Ishockey

Jagten på uopnåelig rekord er sværtet

Alexander Ovechkin har stillet skarpt på Wayne Gretzkys målrekord, mens russerens bånd til Putin sværter rekordjagten.

Lillejuleaften blev den næstsidste hindring fejet af vejen.

Med sin scoring i tomt mål med bare et minut tilbage af opgøret mod Winnipeg Jets kunne Washington Capitals' russiske superstjerne Alexander Ovechkin lade sig hylde. Af fansene hjemme i Capital One Arena. Af holdkammeraterne, der hoppede af bænken for at deltage i et regulært gruppekram med deres kaptajn.

For det var mere end bare et mål, der cementerede hovedstadsholdets 4-1-sejr i en kamp, der allerede var afgjort. Det var nemlig mest af alt den 37-årige moskovits imponerende mål nummer 802 i NHL. En scoring, der betød, at Ovechkin passerede Gordie Howe eller Mr Hockey, som den legendariske canadier var kendt som, og blev den næstmest scorende i verdens bedste ishockeyliga gennem tiderne.

Nu er der kun én spiller tilbage, som russiske Ovechkin skal nå for at tage rekorden, som ingen troede, nogensinde ville blive slået. Det er den største af dem alle, Wayne Gretzky. The Great One – og hans 894 scoringer.

Holder 'Ovi', som han kaldes, kadencen som målscorer, som han selv i en fremskreden alder ikke ser ud til at slække på, så er det et spørgsmål om to sæsoner, før rekorden i den canadiske nationalsport er røget på russiske hænder. Nedtællingen er i gang.

Nedtælling med slagside

Men det er en nedtælling med en slagside. Det bliver ikke to sæsoners løbende crescendo af hyldestskrifter, der kommer til at følge den russiske superstjerne på vejen mod den uopnåelige rekord. For det er umuligt at isolere Alexander Ovechkin på isen. Som sportsmand. Den målslugende russer er nemlig uløseligt forbundet med sit hjemlands præsident, Vladimir Putin. Og det sværter de ellers imponerende meritter på isen.

Naturligvis findes der stadig puritanere, der er af den klare opfattelse, at sport og politik hverken kan eller skal blandes. Men virkeligheden er, at Alexander Ovechkin selv for længst har krydset den linje.

Det stod for alvor klart i 2014, da Rusland annekterede Krim. Her lod Ovechkin sig fotografere med et skilt med #SaveChildrenFromFascism på sin Instagram-konto. Suppleret med ordene: Vores bedstefædre og bedstemødre så fascismens rædsler; vi vil ikke tillade det i vores tid!!

Og op mod det russiske valg i 2018 var Ovechkin endnu en gang klar i spyttet, når det kom til at bakke hjemlandets præsident op. Den russiske hockeystjerne stod bag annonceringen af 'PutinTeam'. En bevægelse, der skulle støtte Putins kampagne, og som havde flere russiske ishockeystjerner og andre berømtheder involveret.

Efter sigende er forholdet mellem præsident og superstjerne så tæt, at Ovechkin har Putins nummer på sin telefon. Og præsidenten både gratulerede med telegram og en gave, da Ovechkin blev gift med Nastya Ovechkina i 2017.

Rekordjagt med skygge

Det bånd til Kreml er blevet en temmelig ubehagelig sten i skoen for Alexander Ovechkin – især efter Ruslands invasion af Ukraine i februar.

- Please, ikke mere krig. Det er lige meget, hvem der er involveret i krigen – Rusland, Ukraine, forskellige lande – jeg tror på, vi skal leve i fred i en fantastisk verden, lød ordene fra Ovechkin kort efter.

Men ønsket om fred i verden blev ikke fulgt op af en frasigelse af hjemlandets aggression. Og da slet ikke af Vladimir Putin.

- Jamen, han er min præsident. Men som jeg tidligere har sagt, så er jeg ikke involveret i politik, Jeg er en atlet, og jeg håber, at alt snart bliver gjort.

Men ikke mere atlet og ikke mindre involveret i politik, end hans profilbillede på hans Instagram-konto er et foto med netop præsident Putin.

Siden dengang i februar har der ikke været offentlige udtalelser om emnet fra Ovechkins side. Men med intensiveringen i rekordjagten og ikke mindst målet, der sendte russeren forbi Gordie Howe og nu med Gretzky på sigtekornet, så har de kritiske røster løftet sig yderligere.

Senest var det den prisvindende journalist Larry Brooks, der hævede stemmen efter mål nummer 802 i en klumme i avisen New York Post, under overskriften: Alex Ovechkins uforskammede Putin-støtte forplumrer hans jagt på NHL-historien.

- Det er umuligt at blive grebet af dette kapløb om hockeyhistorien, der sandsynligvis vil blive fuldbyrdet efter yderligere 93 mål engang i løbet af sæsonen 2024-25. Det vil blive dokumenteret. Men det bliver ikke romantiseret. Der hviler en skygge over det, skriver Brooks.

Fra mere officielt hold er der også kommet kritik af Ovechkin og hans tydelige bånd til det russiske styre. Det er interesseorganisationen Ukrainian Canadian Congress – en interesseorganisation, der samler ukrainske foreninger i Canada under sig. Foreninger, der har sit udgangspunkt i de 1,4 millioner indbyggere i Canada, som har tilknytning til Ukraine.

Den 29. december sendte organisationen et brev til den canadiske udenrigsminister Mélanie Joly, hvor de bad om, at Alexander Ovechkin ville blive nægtet visa og dermed indrejse, når Washington Capitals den 23. januar næste gang skal på canadisk visit for at møde Toronto Maple Leafs.

- Ovechkin har aldrig fordømt Ruslands folkemord i krigen, står der i brevet.

Ligesom foreningen mener, det vil sende det forkerte budskab til canadierne, hvis Ovechkin bliver tilladt indrejse.

88 mål fra rekorden

Men den øgede kritik har endnu ikke haft en effekt på isen, hvor den 37-årige russer fortsat hamrer pucke i nettet i et tempo, der er ganske imponerende. Senest nytårsaften, hvor Montreal Canadiens blev rundbarberet med 9-2 af Ovechkin og Washington. Her scorede russeren karrierens hattrick nummer 30 og bragte sin total op på 806. 88 mål fra en tangering af Gretzkys rekord.

Når milepælen bliver nået, så skal det nok skabe jubel. Men det vil blive en rekord, der står i skyggen af Ovechkins tætte forhold til Kreml. Puritanerne vil skrive lange hyldesttirader, mens kritikerne vil sidde med hænderne i skødet og lade andre om klapsalverne.

Og holdkammeraterne? De vil nok fortsætte som svenskeren Nicklas Bäckström, der efterhånden har spillet 15 sæsoner med den målfarlige russer:

- Ovi og jeg har besluttet, at vi i vores forhold slet ikke taler om politik, og hvad der sker i Ukraine, sagde Bäckström i august sidste år til den svenske avis Expressen.

- Det er det samme i omklædningsrummet. Ingen taler om det.

Det betyder dog ikke, at svenskeren ikke har en holdning til krigen i Ukraine.

- Det er virkelig forfærdeligt, hvad der foregår, Børn, voksne, uskyldige, der lider. Det er forfærdeligt. Jeg har det dårligt, når jeg ser tv-optagelserne fra Ukraine.

Det betyder bare, at ingen skal forstyrre Ovechkin i jagten på Gretzkys uopnåelige rekord.