Ishockey

Fra skurk til helt på få måneder: Nu hylder hele Toronto dansk målmand

Frederik Andersen fik en elendig start på årets NHL-sæson i Toronto, men har siden vendt formkurven og har på det seneste været blandt holdets bedste.

Fra udskældt syndebuk til ishockeyhelt i verdens mest hockeygale by. Det er den korte fortælling om den danske målmand Frederik Andersens første halve år for NHL-klubben Toronto Maple Leafs.

Der lå allerede et tungt pres på Frederik Andersen fra første arbejdsdag i Toronto, for klubben betalte dyrt for danskeren. I sommer blev han nemlig hentet i Anaheim Ducks for to værdifulde draft picks, og han blev oven i købet en af klubbens bedst betalte spillere med en årsløn på hele 35 millioner kroner.

Det pres blev i starten for stort for målmanden, der endte som billedet på - og syndebukken for - Torontos svage sæsonstart i bunden af NHL-tabellen. Målene peb ind om ørerne på Frederik Andersen, der med Toronto tabte den ene kamp efter den anden.

- I en ny klub vil man gerne bevise sig med det samme, og nogle gange kan det lægge unødigt pres på én, har Frederik Andersen sagt til den canadiske TV-station Sportsnet.

Få uger inde i sæsonen forlangte fansene, at Andersen blev sendt væk fra klubben eller i det mindste, at han blev bænket.

I slutningen af oktober nåede han det absolutte lavpunkt i sæsonen. I Torontos 3-7-nederlag til Tampa Bay spillede danskeren uden selvtillid, og efter kampen klantrede holdets træner Mike Babcock Frederik Andersen for alle syv mål.

På bunden tog Frederik Andersen et afsæt, der skulle vise sig at vende op og ned på hans præstationer for Toronto Maple Leafs.

For få dage senere viste han pludselig storspil mellem stolperne. I de to efterfølgende kampe mod Edmonton og Buffalo leverede 'Freddie Andersen' henholdsvis 44 og 46 redninger, og det lagde bunden for to vigtige Toronto-sejre.

Fansene var endnu ikke overbevist, men efterfølgende modtog han roser fra blandt andre holdkammeraten Mitch Marner, der kaldte Frederik Andersen for 'en mur i målet'.

De to gode præstationer blev startskuddet til en forrygende periode for Frederik Andersen. Pludselig havde han selvtillid. Pludselig tog han brodden af nogle af NHL's bedste spillere. Pludselig afgjorde han kampe for Toronto, der i takt med storspillet i målet langsomt spillede sig op i tabellen.

Frederik Andersen hyldes af holdkammerat Matt Martin efter en 6-3-sejr over Philadelphia Flyers i november.

Siden den famøse kamp i oktober, hvor Frederik Andersen lukkede syv mål ind mod Tampa, har han reddet mere end 750 afslutninger mod sit mål, og har samtidig haft den næstbedste redningsprocent blandt alle målmænd i NHL. Det har endelig overbevist fans og medier, der ikke længere vil af med danskeren.

Fredag nat kulminerede Frederik Andersens Toronto-tid med en af hans bedste NHL-præstationer i karrieren, da han med hele 30 redninger blev kåret til kampens spiller i Torontos 4-2-sejr over New Jersey Devils.

Andersen og Toronto var allerede foran med 4-0 efter første periode, og kun sløset forsvarsspil af holdkammeraterne gjorde, at Frederik Andersen ikke formåede at holde målet rent i hele kampen.

Det har været et hårdt halvår for den tidligere Herning- og Frederikshavn-spiller. Stemplet som en fejlkøb af Torontos hockeygale befolkning efter få uger af sæsonen og med præstationer langt under vanligt niveau.

Men nu ser det langt lysere ud. Efter fem sejre i de seneste seks kampe ligger Toronto Maple Leafs for første gang i sæsonen til at spille sig i årets slutspil i NHL. En stor del af succesen tilskrives stortalentet Auston Matthews, der har været klubbens topscorer i år, men også Frederik Andersen har haft sin andel i Torontos seneste triumfer. 

Nu er der ikke længere noget pres på de danske skuldre. Blamagerne fra starten af sæsonen er glemt. Tilbage er der nu kun ros, redninger og en kamp for at føre Toronto Maple Leafs i NHL-slutspillet i foråret.

Frederik Andersen i aktion for Toronto Maple Leafs mod Los Angeles Kings.