Ishockey

En hel sport var i chok, da den største nogensinde indtog et uland

I dag fylder Wayne Gretzky 60 år. Udover at være den største nogensinde på isen ændrede han også sporten på nærmest naturstridig vis.

Han græder.

Han kan ikke finde ordene. Med et lommetørklæde forsøger han at tørre tårerne væk. Men han kan ikke.

GRETZKYS NHL-REKORDER

Herunder et lille udvalg af de 60 NHL-rekorder, som Wayne Gretzky stadig er indehaver af.

  • Flest point: 2.857
  • Flest assist: 1.963
  • Flest mål: 894
  • Flest point i en sæson: 215 (85-86)
  • Flest mål i en sæson: 92 (81-82)
  • Flest assist i en sæson: 163 (85-86)

 

Til sidst må han opgive. Rejse sig fra pladsen bag muren af mikrofoner og give følelserne frit løb.

Den største af dem alle har netop fortalt, at han forlader den klub, han har ført til fire mesterskaber på fem år. At han forlader byen midt på prærien, der aldrig har været regnet for noget særligt. Før nu. På grund af ham.

At han forlader sin nation for at drage sydpå til mulighedernes land.

Og det er ikke bare ham, der græder. Det er en hel nation.

Wayne Gretzky – The Great One – har rystet Canada på et pressemøde, der virker som et jordskælv. Farvel til sit hjemland. Farvel til Edmonton. Og farvel til ishockey-dynastiet Edmonton Oilers.

En hel nation er i chok.

Deres helt. Deres nationale helligdom. Deres sportslige fyrtårn forlader ishockeysportens hjemland. Siger farvel til frosne søer, lørdag aftener med familien samlet foran tv-alteret med Hockey Night in Canada som samlingspunktet og en nation bundet sammen af kærligheden til spillet på den glatte overflade med den lille sorte gummiskive.

For i det absolutte zenit af sin karriere at tage til ishockeysportens uland. Til Californien og et hold, der er rangeret i bunden af verdens stærkeste ishockeyliga. Los Angeles Kings.

Et canadisk ikon

I dag fylder Wayne Gretzky 60 år. Og selvom det snart er 33 år siden, 'The Great One' blev handlet mellem de forsvarende mestre fra Edmonton Oilers til bundholdet LA Kings i det, der med vanlig amerikansk patos er blevet kendt som The Trade - handlen - så er aftrykket af det banebrydende skifte stadig tydeligt i dagens NHL.

Wayne Gretzky fylder 60 år i dag.

Et aftryk, der har overlevet de mange år, udelukkende fordi Gretzky er andet og mere end en tidligere ishockeyspiller.

- Han er et ikon. Han var alt det, som enhver canadisk dreng drømte om at blive, når han blev stor.

Ordene kommer fra Mario Simioni. Til daglig er han træner for SønderjyskE i den danske Metal Ligaen. Men Simioni er også fra Canada og fra Ontario – samme delstat som Wayne Gretzky.

Han husker, hvordan han, da han spillede for juniorholdet i Toronto, Toronto Marlboros, kendte kontrollørerne i Maple Leafs Garden. Her spillede det lokale NHL-hold Toronto Maple Leafs, og når den to år ældre Gretzky kom på besøg med Oilers, blev Simioni og de andre knægte fra juniorholdet lukket ind uden billetter for at se det største talent på isen.

Det var i en verden før internet, sociale medier og YouTube-videoer. Men det var også dengang, ord løb hurtigt. Fra mund til mund om det vanvittige, folk havde set. Og intet var mere vanvittigt, og ingen ord løb hurtigere end dem om det lille vidunder på isen. Wayne Gretzky.

Historierne var allerede begyndt at cirkulere, da knægten var bare 10 år, og han scorede vanvittige 378 mål i en sæson hjemme i Brantford i Ontario.

Det er den slags historier, der hurtigt får ben at gå på i et land, hvor ishockey ikke bare er en sport, men noget, du bærer under huden.

Kunne væve den fineste tråd

Hypen holdt ved. Og Gretzky kunne bære den på sine ikke specielt store fysiske ramme. 84 kilo fordelt på 183 centimeter. Ikke et fysisk monster, der rev sine modstandere fra hinanden.

Det var på en helt anden måde, at manden med nummer 99 på ryggen dominerede en sport, som sport aldrig før er blevet domineret.

- Han havde et enestående blik for spillet. Det var nærmest, som om han tog et fotografi, før han fik pucken, så han vidste, hvad han skulle gøre med den, forklarer Mario Simioni de evner på isen, der har gjort Gretzky til 'The Great One' for eftertiden.

- Han kunne ikke kun forholde sig til det, der skete foran ham. Han vidste også, hvad der skete bag ham. Som havde han øjne i nakken. Han vidste, hvad alle spillerne på isen lavede.

- Og hvor de gode kunne forudse næste skridt, så kunne han se to skridt frem.

Det er svært at måle den slags evner. Det er mere noget, der opleves, der fornemmes. Når en udøver har så stor en magt over spillet, at han nærmest kan diktere det. Kan få det hele til at foregå i slowmotion for så at væve den fineste tråd igennem et forsvar. Nærmest som noget naturstridigt i et spil præget af fart og hårde tacklinger.

Rekorder for evigheden

Men når man er 'The Great One', så bevæger man sig ikke kun på et sfærisk niveau, hvor det er fornemmelsen for skønheden i udførelsen, man excellerer i. Så kan det også på en mere jordnær vis aflæses i statistikkerne.

2.857 point i 1.487 kampe. Rekorden for NHL. Med længder.

Faktisk så stor en længde, at Gretzky kunne have strøget alle sine 894 scoringer og ’nøjedes’ med sine 1.963 assists – og stadig toppe listen foran tjekken Jaromir Jagr, der nåede 1.921 point (i næsten 250 kampe mere end Gretzky).

Gretzky ændrede spillet. Ændrede opfattelsen af det mulige. Og ændrede måleforholdet i en hel sport.

Da man drømte om at score 50 mål i 50 kampe og satte det som en næsten uopnåelig milepæl, lavede 'The Great One' 50 mål i 39 kampe.

Da 100 point i en sæson var det, der skilte stjernerne fra de jordiske spillere, brød han 200 point-barrieren. Faktisk som den eneste nogensinde. Og fire gange i sin karriere.

Og da Phil Esposito lavede 76 mål i en enkelt NHL-sæson og satte en rekord for eftertiden, diskuterede man, måske for evigheden. Så nettede Wayne Gretzky 92 gange på en sæson.

Rekorder, der stadig står. Rekorder, der aldrig bliver slået.

Farvel NHL. Farvel ishockey. April 1999 takkede Wayne Gretzky af i en alder af 38 år.

- Du kan putte dem i en tidskapsel. Grave dem ned. Og så kan du grave dem op igen på et hvilket som helst tidspunkt. De vil være rekorder for altid, som Mario Simioni siger.

Og selvom Gretzky langt fra havde nået de rekordmæssige højder 9. august 1988, så flåede det i manges øjne sjælen ud af den canadiske nationalsport, da han blev handlet fra mesterholdet Edmonton Oilers til Los Angeles Kings.

Her skulle verdens bedste ishockeyspiller nogensinde nu tørne ud for et - i bedste fald - tredjerangsmandskab i en kultur og et klima, hvor skøjter, puck og is ikke var på radaren.

Årsagen til handlen var temmelig simpel. 'The Great One' skøjtede rundt på den candiske prærie med en kontrakt, der var knap så great. Udløbet nærmede sig, og verdens bedste lagde ikke skjul på, at han nu ville kræve en løn, der stod mål med det, han leverede på isen.

Problemet var bare, at Edmonton Oilers ejer Peter Pocklington var i store økonomiske problemer. Så derfor var han på udkig efter et hold, der ville overtage Gretzky i bytte for nogle spillere, og ikke mindst cool cash, der kunne lette den økonomiske byrde.

Det fandt Pocklingron i Los Angeles. Og Gretzky stillede sig ikke på bagbenene, for der var også fordele ved et skifte til Californien. For berømmelse kan være rigtig fint, men det kan anonymiteten også. Og hockeyspillere i Los Angeles levede i anonymitet, for det var andre sportsstjerner, der rev de store overskrifter af sig i den californiske metropol.

For i Englenes By regerede NBA-holdet Los Angeles Lakers, baseball-holdet Los Angeles Dodgers og NFL-holdet Los Angeles Rams.

Skulle man endelig skøjte i englenes by, så var det på rulleskøjter i shorts og tanktop på Venice Beach.

Ændrede alt i LA

Men det ændrede Gretzky. For selv i en millionby som Los Angeles vidste man, når den største af de største kom til byen.

Kings kunne før Gretzky samle 4-5000 tilskuere i The Forum. Da han indtog isen, blev de 16.000 billetter revet væk.

Folk, der aldrig havde set en ishockeykamp før, ragede sæsonbilletterne til sig. I en by, hvor man vidste, det gjaldt om at få billetter til byens bedste show, var Gretzky manden, man ville se.

The Great One i sin nye trøje hos Los Angeles Kings. På vej til at ændre sporten.

Men et ishockey-uland var det. Kings var det eneste hold fra USA i NHL, der lå vest for Minnesota. 3000 kilometer væk fra nærmeste rival.

Gretzkys nedslag i en såkaldt Sunshine State var dog en eksplosion. Interessen eksploderede. Niveauet eksploderede. Gretzky og Kings nåede en enkelt Stanley Cup-finale, men tabte i 1993 til Montreal Canadiens.

'The Great One' viste ikke bare en hel nation, hvad ishockey var. Han viste også, at det kunne blive en forretning selv steder, hvor vandet på den lokale sø aldrig frøs til is.

Ændrede sporten for altid

Allerede fem år efter canadieren erobrede Los Angeles og Californien, havde NHL udvidet og budt to klubber mere i staten inden for. San Jose Sharks og Anaheim Mighty Ducks.

Faktisk bød årene også på klubber i andre solskinsstater: Tampa Bay Lightning og Florida Panthers i Florida, samtidig med at andre klubber fandt nye græsgange. På den måde kom NHL til Texas og Arizona.

Alle klubber, der kom til verden, før Wayne Gretzky tog sit sidste skøjtetag i 1999. I kølvandet på skiftet fra Canada til USA.

- Han var det største og bedste, der skete for ishockey i USA. Han fik sporten til at vokse og fanbasen til at udvide sig. Hans indflydelse på NHL har været enorm, mener Mario Simioni.

Derfor trækker det tråde hele vejen til den største af dem alle, da NHL i 2017 bød Las Vegas inden for i det fine selskab med Vegas Golden Knights, og når de til sommer udvider til 32 mandskaber med Seattle Kraken.

For det er svært at forestille sig det NHL, der er i dag, hvis ikke Wayne Gretzky havde vist, at ishockey kan blomstre i markeder, hvor minusgrader aldrig forekommer.

På den måde var 'The Great One' nærmest så great, at han kunne besejre selv naturen.