Tennis

15 års dominans på grus: - ’Maskinen’ går aldrig ned

Rafael Nadal er forsvarende mester i French Open. Her ses han med trofæet efter sejren i 2019.  Yoan Valat / Ritzau Scanpix

TV 2 SPORT har talt med Rafael Nadals tidligere træningsmakker, tennisekspert Patrick Wozniacki og stortalentet Holger Rune om gruskongens dominans.

For 15 år siden vandt Rafael Nadal French Open for første gang. Siden da har spanieren vundet den prestigefulde Grand Slam-turnering 12 gange ud af i alt 15 forsøg.

Sammen med Roger Federer og Novak Djokovic er han blandt de allerbedste tennisspillere siden årtusindskiftet - og den ultimativt bedste på grus.

'Gruskongen i tal'

Rafael Nadal stats

Nadal har også vundet de tre andre Grand Slams: Wimbledon to gange, US Open fire gange og Australian Open en enkelt gang. Men hans altoverskyggende succes finder man i French Open, den eneste af de fire Grand Slams, der spilles på grus.

Men hvorfor er han så god – og så meget bedre på grus?

Det er der en håndfuld grunde til, mener TV 2 SPORTs tennisekspert Patrik Wozniacki.

#1: Opvokset på grus

Rafael Nadal blev 3. juni 1986 født i Manacor på Mallorca, hvor han stadig bor den dag i dag.

I en alder af otte år vandt Nadal en U12-turnering. Nadals onkel, Toni, troede på en fremtid i tennis for nevøen og skruede op for træningen. Han opfordrede også 'Rafa' til at spille med venstre hånd i stedet for højre for at opnå en fordel.

Nadal var også en lovende fodboldspiller, men som 12-årig fik han at vide, at nu skulle han vælge. Han valgte tennis og blev også tilbudt alverdens lækre træningsfaciliteter i Barcelona af det spanske tennisforbund.

Men onkel Toni mente, at man sagtens kunne blive en dygtig atlet uden at flytte fra sit hjem. Dermed blev Nadal på den spanske ø, og det var medvirkende til hans succes på grusunderlaget, mener Patrik Wozniacki.

- Han er jo opvokset på grus. Det er det, han har trænet på hele sit liv.

Han er en utrolig god fighter, og hans attitude er vanvittig. Han fokuserer bare kun på sig selv og sin modstander. Der er ikke andre ting, der kan hyle ham ud af den

Holger Rune

#2: En uopslidelig maskine

Patrik Wozniacki kalder Rafael Nadal for 'Maskinen'.

- Han går aldrig ned, og han ved, han skal nedbryde sin modstander på fysikken.

Netop på grus er det en fordel. Det er meget fysisk præget, bolden ryger over nettet flere gange end på for eksempel hardcourt og græs, og det er sværere at afgøre pointene, fortæller Patrik Wozniacki.

- Og så bevæger han sig jo helt fantastisk på grus. Han kan glide ud til alle bolde, og du skal jo nærmest vinde pointene fem-seks gange, før du har vundet et point mod ham.

Nadals voldsomme fysik er en af hans helt store kompetencer.

#3: Boldene bliver tungere på grus

For folk, der spiller tennis på hyggeniveau, ser boldene, som de professionelle spiller med, nok altid tæt på perfekte og nye ud. Men så snart boldene får grus på sig – og særligt i vådt vejr – bliver de tungere.

- Jo tungere de er, desto sværere bliver det at afgøre pointene, siger Patrik Wozniacki.

Det er jo lige for begge, tænker man så. Men nej. Nadal er bomstærk og som punkt nummer to siger: En uopslidelig maskine.

- Han kan jo stå dernede i en evighed og bare slå og slå og slå, hvor modstanderen tit bliver utålmodig. Og så handler det om at være den mest tålmodige, og der er Nadal bare i en klasse for sig selv, siger Patrik Wozniacki.

Dertil kan man tilføje noget andet, der gør ekstra ondt, når boldene i forvejen er lidt tungere – Nadals signatur, som gemmer sig under næste punkt.

#4: Den giftige forhånd med dødbringende topspin

Hvis man slår op på side ét i den klassiske tennislærebog, finder man ikke en beskrivelse af Nadals forhånd, mener Patrik Wozniacki. Men det er ikke ens betydende med, at den ikke er dødbringende.

- Det er en helt fænomenal topspinsforhånd - med længder den bedste i verden. Og den excellerer simpelthen så godt på grus. Det er jo helt exceptionelt så meget rotation, han kan få på bolden. Og det er ikke noget, du bare kan træne dig til, det kræver også noget medfødt råstyrke.

Nadals teknik i forhåndsslaget ændrer sig naturligvis ikke afhængig af underlaget. Men det gør boldens opspring.

- På grus er hans forhåndsslag mere giftigt, fordi bolden har et højere opspring end den har på hardcourt og græs. Det gør, at modstanderne står og slår deres slag oppe over hovedhøjde, og så kan de ikke få samme kraft på slagene.

- Hvis de gerne vil ind og slå omkring den optimale hoftehøjde, så skal de tage den rigtig, rigtig tidligt – i og med, der er så meget spin på boldene, så er det sværere at time sit slag perfekt, siger Patrik Wozniacki.

Nadal, der enten er i midt i sin finish af en forhåndsreturnering, eller i færd med at kaste en dødelig besværgelse over sin modstander - muligvis begge dele.

En russer ud – en dansker ind

Inden vi kommer til det femte – og måske vigtigste punkt – så skruer vi lige tiden seks år tilbage. Tilbage til Nadals træningsanlæg på Mallorca.

Som forberedelse til den store grusturnering i Monte Carlo, skulle ’Rafa’ i form. Det fik han en ung russisk tennisspiller til at hjælpe sig med. Men det var ikke nogen succes – han var for dårlig. Der skulle en ny træningsmakker til.

Hjemme i Danmark ringede Andreas Moltke-Leths telefon. Den 18-årige tennisspiller var på en uges ferie derhjemme – ellers holdt han normalt til på Mallorca, hvor han forfulgte drømmen på et tennisakademi. Toni Nadal havde spurgt på akademiet, om de ikke havde en god erstatning for den tilsyneladende uduelige russer.

Her kom Andreas Moltke-Leth ind i billedet, som ikke tænkte to gange, før han afbrød ferien i Danmark og hoppede i flyveren og fløj ned mod en stor oplevelse – og et lige så stort pres.

- Jeg havde et kvarter til at vise, jeg godt kunne være med i det tempo, og at Nadal rent faktisk kunne få noget ud af det, siger Andreas Moltke-Leth til TV 2 SPORT.

Uden for anlægget stod der håbefulde tennistalenter, som ved enhver åbning til anlægget, højst sandsynligt ville agere som tigere, der bliver lukket ud af deres bur.

- Der stod tyve spillere i kø, som bare ventede på, jeg fuckede op, siger Moltke-Leth.

Andreas Moltke-Leth og Rafael Nadal efter et træningspas i 2014.

Men det 18-årige talent præsterede heldigvis – endda over evne.

- En time inde i det pas, der har jeg aldrig spillet så godt, fortæller den tidligere tennisspiller.

Det resulterede også i en invitation, som samtidig var lidt af et skulderklap - at træne med Nadal resten af ugen. Danskeren greb naturligvis chancen og oplevede hermed yderligere den markante niveauforskel. Moltke-Leth kom til at mærke den grusopfostrede, uopslidelige maskine med den dødbringende forhånd returnere tunge tennisbolde tilbage.

- Så snart bolden bliver en lille smule tungere, så ryger du i ’The Nadal Machine’. Så ryger du bare ned i den her spiral, som du aldrig kommer op af igen.

Det tryk, der er i boldene fra Nadal, er besynderligt, fortæller Moltke-Leth.

- Det er ligesom at slå en mursten tilbage.

Ved siden af ovennævnte styrker, fremhæver Andreas Moltke-Leth én ting, som er udslagsgivende for Nadals succes. Og det er også punkt nummer fem på Patrik Wozniackis liste.

#5: Den sublime vindermentalitet

Nadals vindermentalitet gør sig naturligvis ikke kun gældende på grus, men er en stor del af hans 59 titler på grus.

Andreas Moltke-Leth fremhæver Nadals ihærdighed og vildskab.

- Når han går på banen, er det, som om han skal i ringen til en kamp om liv eller død, siger Andreas Moltke-Leth.

33-årige Nadal under Madrid Open 2019.

Patrik Wozniacki er enig.

- Det er den her ihærdighed, og at han aldrig nogensinde bare vil give et let point væk. Modstanderen skal virkelig gøre sig fortjent til at vinde pointene. Og der har han altså igennem de her mange år opbygget en gigantisk mur nede på baglinjen, som gør det meget svært at spille mod ham, siger Patrik Wozniacki.

Den evigt returnerende gigantiske mur, skaber også en form for frygt blandt modstanderne, mener Wozniacki.

- Der er bare så meget respekt omkring ham. Spillerne er jo bange, inden de overhovedet kommer ind, fordi de ved, at selvom de får en god start, og alt det ser godt ud, så skal han nok komme igen på den ene eller anden måde, siger Patrik Wozniacki.

Dansk stortalent er inspireret

Rafael Nadals fantastiske mentalitet bliver også fremhævet af et af Danmarks største tennishåb, 17-årige Holger Rune, der dog ikke har spanieren som sin favorit.

- Roger Federer er faktisk min yndlingsspiller, men Nadal er virkelig inspirerende på mange punkter. Faktisk næsten flere punkter end Federer, synes jeg. Han er en utrolig god fighter, og hans attitude er vanvittig. Han fokuserer bare kun på sig selv og sin modstander, der er ikke andre ting, der kan hyle ham ud af den, siger Holger Rune til TV 2 SPORT.

Ligesom Nadal har Holger Rune også grus som yndlingsunderlag og French Open som største milepæl. Men den unge dansker forsøger kun at kopiere Nadal på ét punkt.

- I vores spil minder vi ikke så meget om hinanden. Jeg spiller tættere på baglinjen, lidt mere aggressivt, lidt fladere, så jeg tager ikke så meget fra spillet.

Det gør han til gengæld fra Nadals mentalitet, der lukker alt omkringliggende ude.

- Det prøver jeg ligesom at få ind i mit spil også, så jeg kun fokuserer på banen og ikke tænker for meget på andre ting. At gøre det meget simpelt for mig selv. Det synes jeg, han er god til – at fokusere på sin gameplan og intet andet, siger Holger Rune.

Selvom Rafael Nadal sikkert havde en klokkeklar gameplan på plads, når han i denne måned skulle have forsvaret French Open, så må han gemme den lidt endnu. På grund coronapandemien er turneringen blevet rykket, så den bliver spillet fra 20. september til 4. oktober 2020.