MMA

Irland har vendt ryggen til deres folkehelt

Conor McGregor er unægteligt det største sportsnavn i Irland. På godt og ondt.  Steve Marcus / Ritzau Scanpix

Conor McGregor gør comeback, når han natten til søndag dansk tid møder Donald Cerrone ved UFC 246 i Las Vegas.

Fighteren Conor McGregor gjorde det at være irer "cool" for første gang siden U2. Han var, hvad unge i Irland ville være i en dyster periode med høj arbejdsløshed og recession.

Fem år senere har hans opførsel uden for kampsporten forvandlet ham til en skurk.

En ung Conor McGregor går ned ad Dublins havneveje. Han er iført en bagvendt kasket, der holdes oppe af to blomkålsører, der fungerer som solide søjler. Under det rødlige fuldskæg kan man ane tatoveringen af en kongekrone på halsen.

Vi er i sommeren 2014. Dengang den irske kampsportsstjerne var 25 år. Dengang han ikke behøvede sikkerhedsfolk til at holde trippende fans og ivrige fotografer på afstand. Dengang han var elsket af det irske folk, selvom han endnu ikke var nået til tops.

En folkehelt i Irland

Dyt. Dyt. En lastbil suser forbi. Han kigger til venstre, løfter hånden og kvitterer chaufføren med et "how are you?". Conor McGregor er sammen med en journalist på vej til arenaen, hvor han om to dage skal genvinde formen efter en skadespause på ti måneder.

9500 billetter er revet væk på få minutter. Ikke fordi han skal kæmpe om en VM-titel. Eller fordi han eller hans modstander er store stjerner i Irland eller det store Amerika. Ikke endnu. Han er bare en ung og karismatisk dubliner med en stor drøm.

- Vi støtter vores egne herovre. Det er ikke kun på grund af min succes. Men også på grund af de trofaste fans. Det irske folk har været fænomenale, siger Conor McGregor.

Conor McGregor var elsket af de fleste og hadet af få, da det hele spillede for ireren.

Til tops nåede han halvandet år senere.

Vejen har dog ført til mere end en status som multimillionær og dobbelt verdensmester i sporten Mixed Martial Arts (MMA). En sport, hvor kombattanterne slås i et bur og må benytte sig af teknikker fra næsten alle kampstilarter.

De seneste tre år har Conor McGregors popularitet i Irland været stærkt nedadgående på grund af en række episoder: Vold, hærværk, beskyldninger om racisme, homofobi og voldtægt. Episoderne har sammen med en dårlig formkurve gjort, at Irland har vendt ryggen til deres folkehelt.

Vejen til storhed

Det irske folk begyndte for alvor at få øje på Conor McGregor, da han i april 2013 fik debut i MMA-organisationen Ultimate Fighting Championship (UFC), som er for kampsport, hvad Champions League er for fodbold.

Han vandt debutkampen i 1. omgang på spektakulær knockout. Men det var lige så meget hans karismatiske personlighed og til helvede med janteloven-mentalitet, at hans historie rungede med de unge i hans generation.

- Professionalismen i fodbold og golf fratager atleterne at tale frit. De er alt for medietrænede. Conor McGregor talte til en hel generation. Han kom ud og sagde, hvad han ville sige. Uden at tænke på konsekvenserne, siger den irske MMA-journalist Petesy Carroll, som har fulgt Conor McGregors karriere fra begyndelsen.

Conor McGregor efter sejren over Marcus Brimage i Globe Arena in Stockholm 6. april 2013.

Europa var i 2013 påvirket af den globale finanskrise. Selvom udviklingen var begyndt at vende i Irland, var landet stadig hårdt ramt med økonomisk krise og arbejdsløshed på 14,5 procent.

Conor McGregor var ingen undtagelse. Han havde inden UFC-debuten været på kontanthjælp og boede sammen med kæresten Dee Devlin i et lille værelse hos sine forældre.

- Her kom den her mand ud af ingenting i en sport, som ingen har hørt om. Han sagde ting, som alle talte om og grinte af næste dag i baren. Og så var han den bedste i verden til det, siger Petesy Carroll.

Irlands største sportsstjerne

De unge irer på universiteterne med ringe jobudsigter kunne se, hvordan Conor McGregor tog sagen i egen hånd. Han gik ned ad sin egen sti og gjorde lige præcis, hvad han havde lyst til.

Han var, hvad de unge i Irland gerne ville være: Frie, selvsikre og succesfulde.

- Han levede den “irske drøm”. Han gjorde det at være irer "cool" for første gang siden U2, siger Petesy Carroll.

Hans popularitet eksploderede på 13 sekunder en kølig aften i Las Vegas i december 2015. Conor McGregors berygtede venstre hook sendte den tidligere fjervægtskonge Jose Aldo i kanvassen som en bygning i frit fald.

Knockout. Drømmen var opfyldt. Conor McGregor var verdensmester.

- Ireland, baby, vi gjorde det, råbte Conor McGregor i retning af de tusindvis af medrejsende irske fans.

Conor McGregor jubler efter sejren over Jose Aldo i 2015.

Hans landsmænd havde efter sejren blokeret hovedvejen The Strip i Las Vegas, og syngende irere måtte hives ned fra toppen af spilleautomaterne i casinoerne. Triumfen gjorde ham til den største sportsstjerne i Irland nogensinde.

- Der er ingen atlet i min tid, som har været så stor som Conor McGregor, siger den 32-årige journalist Peter Carroll.

- Hvis Conor McGregor gik ind i et lokale sammen med fodboldspillerne Roy Keane og Robbie Keane og golfspilleren Rory Mcllroy, så vil ingen kigge på de andre.

McGregor repræsenterer ikke Irland

Den blinde kærlighed til Conor McGregor er dog vendt på en tallerken.

I dag er det kun en lille minoritet i Irland, som bakker op om den irske MMA-stjerne. Det skyldes dels formkurven, hvor han ikke har vundet i tre år, men også episoder om vold, anholdelser og beskyldninger uden for sporten.

Nu er det ham, der er i frit fald.

Det blev der sat en tyk streg under, da den irske premierminister, Leo Varadka, sidste år blev spurgt ind til, hvad han synes om, at Conor McGregor deltog side om side med ham i den traditionsrige St. Patrick' Day Parade i Chicago.

- Jeg tror ikke, han repræsenterede landet. Det var det, jeg gjorde, sagde Leo Varadka.

Conor McGregor blev beskyldt for racisme i forbindelse med boksekampen mod Floyd Mayweather Jr.

Beskyldninger om racisme og homofobi

Opbakningen til Conor McGregor begyndte at gå ned ad bakke i 2017, hvor han i optakten til boksebraget mod Floyd Mayweather blev beskyldt for racisme.

“Dance for me, boy,” råbte han mod sin afroamerikanske modstander til stor begejstring for publikum i New York. Et udtryk, som hvide slaveejere brugte om deres sorte slaver i USA.

- Det var, da han begyndte at lyde som koloniherren frem for de koloniserede, at flertallet af irerne begyndte at sige fra

Petesy Carroll

Conor McGregor afviste beskyldningen, men kritikken fortsatte, da en videooptagelse få måneder senere viste ham bruge udtrykket faggot om en amerikansk fighter.

- Jeg er et menneske. Jeg fejler. Jeg siger dumme ting hver eneste dag. Alt, hvad jeg kan gøre, er at holde min hånd op og undskylde, hvis nogen blev fornærmet, sagde han.

Men to uger senere trak han igen overskrifter, da han hoppede over buret og kom i håndgemæng med en kampleder.

McGregor som koloniherren

Conor McGregor havde med sin karisma og humor en evne til at tale sig ud af problemerne. Men det blev sværere og sværere med tiden.

Især i 2018, da han kastede en sækkevogn efter sin russiske ærkerival Khabib Nurmagomedov, smadrede en busrude og sårede to uskyldige fightere med glassplinter.

Da de to fightere skulle mødes senere på året i historiens største MMA-kamp, var Conor McGregor nådesløs i optakten ved pressemøderne og på de sociale medier.

Både Khabib Nurmagomedov og Conor McGregor sloges videre efter kampen i buret.

Han svinede russerens kone, far, kultur og religion til og prikkede til de politiske spændinger i forholdet mellem Rusland og republikkerne Dagestan og Tjetjenien.

Det var her, at det kammede over for det irske folk.

- Vi blev talt sådan til i århundreder. Det var sådan folk talte om os. Vi er en nation, som hørte under det britiske kongedømme i 800 år, siger Petesy Carroll og fortsætter:

- Det var, da han begyndte at lyde som koloniherren frem for de koloniserede, at flertallet af irerne begyndte at sige fra og syntes, at han er en skændsel.

Heler at vinde i sport

Den lille støtte, der var tilbage, blev endnu mindre, da en overvågningsvideo viste Conor McGregor slå en 50-årig mand i hovedet på en bar. Grunden? Han afviste at drikke McGregors nylancerede whiskey.

Oven i det har New York Times rapporteret, at Conor McGregor lige nu bliver undersøgt for voldtægt af irsk politi. En beskyldning, han har afvist.

- De fleste irere kan ikke lide ham. Mange håber, at han taber. De beder for hans fald. Folk synes, at har en negativ påvirkning på den irske identitet, siger Petesy Caroll.

Ændringen er ikke gået ubemærket hen hos Conor McGregor. I et stort interview med ESPN har han undskyldt for sine handlinger, men ord er ikke længere nok for det irske folk.

Billede af Conor McGregor fra Miami-Dade County Jail i Miami.

Nu vil de se ham gøre det. Tage sporten seriøst, vinde sin kampe og ikke mindst holde skandalesagerne på langt afstand.

Hvis Conor McGregor gør det, kan han ifølge Petesy Carroll godt genvinde noget af opbakningen. Golfspilleren Tiger Woods og bokseren Tyson Fury er historiske eksempler.

- Alle i verden syntes, de var forfærdelige, men så kom de tilbage, vandt en stor kamp eller turnering, og så ændrede folks holdning til det modsatte, siger Petesy Carroll.

- Det heler at vinde i sport.

Ikke ondt blod

Conor McGregor tropper op til tiden ved et pressemøde onsdag eftermiddag i Las Vegas. Tre dage inden hans store comeback efter 15 måneders orlov ved MMA-stævnet UFC 246 natten til søndag.

Der lyder enkelte jubelbrøl fra publikum, men de irske fans er slet ikke rejst til USA i samme omfang. Ingen hoppen og dansen. Ingen sange. Ingen “There’s only one Conor McGregor”.

- Jeg er meget taknemmelig, beæret og glad for at være tilbage i USA og Las Vegas, siger Conor McGregor og nævner ikke Irland.

Conor McGregor til pressemøde 16. januar 2020 inden UFC 246.

Den 31-årige irer er klædt i et skræddersyet jakkesæt, og den tykke manke er strøget pænt tilbage. Han rækker en hånd frem mod en mand med sort læderjakke og cowboyhat.

Han hedder Donald Cerrone og er manden, han skal slås mod. En af dem, der normalt er under konstant verbal beskydning ved Conor McGregors pressemøder.

Men ikke denne gang.

- Han har min respekt. Selvom der vil være blod den 18. januar, vil der ikke være ondt blod imellem os, siger Conor McGregor.

Donald Cerrone kvitterer ved at tage cowboyhatten af.

Conor McGregor skal i aktion igen 18. januar.