Sejr over Færøerne kan give Danmark VM-fordel

16x9
Christian Eriksen har god grund til at vise sin fornemme teknik frem mod Færøerne. Foto: Liselotte Sabroe / Ritzau Scanpix

Det danske landshold kæmper for at blive topseedet i VM-kvalifikationen. Derfor har aftenens testkamp mod Færøerne stor betydning.

Hvis man ikke lige vidste det, kunne man godt overse, at det danske landshold i disse dage befinder sig i Herning.

Fodboldfeberen er svær at få øje på, og de lokale FC Midtjylland-sympatisører kan med god ret konstatere, at onsdagens landskamp ikke er blandt de største på MCH Arena i dette Champions League-efterår.

En testkamp mod Færøerne? Med 184 tilskuere? Unødvendigt presset ind i en landskampstermin, der i forvejen indeholder de langt mere betydningsfulde Nations League-kampe mod Island og England.

Nej, det er til at forstå, hvis opfattelsen er, at aftenens kamp nok er forbundet med stor prestige for Færøerne – men for Danmark er den det rene tidsspilde.

Og så alligevel.

For faktisk har det betydning, om Danmark vinder, taber eller spiller uafgjort. Testkampen giver nemlig point til FIFA’s verdensrangliste. Og den ofte uglesete rangliste får om halvanden måned overordentlig stor relevans.

Det hele handler om den VM-slutrunde i Qatar, der endnu ligger mere end to år ude i fremtiden, men som meget snart bliver konkret virkelighed.

I slutningen af november bliver der trukket lod til de ti europæiske kvalifikationspuljer, og her bliver de 55 nationer inddelt i seedningslag ud fra deres placering på verdensranglisten efter årets sidste landskampe.

De ti øverste hold bliver topseedet og undgår dermed hinanden.

Og lige nu ligger Danmark nummer 11.

Det er den 11.-plads, der meget gerne skal forbedres gennem resultaterne i de seks resterende kampe i 2020. Startende med kampen mod Færøerne.

For en topseedning kan øge de danske muligheder for en VM-billet markant.

Omdiskuteret rangliste

Seedning til lodtrækninger kan ofte være en broget affære. De metoder, der ligger bag placeringen af holdene i de forskellige seedningslag, skaber ikke altid det mest retvisende billede. Til tider kan det i sidste ende forekomme underordnet, om et hold er i det ene eller andet lag, da holdene alligevel virker jævnbyrdige.

Sådan har det ofte været ved de lodtrækninger, der har taget udgangspunkt i FIFA’s verdensrangliste.

Siden den blev indført i 1992, har ranglisten været til diskussion og er ofte blevet kritiseret for ikke at være retvisende. Opgaven har ikke været nem for verdensforbundets talknusere.

De har forsøgt at finde frem til en beregningsmetode, der både kunne tage højde for vægtningen af de forskellige turneringer og veje hold fra forskellige kontinenter op mod hinanden.

Til tider har det givet nogle besynderlige udfald. I 2011 lykkedes det Norge at sikre en topseedning til kvalifikationen til VM i 2014, selvom nordmændene ikke havde deltaget ved en slutrunde siden 2000 og ikke fremstod som del af den europæiske elite.

”Det var en djævelsk vigtig sejr, næsten lige så vigtig som en kvalifikationssejr,” jublede landstræner Egil "Drillo" Olsen efter den 1-0-sejr over Litauen, der havde sikret den norske topseedning.

Og topseedningen var ingen tilfældighed; den statistikfokuserede Olsen havde i et stykke tid haft øje for ranglisten, og Norge havde nøje planlagt sine testkampe for at optimere ranglisteplaceringen så meget som muligt.

En af beregningsmetodens svagheder var, at det ofte kunne betale sig at spille så få testkampe som muligt, da vægtningen af disse var så lav, at de næsten ikke kunne undgå at påvirke rangeringen negativt. Og skulle man endelig spille testkampe, skulle man for alt i verden finde nogle bløde modstandere, man kunne besejre.

Også i den seneste VM-kvalifikation havde et par middelgode hold sneget sig blandt de topseedede, hvilket kom Danmark til gode: At trække Rumænien fra det øverste lag var noget af et lykketræf. Imens befandt stormagter som Frankrig og Italien sig nede i Lag 2.

Vigtigere end nogensinde

Svaghederne ved ranglisten fik i 2018 FIFA til at lave den om. Forbundet tog en ny metode i brug i forsøget på at gøre den mere retvisende.

Nu lod FIFA sig inspirere af den såkaldte Elo-rating, en metode, der er opkaldt efter dens opfinder, fysikprofessoren og skakspilleren Arpad Elo, der for år tilbage satte sig for at forbedre den måde, skakspillere blev rangeret.

Detaljerne i FIFA’s nye udregningsmetode er komplicerede, men facit er i hvert fald lige nu, at der ikke længere er uventede gæster blandt de bedst placerede hold på ranglisten. Den nuværende europæiske Top 10 er fyldt med de traditionelle stormagter som Frankrig, England, Tyskland, Spanien og Italien.

Det gør, at en topseedning er endnu mere værdifuld end normalt. Det vil fuldstændig elimere risikoen for at skulle duellere med en gigant i kvalifikationsgruppen.

Og især fordi der tale om en kvalifikationsturnering til VM og ikke EM, er det af enorm betydning, hvem Danmark skal kæmpe med om gruppesejren.

Hvor næsten halvdelen af kontinentets riger får lov til at deltage ved det oppustede EM, er nåleøjet til VM langt mindre. Der er kun 13 europæiske billetter på spil, og det betyder, at kun gruppevinderen kvalificerer sig direkte til slutrunden.

De traditionelle playoffkampe mellem gruppetoerne – som Danmarks kampe mod Irland i 2017 – er tilmed erstattet af en længere og vanskeligere omvej. I det spil gør to gruppevindere fra den igangværende Nations League de ti 2’ere fra VM-kvalifikationen selskab, så i alt 12 hold skal kæmpe om de sidste blot tre billetter til Qatar.

Kort sagt er vejen til VM gennem playoffkampe dobbelt så lang som normalt. Ikke bare én, men to modstandere skal besejres.

Derfor er en gruppesejr så eftertragtet. Og med en topseedning vil Danmark som minimum kunne føle sig jævnbyrdig med konkurrenterne i stedet for at skulle kæmpe mod en overmagt.

Professor Globans 62,8 procent

Er det så realistisk at forbedre den nuværende 11.-plads på ranglisten til en plads blandt de ti bedste? Og hvad skal der egentlig til?

Det er de relevante spørgsmål, og spørger man den statistikinteresserede kroatiske professor i sportsøkonomi Tomislav Globan, er svaret på det første spørgsmål et klart ja.

For nogle uger siden delte han på de sociale medie Twitter en tabel, hvor han havde foretaget 10.000 simulationer af resultater for de resterende landskampe i efteråret. Formålet var derigennem at beregne verdensranglistens sandsynlige udseende, når seedningslagene skal fastlægge inden lodtrækningen.

Tager vi Globans beregninger for gode varer, er det godt nyt for Danmark: Tabellen giver danskerne favoritrollen til at tage den sidste plads i Top 10. Helt præcist giver Globan 62,8 procents sandsynlighed for, at Danmark bliver topseedet.

Schweiz er Danmarks primære konkurrent til tiendepladsen, og schweizernes resultater i de kommende kampe er derfor særdeles relevante.

Mens Danmark møder Island (to gange), England (ude) og Belgien (ude) i Nations League og har to testkampe på hjemmebane mod Færøerne og Sverige, skal Schweiz møde Spanien (to gange), Tyskland (ude) og Ukraine (hjemme) i Nations League og har dertil to testkampe mod Kroatien (hjemme) og Belgien (ude).

Endnu er det for tidligt at sige med nøjagtighed, hvad der skal til for at gøre Tomislav Globans optimistiske spådom til virkelighed – og også andre hold end Danmark og Schweiz kan stadig nå at krydse linjen mellem de to øverste seedningslag.

Men klart er det, at hvert eneste point i sidste ende kan få afgørende betydning. Også i aften i Herning mod Færøerne i den testkamp, som ellers kan have svært ved at ophidse nationen.

For skulle det danske landshold skuffe og kun spille uafgjort mod færingerne, kan det om halvanden måned være lige præcis det, der gør, at Danmark i VM-kvalifikationen skal kæmpe med Spanien i stedet for Østrig i kampen om gruppens eneste direkte VM-billet og gøre vejen til Qatar uhyre kompliceret.