Tennis

Dansker glemmer aldrig Williams-møde: - Hvis jeg nogensinde bliver syg, ringer jeg til dig

Venus Williams vandt sin seneste Grand Slam i single, da hun slog sin søster i finalen ved Wimbledon i 2008. Carl De Souza / Scanpix Denmark

Amerikaneren har haft en karriere, som kun de færreste kan prale af. Men hun har ikke planer om at stoppe lige foreløbig.

23 Grand Slam-titler på tværs af single og double. Treogtyve.

Det er de færreste, der har opnået, hvad Venus Williams har. Og så er karrieren endda ikke slut endnu. Det til trods for, at den amerikanske tennisspiller i dag runder et skarpt hjørne. Den ældste af Williams-søstrene fylder 40 år. Men hun kommer ikke til at fejre sin egen fødselsdag.

De er klart det bedste doublepar, der nogensinde har været

Patrik Wozniacki, tennisekspert, TV 2 SPORT

Venus er nemlig Jehovas Vidne. Det skal dog ikke afholde os fra at tage et kig på hendes gloværdige karriere, som foruden et hav af Grand Slam-titler også tæller fem OL-medaljer.

TV 2 SPORT har blandt andet talt med hendes nuværende træner, Eric Hechtman, og danske Eva Dyrberg, der har mødt Venus Williams flere gange. Ja, faktisk har Williams lovet at ringe til Eva, hvis hun en dag skulle få det dårligt. Mere om det senere.

Et fantastisk menneske med et fantastisk CV

Lige siden Venus begyndte at spille tennis, har det ligget i kortene, at hun skulle blande sig i verdenstoppen. I en alder af 11 år havde hun vundet 63 kampe på juniorturen. Og nok så vigtigt – hun havde ikke tabt en kamp.

Siden hun vandt sin første Grand Slam-titel ved Wimbledon i år 2000, er det kun gået én vej for den amerikanske stjerne, der også høster store roser for sin personlighed hos sin træner, Eric Hechtman.

- Hun er et fantastisk menneske, der arbejder hårdt. Hun er meget hengiven i alt, hvad hun gør – hvad end det er tennis eller andet, siger han til TV 2 SPORT.

Venus Williams

Hechtman har været træner for Venus Williams siden 2019, men deres fælles fortid går længere tilbage. I 12 år har han spillet med hende uden for sæsonen, så amerikaneren har et indgående kendskab til tennisstjernen.

Længe før Eric kom ind i billedet, fik den fornemme karriere dog et dansk krydderi ved navn Eva Dyrberg.

Dansker venter på, at Venus ringer

Året er 2002. Danske Eva Dyrberg står i anden runde ved en turnering lige under Grand Slam-niveau i Miami. Modstanderen er ingen ringere end Venus Williams, der på daværende tidspunkt er nummer to i verden.

- Vi stod ved nettet inden kampen, hvor dommeren trak lod, og jeg tænkte: "Hold da op, hun er godt nok høj. Det virker, som om nettet går hende til knæene," fortæller hun 18 år senere til TV 2 SPORT.

Men danskeren lader sig ikke skræmme. Første sæt ender med dansk sejr på 6-4. I andet og tredje sæt får danskeren ikke et ben til jorden. Hun taber 6-2, 6-1.

Alligevel får den danske juniorverdensmester efterladt så godt et indtryk, at hun får ros af sin amerikanske overmand efter kampen. En handling, hun synes er meget sympatisk.

- Jeg fik indtryk af, at hun var meget rolig, afbalanceret og tænksom, siger hun.

Eva Dyrberg mødte både Venus Williams og Lindsay Davenport i sin karriere. Det er efter eget udsagn, de største stjerner, hun har spillet imod.

Da de to mødes til Australian Open året efter, har Venus da heller ikke glemt danskeren, der siden har meldt ud, at hun stopper karrieren efter turneringen for at læse medicin.

Venus kommer hen til hende i omklædningsrummet: "Jeg har hørt, at du skal læse til læge. Hvis jeg nogensinde bliver syg, ringer jeg til dig", siger hun. Det er en aftale, kvitterer danskeren, der den dag i dag dog fortsat ikke har hørt fra den ældste af Williams-søstrene.

- Nej, jeg venter stadigvæk, siger hun i telefonen og griner.

’Det bedste doublepar nogensinde’ har et utroligt bånd

Venus’ karriere har også budt på et hav af doublekampe med sin søster, Serena Williams. Sammen har de vundet 14 Grand Slam-titler. Derfor holder TV 2 SPORTs tennisekspert Patrik Wozniacki heller ikke igen med superlativerne.

- De er klart det bedste doublepar, der nogensinde har været. Det har været ligegyldigt, at de ikke har været klassiske singlespillere, fordi de har så meget råstyrke. Det har været mere end rigeligt, siger eksperten, der også rangerer Venus blandt verdens fem bedste kvindelige tennisspillere.

Samme indtryk sidder Venus Williams’ træner, Eric Hechtman, med.

- Selvom de ikke har prioriteret double højest, har de været det mest dominerende par på tværs af mænd og kvinder i historien. De har vundet så mange store titler, selvom de ikke har haft en god seedning, siger træneren.

I 1999 vandt de to Williams-søstre deres første Grand Slam-titel sammen som par. Det var ved French Open.

Det skyldes især deres gode forhold til hinanden. Faktisk boede de i samme hus, lige indtil Serena blev gift og fik børn.

- Deres forhold er utroligt. De har et stærkt bånd, fordi de er vokset op sammen og har spillet sammen. De har et stærkere bånd end alle andre. De er hinandens bedste venner – ligesom hendes anden søster, siger Eric.

Derfor køber tennistræneren heller ikke præmissen, at Venus nogensinde har været irriteret over, at søsteren har vundet mere og af mange regnes som den bedste spiller i historien.

- Måske ville Venus have været den største nogensinde, hvis det ikke var for Serena – sådan kan man godt tænke. Men det, der har gjort, at Serena formentlig er den bedste kvindelige spiller i historien, og at Venus helt sikkert er i top-ti, er, at de har haft hinanden. De har gjort hinanden bedre, siger Eric.

’Hun nægter at give op’

Vi springer til 2019. Efter en hårdt tilkæmpet sejr i tre sæt står Venus Williams i anden runde ved Indian Wells. Eric Hechtman er med på sidelinjen for første gang. I anden runde skal hun møde Petra Kvitova, der tidligere på året har været i finalen ved Australian Open.

Men ikke alt er, som det skal være. Venus er skadet. Både knæet og albuen er medtaget. Halvvejs inde i kampen er Venus bagud med 1-0 i sæt. Ikke meget tyder på, at hun mere end halvanden time senere skal stå som vinder.

- Hun stopper aldrig med at kæmpe, siger Eric Hechtman.

Glæden var ikke til at tage fejl af, da Venus Williams fik bugt med Petra Kvitova ved Indian Wells i 2019.

Efter to timer og 28 minutter kan Venus hæve armene. Hun har vundet. Over Kvitova. Over skaderne. Senere i samme turnering har hun vundet endnu en kamp. Efter kampen har 38-årige Venus en besked til sin træner i den bagende sol: "Jeg vil gerne lave min nedvarmning, og så vil jeg arbejde på min serv", lyder det.

- Det sker efter hendes kamp, i den alder og i sådan en varme. Det viser bare, at hun altid vil have mere, siger hendes træner godt et år senere.

En 26 år lang karriere slutter ikke foreløbig

Det hører med til historien, at Venus i sin karriere også har døjet med skader. I 2011 må hun trække sig fra en række turneringer, inden hun fik diagnosen Sjögrens syndrom. En sygdom, der blandt andet kan forårsage muskel- og ledsmerter.

På grund af sygdommen er holdet omkring hende ekstra forsigtige for tiden med coronapandemien.

- Alle, der har noget med hende at gøre, skal også være forsigtige. Hun skal ikke udsættes for noget, hvis det er unødvendigt, siger Eric Hechtman.

Williams har dog været i stand til at træne under stort set hele perioden. Selvom hun nu er fyldt 40 år, er et karrierestop derfor heller ikke lige rundt om hjørnet

- Nej, helt sikkert ikke. Hun ser det som en anledning til at blive bedre. Det siger meget om hende, siger træneren.

Den amerikanske stjerne er i øjeblikket nummer 67 på verdensranglisten. En placering, der afslører, at hun ikke har samme niveau som tidligere.

- Hun har alderen, der har været lidt imod hende de seneste år. Det er hendes største svaghed, siger Patrik Wozniacki, der dog pointerer, at han har kæmpe respekt for, at hun ikke har valgt at stoppe endnu.

Venus Williams havde overskud til smil, da den, på tidspunktet, 15-årige teenager Cori Gauff slog hende ud i første runde af Australian Open i år.

At det ikke er blevet til et karrierestop endnu, er der en helt speciel grund til, fortæller hendes træner.

- Hun elsker spillet, siger han.