EM håndbold

- Han ér Frankrig lige nu. Han er alfa og omega

Nikola Karabatic er stadig afgørende for, om Frankrigs håndboldherrer får succes på banen, vurderer danske stjerner.

Tre gange er han blevet olympisk mester, fire gange har han vundet VM, og tre gange har han stået med EM-trofæet.

Han har været landsholdsspiller siden 2002, og han har blevet 37 år.

Jeg vil vurdere ham til at være alfa og omega for det holds succes i øjeblikket

Rasmus Lauge

Alligevel formår Nikola Karabatic, historiens vel nok største håndboldspiller, fortsat at gøre sig bemærket på en måde, hvor han synes at være uvurderlig for Frankrig håndboldlandshold.

- Han ér Frankrig lige nu. Han er ansigtet udadtil og drivkraften i franskmændenes maskinrum. Jeg vil vurdere ham til at være alfa og omega for det holds succes lige i øjeblikket, siger Rasmus Lauge.

På banen har Nikola Karabatic i to årtier været en gudsbenået håndboldspiller. Det er han stadigvæk, men også uden for banen har han med årene sat et større og større præg.

- Jeg tror, hans tilstedeværelse på det hold – også selvom han ikke spiller kampene – er altafgørende for dem. Med hans rutine og ekspertise er jeg sikker på, han er det allervigtigste element på det hold, siger den danske playmaker.

Og Rasmus Lauge står ikke alene.

"Jeg ser det her monster hver dag"

Til daglig spiller Mikkel Hansen sammen med den franske stjernespiller i Paris Saint-Germain, og her har han set, hvordan den franske stjernespiller i dén grad tager ansvar for sine omgivelser.

- Jeg ved, det er en spiller, der bliver lyttet rigtig meget til, og han er dygtig til at dele ud af sine erfaringer. Han er helt sikkert en spiller, der er indstillet på at hjælpe.

Det kan 24-årige Benoît Kounkoud bekræfte. Han spiller ligeledes i den franske hovedstadsklub, hvor han hver dag får muligheden for at lade sig inspirere.

- Jeg spiller sammen med ham i klubben, hvor jeg ser det her monster hver dag. Han er den bedste spiller nogensinde. Han er her stadig, og han giver stadig 100 procent på banen, og han giver meget af sin erfaring videre. Han er så opsat på at vinde. Vi er meget taknemmelige for at spille med ham, siger den franske landsholdsspiller.

Torsdag aften jagter Nikola Karabatic, Kounkoud og resten af det franske landshold en EM-semifinale, når de møder Danmark i den sidste mellemrundekamp. Ét point er nok.

Tilstedeværelsen gør stor forskel

Her kan Karabatic meget vel få en afgørende rolle, som han har haft det så ofte før. Det bliver måske ikke med et tocifret antal mål, men alene det, at han trækker i trøjen og er på plads i MVM Dome, kan gøre en forskel, mener Mikkel Hansen.

- Jeg synes, jeg ser en væsentlig større disciplin, når han er med, og der er en enorm respekt for hans person. Bare hans tilstedeværelse gør, at de leverer på et højere niveau, som jeg ser det.

Danmarks landstræner, Nikolaj Jacobsen, er enig i, at det franske landshold udviser en større disciplin med Karabatic på holdet, men han ser også nogle kvaliteter på banen, der stadig kan volde alvorlige problemer for modstanderholdene.

Landstræneren bruger et eksempel fra OL-finalen i sommer, hvor den franske stjernespiller i store perioder formåede at lukke ned for det danske stjernefrø Mathias Gidsel.

- Defensivt er han stadig en vanvittig dygtig spiller. Det så vi også i OL-finalen, hvor han, som den eneste under den slutrunde, kunne håndtere Mathias Gidsel på et nogenlunde niveau. Han er stadig en enormt vigtig spiller, men han er måske ikke så målfarlig, som han har været tidligere, siger Jacobsen.

Nikola Karabatic har under EM bidraget med 11 mål og 14 assists fordelt på fem kampe.