Tennis

Retssag tvang for 40 år siden den første sportsstjerne til at vedstå lesbisk forhold

Billie Jean King blev den første prominente sportsstjerne, der indrømmede et homoseksuelt forhold. Det var et usædvanligt drama.

“Woman sues Billie Jean King for property rights,” lød overskriften i Californiens største avis, LA Times, den 29. april 1981.

På dansk: ”Kvinde sagsøger Billie Jean King for ejendomsrettigheder.”

Sagen rummede umiddelbart ikke et historisk vingesus, selvom hovedpersonen var den berømte tennisspiller Billie Jean King. Men historien skulle vise sig at blive historisk, og overskriften var langt fra sexet, selvom historien rent faktisk handlede om sex.

Kvinden, der sagsøgte Billie Jean King, hed Marilyn Barnett. Hun var 32 år gammel og hævdede, at de i syv år havde haft et lesbisk forhold.

Marilyn Barnett boede i et strandhus i Malibu, der var ejet af Billie Jean King. Ifølge Barnett havde Billie Jean lovet hende strandhuset samt økonomisk forsørgelse resten af livet, og derfor krævede hun halvdelen af Billie Jean Kings indtægter i den periode, de var elskere - samt besiddelse af strandhuset.

Og hun sagsøgte ikke kun Billie Jean King. Hun sagsøgte også Billie Jean Kings mand, Larry, der var medejer af strandhuset.

Den lesbiske påstand var sand

Billie Jean King befandt sig på den anden side af USA. Hun deltog i en tennisturnering i byen Orlando i Florida, da hun hørte om søgsmålet. Straks fløj hun til New York for at mødes med sin advokat og PR-agent, der sendte en pressemeddelelse ud allerede inden, Billie Jean ankom.

Budskabet i pressemeddelelsen var krystalklart. Marilyn Barnetts lesbiske påstand var usand og grundløs. Og Billie Jean King var chokeret og skuffet over søgsmålet.

Der var dog et problem. Billie Jean King havde været sin mand utro med Marilyn Barnett.

- Min advokat og PR-agent fastholdt, at jeg skulle sige, at det ikke var sandt. Og jeg svarede dem: ”Men det er jo sandt”.

- I 48 timer kæmpede jeg med dem, og mens jeg græd, sagde jeg til dem, at jeg måtte fortælle sandheden, forklarede hun i 2017 til journalisten Graham Bensinger.

Sunset Beach, Malibu, er et eftertragtet område for surfere.

En ting var at indrømme affæren over for sin advokat og PR-agent, noget andet var at stå offentligt frem med et lesbisk forhold. Situationen var nemlig den, at store dele af den amerikanske befolkning i 80’erne var imod homoseksuelle forhold.

Advokaten understregede, at ingen sportsstjerner før var stået frem med et homoseksuelt forhold, men Billie Jean King insisterede på et pressemøde.

Og sådan blev det.

Vandt kønnenes kamp

Den 1. maj 1981 indkaldte Billie Jean King til et pressemøde samme dag. Hun var 36 år og ubetinget en af de mest prominente sportskvinder i USA og på verdensplan.

Hun havde vundet 12 Grand Slam-turneringer i single, heraf seks Wimbledon-titler. Talte man resultaterne i double og mixdouble med, så hed rekordlisten 39 Grand Slam-titler.

Desuden var hun en frontfigur uden for banen.

I 1973 havde Billie Jean King været drivkraften og grundlægger, da kvindernes professionelle turnering, WTA, blev skabt. Dertil kom, at hun var blevet et feministisk ikon.

I flere år havde hun kæmpet for højere præmiepenge til kvinder, og det blev gennemført. US Open gav fra 1973 samme beløb til vinderen hos mænd og kvinder.

Jeg har altid været åbenhjertig over for pressen, og jeg vil tale nu, som jeg altid har talt: Fra mit hjerte

Billie Jean King

Begivenhederne i 1973 fortsatte for Billie Jean King, hvor hun for alvor blev folkeeje, da hun spillede en tenniskamp mod Bobby Riggs.

Bobby Riggs var 55 år og tidligere nummer et i verden hos mændene. Han havde nogle måneder før vundet over den mest vindende kvinde, Margaret Court, med 6-1, 6-2. Kampen var blevet spillet på ”Mors dag” og aviserne døbte med vanlig touch opgøret for ’Mother’s Day Massacre’.

Kampen mod Billie Jean King blev på forhånd kaldt ’Battle of the Sexes’ – kønnenes kamp. Riggs hånede konstant Billie Jean King i medierne, men han led et ydmygende nederlag foran 30.000 mennesker i Houston Astrodome og tabte med cifrene 6-4, 6-3, 6-3.

Før, under og efter kampen var der meget lidt interesse for Billie Jean Kings bænk, hvor hun sad i pauserne. På den bænk sad hendes mand og Marilyn Barnett under hele opgøret mod Bobby Riggs.

Lesbisk tilståelse med forbehold

I et lokale på et lufthavnshotel blev det indkaldte pressemøde afholdt. En stribe tv-kameraer stod bagerste, og alle stole var besat af journalister og pressefotografer.

Billie Jean King kom ind.

Hun var iført en striktrøje med harlekintern, og en hvide krave fra en skjorte indenunder stak frem. Hendes sorte hår var halvlangt i siderne, pandehåret kortklippet og hun bar sine karakteristiske overstangsbriller med tykke glas.

Hun holdt sin mand i hånden. Hans jakkesæt sad skræddersyet ind til kroppen, og han havde et skandinavisk, lyshåret look fra sine finske aner.

Bag dem kom hendes forældre med tårefyldte øjne. Forældrene var troende katolikker, og de vidste, hvad deres datter om lidt ville fortælle.

Billie Jean King satte sig ned. Foran hende var placeret over ti mikrofoner, men først tog Larry King ordet.

- Det her har været en vanskelig tid for Billie Jean, hendes familie og hendes venner. Jeg har kendt Billie Jean i 19 år, og jeg tror ikke, at noget af det, som kommer frem, vil påvirke vores forhold, understregede han, og introducerede Billie Jean King som en ligefrem person, han elskede højt.

Jeg begik en fejl. Jeg påtager mig det ansvar

Billie Jean King

Billie Jean startede med at fortælle, at hun udtalte sig på trods af hendes advokats råd om det modsatte, hvorefter hun så direkte ind i et TV-kamera.

- Jeg har altid været åbenhjertig over for pressen, og jeg vil tale nu, som jeg altid har talt, fra mit hjerte.

- Jeg har altid følt, at det er vigtigt, at folk har deres privatliv, og desværre synes nogen i mit liv ikke, at privatlivet er helligt.

Og så kom udmeldingen alle i lokalet ventede på.

- Jeg havde en affære med Marilyn, fastslog Billie Jean King, hvorefter der blev helt tavst.

Journalister beskrev efterfølgende øjeblikket som lamslående.

Hun oplyste videre, at forholdet længe havde været forbi, og hun takkede for den støtte hun havde modtaget fra sine venner, forældre og sin mand.

- Jeg elsker ham. Han er min elsker, min bedste ven, min mand og har været det i 19 år, sagde hun med en rolig stemme.

Og kort efter lagde hun sit hoved på hans skuldre og sagde:

- Vi er på en måde tættere på hinanden nu, end vi nogensinde har været. Vores ægteskab er stærkere.

Billie Jean King havde indrømmet, at hendes seksuelle forhold til Marilyn Barnett var sandt, men herefter afviste hun påstandene i søgsmålet fra Barnett.

- Jeg har aldrig lovet hende noget.

Der blev åbnet op for spørgsmål, og en journalist spurgte Billie Jean, hvornår hendes mand blev klar over den lesbiske affære, men inden hun kunne svare, brød advokaten, David Wasser, ind.

- Det er et unfair spørgsmål. Det springer vi over.

Spørgsmålet om utroskab kunne hun dog ikke komme udenom.

- Jeg begik en fejl. Jeg påtager mig det ansvar.

Herefter blev hun spurgt, om indrømmelsen ville få konsekvenser for hendes karriere og opbakningen fra fans.

- Jeg har ingen anelse, svarede hun kort.

Vi støtter hende hele vejen. Vi ville ikke være en rigtig mor og far, hvis vi ikke gjorde, ville vi?

Bill Moffit

Advokaten oplyste, at de ville stævne Marilyn Barnett for at få hende ud af strandhuset i Malibu. Desuden fortalte han, at Barnett muligvis havde forsøgt at begå selvmord ved at kaste sig ud fra strandhusets balkon, og Billie Jean King fulgte op med en kort karaktstik af sin tidligere elskerinde.

- Jeg har vidst, at Marilyn var ustabil. Hvad kan du gøre med nogen, der er så ustabile?

Pressemødet sluttede, og Billie Jean Kings forældre var væk, inden nogen kunne stille dem et spørgsmål.

Men senere om aftenen fik Washington Post talt med hendes far, Bill Moffit, over telefonen.

- Det var en meget vanskelig dag for familien, men vi står 100 procent bag hende, forklarede den pensionerede brandmand.

- Vi støtter hende hele vejen. Vi ville ikke være en rigtig mor og far, hvis vi ikke gjorde, ville vi?

Dagen for pressemødet var slut. Som den første sportsstjerne havde Billie Jean King indrømmet et homoseksuelt forhold. Det var en indrømmelse, hun var blevet presset til, og indrømmelsen fik konsekvenser med det samme.

Mistede to millioner dollars på et døgn

24 timer efter pressemødet havde Billie Jean King mistet alle sine sponsorer. Et vitaminprodukt afviste, at de droppede Billie Jean King på grund af ”kontroversen”, og i stedet var deres begrundelse, at hun var for stærk en karakter, der over skyggede produktet.

Et ketsjerfirma, tandpastaprodukt og et japanske tøjmærke var blandt de andre firmaer, da droppede hende.

Ifølge Billie Jean King tabte hun to millioner dollars på den front. Dertil kom, at de kommende advokatregninger ville blive signifikante, og hun risikerede at tabe retssagen til Marilyn Barnett.

Sponsorerne forsvandt med et fingerknips, men til gengæld mødte Billie Jean King kun opbakning fra sine konkurrenter på banen.

- Jeg tror ikke, at nogen spillere vil miste respekt for Billie Jean, især med alt det, hun har gjort for os. I de sidste 15 år har hun stort set skabt kvindetennis, sagde tennisspilleren Pam Shriver, der deltog i den turnering i Orlando, som Billie Jean King havde forladt, da historien kom frem.

Støtten kom fra alle sider. New York Times hyldede Billie Jean King for at stå frem, WTA afviste et tilbud fra Billie Jean King om at træde tilbage som præsident for forbundet, og frem for alt var der ingen vaklen hos WTA-turneringernes hovedsponsor, Toyota.

- Vi har været plastret til med journalister, og National Enquirer (det største sladderblad i USA, red.) jager os. De er to skridt bag alle dag og nat og tilbyder forskellige folk penge for at komme med fortrolige oplysninger. Det har været ret hektisk, fortalte Tim Tellings, kommunikationsdirektør for Toyota, der også befandt sig i Orlando.

Billie Jean King lægger i dag navn til det nationale tenniscenter i New York, USA.

Han var dog ikke synderligt bekymret for situation på lang sigt.

- Jeg føler, at det her er en storm i en tekande.

Billie Jean King fulgte intens med i reaktionerne, og i et telefoninterview dagen efter pressemødet var hun lettet.

- Alle har været helt fantastiske. Jeg har været forbløffet. Og jeg sætter stor pris på det, fortalte hun Washington Post.

- Jeg forventede det absolut værste og sagde til mig selv, at alt, hvad jeg fik af positive reaktioner, var heldigt. Jeg har været en meget heldig person, men det er virkelig vigtigt, at folk har accepteret mig og sagt: "Lad os ride den her storm af sammen".

Larry påtog sig skylden for Billie Jeans lesbiske utroskab

Spillernes, forbundets og de tunge pengefolks opbakning var på plads. Næste skridt var opbakningen fra det amerikanske folk.

Få dage efter pressemødet stillede Billie Jean og Larry op til et fortæl-alt-interview med TV-dronningen, Barbara Walters.

Et af Walters centrale spørgsmål var rettet til Larry King. Det var det spørgsmål, som advokaten havde afslået på pressemødet. For vidste manden, at konen havde en lesbisk affære?

Det gjorde han, og han bebrejdede sig selv for situationen.

- Jeg føler, at jeg har bidraget til det, ved ikke at opfylde Billie Jeans behov for at have mig omkring hende.

- Jeg var der ikke. Jeg ville gøre mine egne ting. Jeg stod for 17 tennisskoler rundt om i landet, jeg var ved at starte en turnering med verdenshold i tennis, og jeg styrede et sportsmagasin for kvinder. Jeg havde det sjovt. Jeg gjorde det, som jeg havde lyst til. Det var ret selvisk.

Den nu 91-årige Barbara Walters var en profileret journalist gennem en menneskealder. Her interviewer hun Dronning Margrethe.

Larry King fortalte videre om konens lesbiske utroskab med et afdæmpet ordvalg.

- Jeg må indrømme, at jeg følte en snert af jalousi. Men jeg indså, at når jeg ikke var villig til at være der, så misligholdte jeg mit ansvar. Jeg foretrak, at hun var glad og havde en til at hjælpe hende og gøre de ting, som jeg ville gøre, hvis jeg var der, i stedet for at hun var alene hele tiden.

King-parret stod derefter frem i det førende ugeblad, Peoples Magazine. De smilede på forsiden og holdt tæt om hinanden, mens Billie Jeans vielsesring var tydelig at se.

I interviewet blev endnu et intimt spørgsmål berørt. Var Billie Jean i grunden homoseksuel eller ej?

- Jeg hader, at blive kaldt homoseksuel, for jeg føler mig slet ikke sådan, fortalte hun.

Grunden til hendes pressestrategi forklarede hun selv et år senere i en selvbiografi.

- Jeg frygtede, at jeg altid ville blive kategoriseret som det (homoseksuel, red.), uanset hvad jeg ellers havde opnået.

- Jeg havde arbejdet hårdt i hele mit liv for at opnå mine mål, og jeg blev berømt som en mester i tennis, og på grund af offentliggørelsen var jeg lige pludselig i en sårbar position, hvor jeg ville blive husket på baggrund af denne meget private og ubetydelige episode.

Få skrev negativt om King-parret

Nærmest alle steder blev Billie Jean og Larry omtalt positivt. Men enkelte rejste kritik.

Den skarpeste og spydigste kommentar kom fra en klummeskribent i Washington Post med overskriften ”Billie Jean undskylder – men ikke rigtigt.”

Journalisten Richard Cohen mente, at Billie Jean King lavede en spinkampagne og ikke stod ved sin homoseksualitet, når hun i syv år havde haft en lesbisk affære. Og forsidebilledet på People Magazine gav han ikke meget for.

- De stiller op til for mange billeder med en mand, som indtil for nyligt ikke var, i en bredere forstand, inden i billedet overhovedet.

King-parret havde dog langt vigtigere ting at tænke på end moralske svirp fra en klummeskribent. Det juridiske opgør med Marilyn Barnett var en kamp, der ikke måtte tabes.

Retssag byggede på en anden sexsag

Der var ikke meget glamour over Marilyn Barnetts tilværelse, da hun sagsøgte Billie Jean og Larry King. Hun var spinkel og sad i rullestol, da hun havde brækket ryggen efter faldet fra strandhusets balkon.

Redningsfolkene, der havde fundet hende efter faldet, havde noteret, at det muligvis var et selvmordsforsøg, men det blev aldrig klarlagt.

I 1972 var Marilyn Barnett en meget attraktiv, solbrun, blond, ung kvinde, som arbejdede i en fashionable frisørsalon. Det var her, hun mødte Billie Jean.

Ifølge søgsmålet var Marilyn først blevet hyret som assistent, og et halvt år senere blev deres forhold seksuelt.

Forholdet stoppede i 1979, og Billie Jean krævede, at Marilyn flyttede ud af strandhuset. Men hun blev boende, for ifølge Barnett havde Billie Jean mundtligt lovet hende huset, og samtidig lovet permanent økonomisk forsørgelse.

Situationen blev optrappet, da Larry og Billie Jean ville sælge strandhuset. Barnett havde ingen dokumenter på sin påstand, men hun havde over 100 kærlighedsbreve fra Billie Jean, som hun hentydede at offentliggøre.

Jeg skrev de breve til Barnett med den forståelse, at de var, og er, for altid private og fortrolige

Billie Jean King

Det skulle vise sig, at Barnett var blevet tilbudt store summer penge, hvis hun ville forlade strandhuset og levere brevene tilbage, men hun afslog det og rejste i stedet en sag med henvisning til en anden sag, der også omhandlede et intimt forhold.

Hollywoodstjernen Lee Marvin havde to år tidligere tabt en sag til sin ekskæreste, Michelle Triola, ved den californiske højesteret.

Søgsmålet gik på, at Michelle Triola havde tilsidesat sin egen skuespillerkarriere i de seks år, hun dannede par med Lee Marvin, og derfor var hun berettiget til halvdelen af Marvins indtægter, som hvis de to havde været gift og var blevet skilt.

I den periode havde Lee Marvin tjent 3,6 millioner dollars.

Retten tilkendte Michelle Triola 104.000 dollars, som dommeren kaldte et rehabiliteringsformål, men hun ville ikke få andel i Lee Marvins ejendomme. Lee Marvin ankede efterfølgende dommen.

Marilyn Barnetts advokat, Joel Landin, vurderede, at Michelle Triolas sag mod Lee Marvin var ens med det forhold, som hans klient havde haft til Billie Jean King. For Barnett havde tilsidesat sin karriere som frisør for at være sammen med den berømte tennisspiller.

Den vurdering blev dyr for Marilyn Barnett.

Barnetts sag krakelerede før den begyndte

Allerede få dage efter, Billie Jean King stod frem på pressemødet, vandt hendes advokat det første slag i retten, da en dommer nedlagde forbud mod offentliggørelse af de over 100 kærlighedsbreve, som Billie Jean havde skrevet til Marilyn Barnett.

Det kom frem i retten, at National Enquirer havde tilbudt Barnett 25.000 dollars for brevene.

- Jeg skrev de breve til Barnett med den forståelse, at de var, og er, for altid private og fortrolige, fortalte Billie Jean King, der samtidig oplyste, at hendes tidligere elskerinde flere gange havde sagt, at hun ville offentliggøre brevene, som kunne give hende mange penge fra en avis.

Nogle måneder senere skulle retten i første omgang afgøre, om Marilyn Barnett skulle beordres til at forlade strandhuset, mens Barnetts søgsmål mod Billie Jean blev udskudt. Årsagen var, at appelsagen mellem Lee Marvin og Michelle Triola ikke var afgjort.

Igen tabte Marilyn Barnett. Retten fandt, at hun skulle forlade strandhuset, men der skulle være en høring i december 1981, før afgørelsen kunne effektueres.

I mellemtiden blev situationen værre for Marilyn Barnett.

Jeg opgav min karriere for at rejse med Billie, og hun skulle passe økonomiske på mig resten af livet

Marilyn Barnett

I august 1981 vandt Lee Marvin appelsagen over Michelle Triola, og han skulle ikke betale hende en eneste cent.

Marilyn Barnett havde baseret sit søgsmål på de juridiske præmisser, der lå til grund i sagen mellem Triola og Marvin, og kernen i Barnetts søgsmål var dermed væk, allerede før sagen mod Billie Jean King skulle begynde.

Til gengæld opnåede Billie Jean King i november 1981 en popularitet, hun aldrig før havde været i nærheden af. På listen over de 25 mest indflydelsesrige kvinder i USA kom hun ind på en delt førsteplads sammen med ejeren og lederen af Washington Post, Katharine Graham, som Maryl Streep i 2017 portrætterede i filmen ”The Post”.

Barnett afpressede King med kærestebreve

Den 8. december begyndte den sidste høring, der skulle afgøre, om Marilyn Barnett skulle forlade strandhuset i Malibu.

Marilyn Barnett sad ikke længere i rullestol, men støttede sig til en stok.

- Jeg opgav min karriere for at rejse med Billie, og hun skulle passe økonomiske på mig resten af livet, fortalte hun dommeren.

Billie Jean Kings advokat, David Wasser spurgte, om hun havde opgivet sin karriere specifikt for at få strandhuset.

- Nej, svarede Barnett, hvorefter Wasser spurgte, om Barnett ikke havde opgivet sin karriere som frisør, da hun var forelsket i Billie Jean.

- Det var en del af det, lød svaret.

David Wasser pressede på, og Marilyn Barnett indrømmede, at Billie Jean King aldrig præcist havde lovet at give hende strandhuset. Hun indrømmede, at der ikke var nogen skriftlig kontrakt mellem dem, men der var løfter.

- I brevene sagde hun, at hun altid ville passe på mig. Jeg opgav min karriere, min identitet, min stolthed og mit hjem, insisterede Barnett.

Næste dag skulle Billie Jean King afhøres.

Jeg ser Billie som en fjende, men jeg vil altid elske hende

Marilyn Barnett

Hun fortalte, at Marilyn Barnett i 1980 havde spurgte om penge til en lægeregning, hvorefter Billie Jean havde tilbudt 25.000 dollars her og nu samt 100.000 dollars, når hun var flyttet ud af strandhuset og leverede kærlighedsbrevene tilbage, der var gemt i en bankboks.

Og i den samme samtale øgede Billie Jean King tilbuddet, så Barnett fik en gevinst ved salget af strandhuset.

- Hvordan lyder 50 procent af overskuddet, hvis du ikke har yderlige krav til mig? Og ikke belaster mig mere, men smutter ud af huset, når det er solgt og giver mig brevene, fortalte Billie Jean King, at hun havde sagt til Barnett.

Ifølge Billie Jean King accepterede Marilyn Barnett tilbuddet, og hun lovede, at hun ikke ville stå frem med deres affære.

Påstanden blev bakket op af Kings manager, James Jorgensen, der blev afhørt bagefter.

Han fortalte, at der blev betalt 21.000 dollars til Marilyn Barnett og 4.000 dollars til hendes advokat, Joel Ladin, der noget tid efter ringede for at fortælle, at Marilyn Barnett havde brug for flere penge.

Jorgensen fastslog, at der ikke kom flere penge, før hun var flyttet ud af huset og leverede brevene. Ladin accepterede ordningen, og Marilyn Barnett ville til gengæld få 100.000 dollars mere.

Men lidt senere vendte Joel Ladin tilbage. Ordningen skulle ændres. For Marilyn Barnett havde fundet flere breve.

- Ladin sagde, at Marilyn havde krav på mere end 100.000 dollars. Hun skulle både have huset og langt flere penge, fortalte James Jorgensen.

Jeg skulle være sprunget ud noget før

Billie Jean King

Den 11. december kom afgørelsen.

Dommeren beordrede Marilyn Barnett ud af strandhuset. Hun fik 30 dage til at pakke sine ting. Dommeren mente ikke, at Barnett kunne bevise sine påstande om retten til strandhuset. Samtidig påpegede dommeren, at Barnetts trusler om at sælge kærlighedsbrevene kunne tolkes som et forsøg på afpresning.

Dommen betød også, at Marilyn Barnetts søgsmål var omsonst. Billie Jean kom med et sejrssmil, da dommeren var færdig, mens både Marilyn Barnett og advokaten Joel Ladin forlod retten med nedtrykte miner.

- Jeg ser Billie som en fjende, men jeg vil altid elske hende, fortalte Barnett omringet af journalister uden for retssalen.

Billie Jean King holdt sig på afstand Marilyn Barnett, da hun skulle kommentere på sin tidligere elskerindes udtalelse.

- Det kalder jeg en selvmodsigelse. Jeg er lettet og glad over, at vi vandt, men med al den skade, der har ramt Larry, mig, min, familie, mine nærmest og tennissporten, der tror jeg, at det stadigvæk vil gå mig på i noget tid.

Dommerens ord om afpresning afviste Marilyn Barnett.

- Jeg kender sandheden, og jeg vidste fra start, at det ville blive meget vanskeligt at gå imod Billies troværdighed. Jeg gjorde det bedste, jeg kunne. Jeg har aldrig truet Billie med brevene.

LA Times første omtale af Barnett og Kings forhold var begyndte med overskriften: “Woman sues Billie Jean King for property rights.” Efter retssagen var slut skrev LA Times en ny artikel om sagen med overskriften: ”Billie Jean wins house back.”

Hollywood genskabte affæren – men ikke skandalen

Kærlighedsbrevene er aldrig blevet offentliggjort, men Hollywood tog flere år senere King-Barnett affæren op.

I 2017 udkom filmen ‘Battle of the Sexes’. Oscarvinderen Emma Stone spillede Billie Jean King. Rammen for filmen var den berømte tenniskamp mod Bobby Riggs, men historien handlede især om den ”forbudte” lesbiske romancen mellem King og Barnett.

Filmen berørte dog ikke den dramatiske afslutning på deres forhold.

Her er Billie Jean King på vej til premieren for 'Battle of the Sexes' ved Toronto International Film Festival i 2017.

Billie Jean King mødte op til premieren med sin partner, Ilana Kloss. I 1987 var Larry og Bille Jean blevet skilt, han giftede sig igen og fik en søn, som Billie Jean blev gudmor til.

Hun fik ikke selv børn, og først i 1998 stod hun åbent frem som homoseksuel.

I forbindelse med Hollywoodfilmen blev hun spurgt til pressemødet, hvor hun var blevet presset til at indrømme affæren med Marilyn Barnett.

- Det var forfærdeligt, sagde hun, og blev spurgt, om hun ville have gjort noget anderledes.

- Jeg skulle være sprunget ud noget før.

Billie Jean King er i dag 77 år og ses ofte ved de store tennisturneringer. I 2009 blev hun tildelt ”The Presidential Medal of Freedom” af Præsident Barack Obama, den højeste civile orden i USA. Hun fik den fine orden for sin kamp for bedre rettigheder til kvinder og LGBT-grupperne.

Marilyn Barnett døde af ukendte årsager i 1997. Hun blev 49 år gammel.