, som har skabt opmærksomhed verden over.

- Der blev skrevet historie af det svenske hold Östersunds, som fortsatte den magiske debutsæson i Europa League ved at spille sig videre til knockout-fasen, skriver Bleacher Report.

- Potter (Graham Potter, klubbens træner, red.) har imod alle odds holdt de undertippede svenskere ubesejret hjemme i gruppe J. Nu er de videre, skriver The Telegraph om "Europa League's underdogs".

Klubben er også blevet hyldet af det amerikanske medie CNN, der har genoptrykt dets portræt af klubben fra starten af november.

Formanden gav op

Torsdag aften spillede Östersunds FK foran 9000 tilskuere hjemme på Jämkraft Arena, og kontrasten er stor, hvis vi bare skruer tiden seks år tilbage. Dengang havde klubben 500 tilskuere i den fjerdebedste række og var meget langt fra det fine selskab.

Östersunds rejse til Europa League

2011 - Rykkede op i den tredjebedste række i Sverige

2012 - Rykkede op i Superettan

2015 - Rykkede op i Allsvenskan

2016 - Sluttede som nummer otte i sin første sæson i Allsvenskan

2017 - Vandt den svenske pokalturneringen og kvalificerede sig til Europa League

Og det var dengang, for seks år siden, at klubben traf beslutningen om, at de ville være meget mere end en anonym fodboldklub 300 kilometer fra Stockholm.

- Vi var nødt til at finde ud af, hvad vi ville med klubben, og hvilken slags fodbold vi ville spille. Vi besluttede os for, at vi ville gå efter det her (succes i Europa, red.), og så er resten historie, sagde Daniel Kindberg til ESPN tidligere på året.

Daniel Kindberg har været formand for den svenske fodboldklub siden 2005, og selvom han lige nu nyder godt af den øjeblikkelige succes, så har det ikke udelukkende været en dans på roser.

I 2010 leverede klubben en lang række skuffende resultater og rykkede ned i den fjerdebedste række. Skuffelsen var så stor, at Daniel Kindberg valgte at trække sig som formand i klubben - men han kom hurtigt på andre tanker.

Jämkraft Arena har plads til 9000 tilskuere.
Jämkraft Arena har plads til 9000 tilskuere. Foto: ROBERT HENRIKSSON / Scanpix Denmark

- En dag bankede det på døren. Det var klubbens spillere, der ønskede, at jeg kom tilbage. Hvis jeg ikke gjorde det, så ville de allesammen stoppe. Jeg besluttede mig for at komme tilbage. Vi havde næsten ingenting. Vi havde et par spillere, et stadion, én enkelt ansat på deltid og en omsætning på 300.000 euro (2,2 millioner kroner, red.). Vi startede helt forfra, siger Daniel Kindberg.

De var til overs, og de var ikke gode nok. Vi samlede dem, og i vores miljø er de gået hen og blevet fantastiske fodboldspillere i Europa

Daniel Kindberg

Det skulle vise sig at være en rigtig god beslutning for den tidligere soldat, der i 90'erne var udsendt i Bosnien-Hercegovina og den Demokratiske Republik Congo.

Fællesskab har været nøglen til succes

Det begrænsede økonomiske råderum betød, at Daniel Kindberg og Östersunds måtte se i alternative retninger for at få stablet et slagkraftigt hold sammen, og det var ikke nogen dårlig idé, har det siden vist sig.

- Mange af spillerne var blevet droppet af deres klubber. De var til overs, og de var ikke gode nok. Vi samlede dem, og i vores miljø er de gået hen og blevet fantastiske fodboldspillere i Europa, siger Daniel Kindberg til CNN.

Og spillerne er ikke bare blevet fantastiske fodboldspillere. De har også fået et stærkt fællesskab og skabt en særdeles utraditionel kultur i klubben.

De har i fællesskab skrevet bøger, inviteret flygtninge til både kampe og træning og været sent oppe for at hjælpe lokale kvinder sikkert hjem om aftenen. De har endda opført balletten 'Svanesøen' foran 1500 tilskuere.

Östersunds spillere optræder med balletten Svanesøen.
Östersunds spillere optræder med balletten Svanesøen. Foto: Östersunds FK

Alt det er sket som følge af, at klubbens træner, Graham Potter, har oprettet et kulturakademi for klubbens udenlandske spillere fra eksempelvis Nigeria, Ghana, Gambia og Irak.

- Vi har en række workshops, og så har vi dage, hvor vi laver forestillinger. Det er som kampdage. Kulturakademiet går ud på at gøre alle bedre. De bliver trænet i at få et større mod og tage beslutninger.

- Formålet med alt, vi laver - inklusiv vores kulturakademi - er, at vi skal vinde fodboldkampe, siger Daniel Kindberg til CNN.

50 millioner i klubkassen

Stemningen i Östersunds og blandt de 9000 tilskuere på Jämkraft Arena nåede torsdag aften et nyt højdepunkt, da klubben spillede sig videre til knockout-fasen i Europa League. Og det er formentlig også med en vis glæde, at Daniel Kindberg og resten af klubbens bestyrelse fredag kan kigge på økonomien.

Torsdagens triumf betyder nemlig, at Östersunds nu er sikker på, at det europæiske eventyr indtil videre har sikret klubben i omegnen af 50 millioner svenske kroner (cirka 38 millioner danske kroner).

Stemningen var i top, da Östersund FK torsdag spillede sig videre i Europa League.
Stemningen var i top, da Östersund FK torsdag spillede sig videre i Europa League. Foto: TT NEWS AGENCY / Scanpix Denmark

- Det betyder, at vi nu kan arbejde hurtigere og mere sikkert i Sverige. Det er sådan en klub, vi er. Pengene er selvfølgelig vigtige, når vi skal finde ressourcer til Graham (Potter, red.). Vi går all in, siger Daniel Kindberg til Aftonbladet.

Og der er ingen tvivl om, hvor langt pengene skal række, hvis man spørger en af klubbens bærende spillere, Saman Ghoddos.

- Målet er, at vi skal vinde det svenske mesterskab inden for den nærmeste fremtid, og det tror jeg på, vi kan, siger den 24-årige angriber.

Når vi er blevet svenske mestre, så vil vi fortsætte med at blive mestre og gå 100 procent efter Champions League

Daniel Kindberg

I den netop overståede sæson sluttede Östersunds på en femteplads, hvilket ikke rækker til europæisk fodbold i næste sæson. Derfor er klubben nødt til enten at genvinde pokalturneringen eller gå hele vejen i Europa League.

Drømmer om mesterskab og Champions League

Nu har Östersunds FK én kamp tilbage i år, når de møder Hertha Berlin på udebane. Selvom holdet allerede er videre, så har de stadig gruppens førsteplads at spille om.

Men i den svenske by midt i landet er man allerede begyndt at se længere frem. Fokus er rettet mod næste sæson, og her er målet klart.

- Nu er det vigtigste, at vi bliver mestre i Sverige. Når vi er blevet det, så vil vi fortsætte med at blive mestre og gå 100 procent efter Champions League, siger Daniel Kindberg til CNN.

Daniel Kindbergs planer rækker langt ud over bare at kvalificere sig til fodboldens forjættede land. Svenskeren sagde til ESPN tidligere på året, at klubben tror på, at de kan drille de store og endda spille sig videre fra gruppespillet i Champions League en skønne dag.

Hvis Östersunds kan kvalificere sig til Champions League, så vil de blot være den femte svenske klub i historien efter IFK Göteborg, Helsingborg og Malmö FF og AIK Stockholm, der opnår den bedrift.

Klubben kan allerede næste år blive en del af fodboldens fineste selskab, hvis de vinder Europa League, og selvom det måske lyder urealistisk, så lad os lige huske på Daniel Kindbergs ord fra artiklens indledning.

- Kan vi vinde Europa League? Selvfølgelig kan vi det.