Fodbold

Mourinhos kat blev Zidanes redningsmand

​Onsdag headede han Real Madrid videre i Champions League. I lørdagens store Madrid-derby når Karim Benzema en særlig milepæl.

På tribunen sad manden med de 527 kampe for Real Madrid og fortalte på huskanalen Real Madrid TV om æren ved at være udlændingen med flest kampe i klubbens historie.

- Det er meget svært at nå til Real Madrid. Og det er endnu sværere at nå 527 kampe. Så lang tid..., sagde Roberto Carlos, den ikoniske brasilianer, der i sine 11 år i Real Madrid beviste, at man godt kan være en superstjerne, selvom man spiller venstre back.

Grunden til, at Roberto Carlos onsdag aften talte om sin rekord, var, at han ikke længere var alene om at have den – og snart vil den slet ikke være hans. Inde på banen på Estadio Alfredo di Stéfano tangerede Karim Benzema de 527 kampe i Champions League-opgøret mod Borussia Mönchengladbach.

Og det gjorde franskmanden med maner.

Der var spillet mindre end ti minutter, da han første gang spændte nakkemusklerne og elegant og præcist headede bolden i nettet uden for Yann Sommers rækkevidde. Og efter en halv time gentog historien sig, da Benzemas pande mødte et nyt indlæg fra højresiden. 2-0 til Real Madrid i det, der på forhånd var iscenesat som en nervepirrende gyser, hvor Real Madrid risikerede at blive elimineret i gruppespillet i Champions League for første gang i klubhistorien.

Men redningsmanden Benzemas to mål sørgede for, at avancementet aldrig var i fare, og at Real Madrid ikke behøvede spekulere nærmere over udsigten til et forår i Europa League.

”Benzema var Santillana,” lød det efterfølgende i flere medier. En hentydning til en af fortidens store helte, der i 1985 scorede de to sidste mål i Real Madrids legendariske 4-0-sejr over netop Gladbach, som ellers havde vundet 5-1 på hjemmebane i det første opgør.

Santillana spillede 17 år i Real Madrid og er et af ikonerne i klubhistorien.

Det samme er Karim Benzema efterhånden blevet. Men det er, som om vi ikke rigtig har opdaget det. Og det er der mange gode grunde til.

Mourinhos kat

Det er mere end 11 år siden, at Florentino Pérez som tilbagevendt Real Madrid-præsident kørte til Lyon for at fortælle den dengang 21-årige Karim Benzema, at han for en pris på 260 millioner kroner var udset til at være led i den måske mest voldsomme oprustning i fodboldhistorien.

Sjældent har en sæsonpremiere været omgærdet af så stor interesse som dengang i 2009, hvor jeg selv rejste til Madrid for at kommentere kampen mod Deportivo. Her præsenterede den nyansatte cheftræner Manuel Pellegrini en startopstilling med hele syv nyindkøb – og Usain Bolt satte sæsonen i gang med et symbolsk æresspark på Santiago Bernabéu.

Cristiano Ronaldo, Karim Benzema og Kaka tilbage i 2009.

En af de nye spillere var Benzema. Men det var ikke franskmanden, der løb med opmærksomheden; det meste handlede om to andre debutanter ved navn Kaká og Cristiano Ronaldo. To spillere, der i modsætning til Benzema var ægte Galácticos, der var landet i Madrid med Guldbolde i bagagen. Benzema var noget andet: et stort talent på vej frem, men ikke den færdige vare.

Benzema ramte træværket to gange i debuten, som Real Madrid vandt 3-2. Bagefter opsøgte jeg og de fleste andre journalister Kaká, som var den af de nye, der havde imponeret mest.

To uger senere rejste jeg til Barcelona, hvor Real Madrid i anden spillerunde skulle indvie Espanyols nye stadion. Igen gik Benzema målløs fra banen, og igen var Kaká fremtrædende. Efter kampen talte jeg med den tyske forsvarer Christoph Metzelder om brasilianerens lovende start.

- Vi taler om en absolut verdensklassespiller. Spillere som Kaká eller Cristiano Ronaldo vil altid være i stand til at falde ind på et hold, sagde Metzelder.

Der lå en pointe i, at han nævnte de to og ikke Benzema. Franskmanden stod fra start i skyggen af andre - og der blev han i virkeligheden stående i næsten et årti.

I ni år var Benzemas rolle betinget af Cristiano Ronaldos altoverskyggende tilstedeværelse, og i sine fire første sæsoner var det ikke engang givet, at Benzema i det hele taget skulle starte inde. Da kørte han parløb med den jævnaldrende argentiner Gonzalo Higuaín, og hvor Higuaín scorede 75 ligamål i de fire sæsoner efter Benzemas ankomst i 2009, nøjedes franskmanden selv med 44 mål i samme periode, hvor deres meritter hele tiden blev målt, vejet og sammenlignet.

Gonzalo Higuain og Karim Benzema efter en 1-1-kamp mod Valencia tilbage i 2012.

Det passede den i 2010 ansatte cheftræner José Mourinho udmærket at have to valgmuligheder, hvilket fik ham til at udtrykke ærgrelse, da Higuaín på et tidspunkt blev skadet.

- Hvis man skal på jagt og ikke har en hund, så må man gå på jagt med en kat i stedet, sagde Mourinho, hvilket ikke ligefrem blev tolket som en tillidserklæring til Benzema, der efterfølgende ofte er blevet omtalt som el gato, katten.

Men katte har som bekendt ni liv, og i 2013 forlod både Mourinho og Higuaín den spanske hovedstad. Nu var der ikke længere tvivl om Benzemas position som førstevalg, og med Gareth Bales ankomst blev Benzema nu del af Real Madrids sidenhen så berømte BBC-trio i front.

Sjæl som en 10’er

Den trio gav Real Madrid fire Champions League-titler på fem sæsoner. Benzema var en væsentlig del af succesen og scorede sine mål. Men ofte var det, som om hans vigtigste rolle var at facilitere Cristiano Ronaldos talent. Netop de evner var en hovedårsag til, at Real Madrid i 2013 valgte at satse på Benzema, selvom Higuaín scorede flere mål.

Benzema forstod at bevæge sig, så han åbnede rum for Cristiano Ronaldo, når portugiseren søgte ind i feltet fra venstrekanten. Og selvom Benzema altid har spillet frontangriber, så er han meget mere end det.

Han er blevet beskrevet som en 9’er med en sjæl som en 10’er, og den definition er ganske rammende. Instinktivt tænker Benzema mere som en iscenesætter end som en afslutter. I ni år ved Cristiano Ronaldos side scorede han i gennemsnit 14 ligamål pr. sæson, hvilket var pænt, men heller ikke mere end det for en Real Madrid-angriber.

Men Cristiano Ronaldos succes var i nogen grad også Benzemas succes, og det blev ofte noteret, at Benzema ikke skulle forstås og fortolkes ud fra de mål, han scorede. Nogle af de mest ikoniske øjeblikke i hans Real Madrid-karriere har da også været andet end mål - som den målgivende aflevering med hælen mod Espanyol i januar i år eller billedet af Benzema, der snyder tre Atlético-spillere i en Champions League-semifinale på det gamle Vicente Calderón.

Casemiro scorede kort før pausen for LaLigas førerhold, Real Madrid. Video: Kasper Damgaard Kristensen

I Zinédine Zidane havde Benzema en stærk støtte, og hans position var sjældent til diskussion. Lige indtil 2017/18-sæsonen, hvor Benzema oplevede karrierens største formdyk og endte sæsonen med blot fem mål i LaLiga, efter at han undervejs havde været fuldstændig blottet for selvtillid i sine afslutninger.

Han var blevet 30 år, og personligt afskrev jeg ham dengang som del af Real Madrids fremtid. Måske påvirkede det ham negativt, at den aldrende Cristiano Ronaldo i sin sidste tid omskolede sig selv til at være en mere rendyrket frontangriber og afslutter, så Benzemas egen rolle dermed blev udvisket. Og måske blev det Benzemas redning, at Cristiano Ronaldo efter Champions League-sejren i Kijev i 2018 forlod Real Madrid. Det lagde en dæmper på klubbens lyst til også at skille sig af med Benzema.

Post-Cristiano var scenen pludselig overladt til andre. Og mens Gareth Bale falmede, og Marco Asensio ikke var i stand til at tage skridtet fra stortalent til superstjerne, blomstrede Benzema pludselig igen under det øgede ansvar. De fem mål i 17/18-sæsonen blev efterfulgt af 21 ligamål i 18/19-sæsonen. Og i sidste sæson gentog han det antal, hvilket er det næsthøjeste i hele hans karriere i Real Madrid.

Manden med målene

Siden 2018 har Karim Benzema uden sammenligning været den mest afgørende spiller i Real Madrids offensiv. Og efter i årevis at have iscenesat Cristiano Ronaldo er det nu især Benzemas evner som målscorer, der er i overordentlig høj kurs på et hold, der ellers savner målscorere. Benzema scorede en række vigtige mål på vejen mod sidste sæsons mesterskab, og han er ofte manden for de store øjeblikke - som onsdag aften mod Gladbach, hvor Real Madrid sikrede førstepladsen i puljen efter et særdeles problematisk gruppespil i Champions League.

De to mål mod tyskerne var nummer 256 og 257 for Benzema i de nu 527 kampe, og lørdag venter en uhyre interessant udgave af det store Madrid-derby, når Real Madrid får besøg af LaLigas ubesejrede førerhold Atlético, der går ind til derbyet med et forspring på seks point ned til naboerne og endda har spillet en kamp færre.

33.årige Benzema fejrer sin vigtige scoring i midtugen mod Gladbach.

Det er en af de kampe, hvor Real Madrid har brug for Karim Benzema, hvilket ikke lader til at genere ham. I alle årene ved siden af Cristiano Ronaldo hørte man aldrig Benzema beklage sig over, at portugiserens tilstedeværelse hæmmede hans egne muligheder for at udfolde sig, og hans indadvendte karakter efterlod som regel et indtryk af, at han trivedes fint en smule i baggrunden.

Men nu står ingen længere i vejen for Benzema. Set i bakspejlet kan man fundere over, om han ville have opnået større individuel anerkendelse, hvis ikke så stor en del af karrieren var blevet tilbragt som Ronaldos luksushjælper.

I næste uge fylder han 33 år, og torsdag kunne han se et billede af sig selv i jubel på forsiden af både den ene og den anden madrilenske sportsavis efter hovedrollen i Gladbach-kampen, hvor han tangerede Roberto Carlos’ kamprekord.

- Det gør mig glad, for Roberto Carlos er en legende i denne klub, sagde han om milepælen.

Det er Karim Benzema sådan set også selv.