Fodbold

Kamæleonen Casemiro er sæsonens bedste Real Madrid-spiller

Han blev afskrevet som en destruktiv arbejdsmand uden format til Real Madrid. Nu er Casemiro en værdsat nøglespiller og mand for de afgørende mål.

Forventningerne var enorme, da Zinédine Zidane i begyndelsen af januar 2016 skulle debutere som Real Madrid-træner. Som spiller var han indbegrebet af storhed og galáctico-stjernestøv. Nu drømte tilhængerne om, at træneren Zidane kunne få Real Madrid til at spille spektakulær fodbold efter det mislykkede forsøg med Rafael Benítez som cheftræner.

Som alle andre på Santiago Bernabéu var vi kommentatorer spændte på at se, hvordan Zidane ville sætte sit hold i debuten mod Deportivo. Meget gav sig selv: Fremme var BBC-trioen med Bale, Benzema og Cristiano Ronaldo ikke til diskussion. Og på midtbanen var der ingen tvivl om Luka Modrić’ og Toni Kroos’ pladser på holdet. Spørgsmålet stod om den tredje midtbaneplads. Skulle den gå til Isco eller til James Rodríguez?

For det var naturligvis ikke på tale, at den da 23-årige brasilianer Casemiro skulle starte inde. Han var som den spillemæssigt begrænsede arbejdsmand blevet symbolet på Benítez’ negative tilgang og efterfølgende undergang.

Isco fik pladsen i startopstillingen og blev midtvejs i anden halvleg erstattet af James Rodríguez. Casemiro sad på bænken i alle 90 minutter og så Real Madrid vinde en overbevisende 5-0-sejr.

Sådan fortsatte det. Da Zidane nærmede sig to måneder som stadig ubesejret Real Madrid-træner, havde Casemiro endnu ikke været i startopstillingen. Og da Atlético kom på besøg på Santiago Bernabéu, sad han vanen tro på bænken uden at blive skiftet ind.

Alligevel blev den kamp et vendepunkt.

Atlético vandt 1-0, og det første nederlag som Real Madrid-træner lærte Zidane, at midtbanen savnede balance. Kroos fandt sig ikke til rette som den mest defensive midtbanespiller med Modrić og Isco ved sin side.

I den næste kamp var Casemiro i startopstillingen for første gang under Zidane. Der har han været lige siden med en betydning, der år for år er vokset.

I denne sæson har han i mine øjne været Real Madrids bedste spiller. Og på vejen mod en status som nøglespiller har han vist sig at indeholde mange flere facetter end dem, der blev tillagt ham som ung, hvor tilhængerne rynkede på næsen og afskrev ham som en spiller uden Real Madrid-format.

Mere end Makélélé

Da Casemiro i 2013 blev hentet til Real Madrid fra São Paulo, skete det uden de store fanfarer. Han blev som 20-årig lejet til B-holdet Castilla, hvor Real Madrid kunne se ham an, mens de overvejede, om skiftet skulle gøres permanent.

Ved siden af kampene for Castilla nåede Casemiro at få debut på førsteholdet under José Mourinho, og i sommeren 2013 udnyttede Real Madrid sin købsoption og betalte omkring 45 millioner kroner til São Paulo. Dengang lignede det mere et investeringsobjekt med henblik på videresalg, end at Real Madrid købte sig en fremtidig nøglespiller.

Casemiro  og Cristiano Ronaldo under en sommerkamp i 2013.

Han befandt sig i periferien af holdet i 13/14-sæsonen under Carlo Ancelotti, og året efter blev han udlejet til FC Porto og fik Julen Lopetegui som sin træner.

Tilbage i Real Madrid kom Casemiro til at skrive sig ind i den særlige Real Madrid-tradition for på den ene side at se skævt til de defensive midtbanespillere og på den anden side ikke at kunne undvære dem. Under Florentino Pérez’ første periode som præsident kom det til at symbolisere det begyndende storhedsvanvid, at Real Madrid i 2003 lod Claude Makélélé skifte til Chelsea, efter at franskmanden havde været den usynlige arbejdsmand, der udførte det beskidte arbejde i skyggen af Real Madrids galácticos.

Mægtige Real Madrid følte sig hævet over behovet for en skraldemand på midtbanen. Men konsekvensen var, at holdet kom til at fremstå som en samling individualister uden en kollektiv balance.

Den konstatering nåede Zinédine Zidane også frem til i 2016 efter ligakampen mod Atlético. Fra den ene dag til den anden blev Casemiro stamspiller og startede inde, da Real Madrid tre måneder senere vandt Champions League-finalen over selvsamme Atlético.

Casemiro under Champions League-finalen i 2016 mod Atrlético Madrid.

Stadig var der dog en tvivl. For var det mere Casemiro som type end spilleren selv, der gav noget værdifuldt til holdet? Burde Real Madrid købe en bedre spiller til positionen?

Den tvivl er nu fortid – og har været det længe. Først udviklede Casemiro sig til at være en af verdens bedste defensive midtbanespillere. Og siden blev han meget mere end en ny Makélélé.

Ekstrem dedikation

Undervejs har Casemiros rolle udviklet sig, så han i dag er svær at sætte i bås. For der er noget selvmodsigende i, at balancespilleren på den defensive midtbane samtidig er holdets næstmest scorende spiller.

Jeg husker selv et møde med ham på en restaurant nogle få hundrede meter fra Santiago Bernabéu efter en aftenkamp for nogle år siden. Casemiro sad ved nabobordet med sin familie, og da han på et tidspunkt rejste sig og stod ved siden af os, slog det mig, at han virkede meget mindre end inde på banen. Han så mere smidig og adræt ud. Den anke, jeg selv ligesom mange andre havde haft mod ham, var, at han var for tung og langsom i sine bevægelser. Når spillet gik hurtigt, og han havde store områder at dække, kunne han have svært ved at følge med.

I levende live så han anderledes ud. Og inde på banen havde han også udviklet sig. Det var, som om han blev mere adræt og mobil med årene. En interessant artikel i El País bekræftede, at han havde arbejdet intenst med sig selv. Artiklen beskrev en målrettet sportsmand med minutiøs fokus på de mindste detaljer. Casemiro var typen, der mødte ind til træning som den første og gik hjem som den sidste og i øvrigt havde indrettet et personligt træningscenter i sit hjem. Han passede på sig selv og sin krop og havde lagt sin kost om. Og han analyserede sine egne kampe i mindste detalje for at lære af dem.

I sommeren 2019 holdt han forlænget ferie efter at have spillet Copa América med Brasilien. På tv så han sine holdkammerater tabe hele 7-3 i en testkamp mod Atlético. Det fik ham til at droppe planerne om ferie i Florida. I stedet mødte han få dage senere ind til træning, før han blev bedt om det. Han havde konstateret, at der var brug for hårdt arbejde, hvis Real Madrid skulle være klar til sæsonstarten i en ordentlig forfatning.

Casemiro for det brasilianske landshold i duel med Lionel Messi.

En dedikation og professionalisme som Cristiano Ronaldos. Det er ikke altid, den slags rent faktisk kan aflæses i en fodboldspillers karriere. Men i tilfældet Casemiro tyder meget på, at forklaringen bag hans imponerende udvikling findes netop her.

Angrebsvåben

Da Casemiro spillede sin første Champions League-finale i 2016, gjorde han det som del af en tremandsmidtbane med Toni Kroos og Luka Modrić. Sådan har det med mindre variationer set ud i fem år siden da.

Især i denne sæson har ”den hellige treenighed” været Real Madrids store styrke. Hvor sidste sæsons mesterskab blev personificeret af midterforsvareren Sergio Ramos og angriberen Karim Benzema, har Real Madrid i denne sæson været kendetegnet ved sin midtbane som holdets stabiliserende base midt i skader og store udsving.

Tidligere var rollefordelingen klar: Casemiro var balancespilleren, mens Kroos og Modrić tog sig af de kreative opgaver. Men med tiden har det rykket sig, så Casemiro er blevet en hybrid, der i virkeligheden er den mest offensive af de tre midtbanespillere – og den mest målfarlige.

I denne sæson har han indtil videre scoret seks mål, og de fem mål i LaLiga har alle været Real Madrids første mål i kampene. I alt har han nu scoret 29 mål for klubben.

- Normalt scorer angriberne målene. Mit arbejde er et andet, men jeg kan godt lide at gå med frem. Og Zidane siger, at jeg skal gøre det oftere, sagde Casemiro tidligere på sæsonen.

Hans udvikling kan i nogen grad sammenlignes med Yaya Tourés. I Barcelona var ivorianeren den defensive balancespiller, der scorede fire ligamål på tre år. I Manchester City fik han en mere offensiv rolle og viste et potentiale, de færreste i Barcelona havde forestillet sig. I én sæson scorede Yaya Touré hele 20 mål i Premier League.

Til forskel fra Touré har Casemiro dog stadig sine defensive pligter, som han løser, men i denne sæson har der i højere og højere grad dannet sig et billede af, at Zidane nu virkelig tænker Casemiro som et offensivt våben. Han er mere dynamisk end Modrić og Kroos, der ikke på samme måde ynder at tage de dybe løb ind i modstandernes straffesparksfelt. På et hold, der savner målscorere, er Casemiro blevet netop det, og i sin moderne, smidige udgave kan han sagtens indgå i kombinationer i små rum. Han er desuden en trussel i luften, hvor han især i Sergio Ramos’ skadesfravær er blevet den spiller, Real Madrid søger på de offensive dødbolde.

Så hvor Zinédine Zidane for fem år siden som nyansat Real Madrid-træner skulle bruge et par måneder på at finde ud af, at Casemiro hørte til i startopstillingen, så har han for længst lagt den tvivl fra sig. Og det samme har vi andre. I forhold til prisen er Casemiro Real Madrids måske bedste køb i 2010’erne – og det var der ikke mange, der troede dengang i 2013.